José Mourinho har vært trener for superstjerner som Cristiano Ronaldo, Zlatan Ibrahimovic, Samuel Eto'o, Didier Drogba, Andrej Sjevtsjenko og Kaká – for å nevne noen.

Men Manchester Uniteds karismatiske manager trekker noe overraskende ingen av disse frem etter å ha fått spørsmål om hvem han mener er den beste spilleren han har vært trener for i sin karriere.

Portugiseren røper i et intervju med The Times at Nemanja Matić topper sin personlige liste.

– Jeg kan si at jeg ikke har jobbet med noen bedre enn Nemanja Matić i løpet av min karriere, sier Mourinho, før han forklarer hvorfor han trekker frem midtbaneankerets profesjonalitet:

– Han viste en profesjonell holdning som jeg merket meg for alltid. I en kamp med Chelsea (mot Southampton i oktober 2015, red. anm) sendte jeg ham innpå etter 45 minutter og tok ham av banen igjen i det 75. minutt. Det var trist, og ikke en hyggelig situasjon for meg eller spilleren. Det er noe jeg kun har gjort to ganger i min trenerkarriere, forteller Mourinho, og fortsetter:

– Han kom til meg og beklaget
– Dagen etter kom Nemanja Matić til meg og sa: «Jeg er ikke fornøyd, men det var min feil, og ikke det du gjorde. Jeg fortjente å bli byttet ut igjen». Det er en profesjonalitet jeg aldri vil glemme, konstaterer han.

Foran årets sesong hentet Mourinho som kjent Matić fra gamleklubben Chelsea for omlag 450 millioner kroner. Manchester United-sjefen legger ikke skjul på at han er glad for å kunne samarbeide med serberen igjen.

– Jeg fikk ikke fortsette samarbeidet så lenge med ham i Chelsea, for jeg fikk sparken to og en halv måned senere. Men han ble en av mine, og en spiller jeg holdt kontakten med selv om jeg ikke jobbet med ham, forklarer Mourinho om midtbanespilleren som har imponert stort for Manchester United i sesongstarten.

– Godtar å tape mot Basel
Mourinho, Matić og Manchester United møter som kjent Basel i Mesterligaens gruppespill tirsdag.

Der innrømmer Mourinho at han vil godta at Manchester United taper.

– Jeg vil akseptere om vi taper borte mot Basel og spiller uavgjort hjemme, som det skjedde da jeg møtte dem med Chelsea, så lenge vi avanserer, som det også skjedde den gangen, sier Mourinho på mandagens pressekonferanse før kampen.

På pressekonferansen fikk Mourinho også spørsmål om mulighetene til å vinne turneringen for de engelske klubbene som deltar.

– Derfor er det vanskeligere får engelske lag
Han mener det tøffe kampprogrammet i Premier League gjør det mye vanskeligere for de engelske klubbene i turneringen.

– Real Madrid spilte forrige sesong med andrelaget i La Liga på tampen, fordi de kunne gjøre det. Dermed kom de uthvilt til Mesterliga-finalen. Juventus kunne gjøre det samme i Italia, fordi de hadde avgjort ligaen et par-tre måneder før slutt og de kunne være uthvilt til alle knockout-runder, men for engelske lag er det umulig, siden ligaspillet normalt først avgjøres helt på tampen, og det er heller ingen vinterferie, poengterer Mourinho.