Lionel Messi blir av mange definert som verdens beste fotballspiller. Han har vunnet gullballen fem ganger. Champions League fire. Og La Liga-trofeet har han hevet ni ganger sammen med Barcelona. Likevel er ikke argentinerne overbevist. Den nye nummer ti sliter med å komme ut av Diego Maradonas skygge.

– Min favoritt? Er det noen tvil? Maradona er den beste. De som kan fotball, sier at Messi er nummer én. Di Stéfano nummer to, Pelé nummer tre. Maradona er ikke på den listen fordi han er en gud. Han er ikke i noen rangering, sier en butikkeier i Argentinas hovedstad, Buenos Aires til TV 2.

Og mange i hjemlandet er enige med ham. For argentinere er Maradona en gud. Mye fordi han førte nasjonen til VM-gull nærmest på egen hånd i 1986. Han var turneringens store spiller og huskes aller best for det som skjedde i kvartfinalen mot England, der han scoret begge Argentinas mål i 2-1-seieren. Det ene ble scoret, ifølge han selv, med "Guds hånd", der han scoret med hånden uten at dommeren så det. Det andre målet kom etter at han driblet seg gjennom hele Englands banehalvdel, forbi nesten hele laget. Da var heltestatusen i hjemlandet sikret.

Den gamle nummer ti hadde ikke i nærheten av den samme klubb-suksessen som Messi har i Barcelona i dag. Men for argentinerne handler mye om å gjøre det stort med flagget på brystet. Det har ikke Messi lykkes med. Ser man bort fra OL-gullet i 2008, venter han fortsatt på sin første store tittel med Argentina. Det til tross for at han har spilt tre finaler i Copa America og en VM-finale.

Ulik personlighet
​– Maradona var en leder på banen. Han tok laget fremover, snakket med dommerne, scoret med hånden. Messi er ikke sånn. Han er en god spiller, men han mangler pondus på banen. Så forskjellen mellom Messi og Maradona er personligheten, sier en lokal kafeeier i Messis hjemby, Rosario.

Og det er kanskje der noe av grunnen ligger til hvorfor Messi aldri vil oppnå helt den samme statusen i hjemlandet. Maradona hadde en sjelden villskap som argentinerne setter pris på. Som da han ble utvist for å sparke etter en motspiller i VM i 1982. Alle årene i Napoli med mafia, kokain og utroskap. Dopingdommene. Overvekten. En konstant malstrøm av kaos.

​– Maradona ble sparket fra alle hold, men reiste seg og bare fortsatte å løpe. I tillegg vant han VM, og det kan ikke sammenlignes, sier Aksel Chavez, en student fra Rosario til TV 2.

​– Vil Messi bli like stor som Maradona hvis han vinner VM?

​– Ja, da kan de sammenlignes, svarer Chavez.

Lørdag starter jakten for Messi og Argentina, når Island venter i åpningskampen. Kanskje blir VM i Russland Messis siste sjanse til å sikre den triumfen han mangler. Hans siste sjanse til å endelig komme seg ut av Maradonas skygge.