Chris Froome sesongdebuterer i det fire dager lange etapperittet Vuelta a Andalucia Ruta Ciclista Del Sol. Dette på tross for at han har en dopingsak hengende over seg etter at han testet positivt på for store doser av astmamedisinen Salbutamol under fjorårets Spania Rundt.

At han fortsetter å konkurrere har blitt kritisert fra flere kanter inkludert konkurrenter og presidenten i det internasjonale sykkelforbundet (UCI) David Lappartient. Det kritiske argumentet er at saken vil skade sporten ytterligere om Froome dømmes etter å ha deltatt i konkurranse.

Planen til Froome er blant å delta i årets Italia rundt mai. I utgangspunktet en god nyhet for arrangører og sykkelsporten. Men problemet er åpenbart om Froome straffes og fratas resultatene fra de samme rittene i etterkant. Før saken er løst vil Froomes deltakelse i tillegg legge en mørk sky av spekulasjoner over rittene han gjennomfører, fordi det er vanskelig for folk å forstå hvorfor en rytter med en positiv test fremdeles kan konkurrere.

Årsaken til at Froome fremdeles får konkurrere er at Salbutamol er kategorisert som et stoff som ikke fører til automatisk utestengelse. Om en utøver tester positivt for denne typen stoff (i dette tilfelle fordi grenseverdien av stoffet brytes) kan utøver fortsette å konkurrere til saken er løst med eventuell dom- eller frifinnelse. Frem til konklusjon i saken skal det positive prøveresultat i henhold til reglene være hemmelig. Det er derfor svært sannsynlig at flere utøvere uansett idrett i dag konkurrerer som om ingenting har skjedd fordi reglene tillater det. Prøveresultatet skal holdes hemmelig og om saken ender i frifinnelse får det lite konsekvenser for utøveren.

Det spesielle med saken til Froome er at det positive prøveresultatet ble lekket. Den offentlige oppmerksomheten saken har fått er derfor utenom normalen i denne typen saker og prinsipielt uheldig fordi det viser et system som ikke er vanntett i henhold til egne regler. Reglene brukes også som det viktigste argumentet i forsvaret av hans sesongdebut i Spania og eventuell deltakelse utover sesongen.

Slik saken har utviklet seg henger jeg meg på de som mener det er uheldig at Froome står på startstreken. Team Sky kunne gått foran som et godt eksempel om de suspenderte Froome i tiden frem til en konklusjon i saken. Samtidig er det Chris Froome sin rett i henhold til regelverket å konkurrere. Mye står på spill for en utøver som muligens nærmer seg toppen av karrieren og som kan bli en av historiens mest meriterte syklister. Det er forståelig at han vil konkurrere for å være best mulig forberedt til hva som kommer om han frifinnes. Dessuten, en frivillig suspensjon kan bli oppfattet som en innrømmelse av skyld, som forståelig nok sitter langt inne for en utøver som kjemper for å bevise uskyld.

Froome står overfor en svært vanskelig oppgave. For å frifinnes i første instans hos det internasjonale sykkelforbundets antidopingtribunal må Froome bevise at han testet positivt på tross av at han holdt seg til lovlig dose inntak av Salbutamol. Det kan bli en svært krevende affære i møte med dommerpanelet som er opptatt av tidligere praksis i lignende saker. Det er derfor realistisk at Froome dømmes til alt fra frifinnelse, noen få måneder til over et år. Hva dommen blir i første instans kan så ende i idrettens øverste domsmyndighet (CAS) og bli en langdryg affære som spolerer 2018 sesongen.

Spørsmålet er da hva Sky står igjen med uten Froome? Svaret er en kø av sterke ryttere alle med kvaliteter som kan skape en topplassering i blant annet Tour France. I den 30 mann store Sky troppen finner vi navn som Sergio og Sebastian Henao, Benat Intxausti, Michal Kwiatkowski, Gianni Moscon, Wout Poels, Diego Rosa og Geraint Thomas. I tillegg har Sky ungguttene Pavel Sivakov og Egan Arley Bernal, som begge er opplagte kandidater til å vinne treukersritt i fremtiden.

21 år gamle Bernal slo nylig Nairo Quintana og Rigoberto Uran i det Colombianske etapperittet Oro y Pas foran en vanvittig mengde entusiastiske tilskuere. Det er lett å glemme Bernal sin unge alder når han allerede i 2018 har sjette plass sammenlagt fra World Tour rittet Santos Tour Down Under og er nybakt nasjonal mester i tempo. Tilbake til Team Sky og Froome sine potensielle utfordringer som kan sette han på sidelinjen. For Team Sky er det nok av ryttere å spille på, og et Tour de France uten Froome vil åpne opp en ny og spennende dynamikk i feltet med Sky som utfordrere.

For verdens beste sykkellag er det kun gull som glitrer. Det store spørsmålet er om hjelperytterne i Sky er klare for å kjempe om seieren i Tour de France? Vi har sett Wout Poels og Geraint Thomas imponere som hjelperyttere, som igjen har skapt spekulasjoner om hvor langt disse kan nå i en kapteinsrolle. Men om du imponerer som hjelperyttere er det langt i fra sikkert du lykkes under presset som kaptein. Som hjelperyttere kan du ha en dårlig dag uten at det blir lagt merke til. En dårlig dag kan brukes til lade batteriene som gjør det enda mer sannsynlig at du kan imponere den påfølgende dagen. Noe helt annet er om du opplever en dårlig dag som kaptein.

Få vet mer om dette presset enn nettopp Chris Froome. Team Sky har en imponerende bredde, men i toppen er Chris Froome fremdeles enerådende. Det britiske storlaget har derfor ingen sikker kandidat til å overta kapteinsrollen om Froome blir borte i årets sesong.