Zucca undervurderte klubbyttet: – Tøffere enn jeg hadde trodd

Mats Zuccarello (32) trives i hockeystaten Minnesota, selv om starten har vært tøff.

I sommer signerte Mats Zuccarello kontrakt med Minnesota Wilds etter ni sesonger for New York Rangers, før han byttet til Dallas Stars på tampen.

32-åringen underskrev en avtale hvor han vil tjene en kvart milliard de neste fem årene.

Og nordmannen innrømmer at han trives i en av de landets mest hockeyfrelste stater.

– Livet er bra. Jeg trives veldig godt utenfor isen. En sofa, TV, mat og drikke så trives man hvor som helst. Hockyen har gått litt så som så, men det kommer seg mer og mer for hver kamp, sier Zuccarello til TV 2.

Tøff start

Det har ikke bare vært lett for Zucca etter overgangen til Minnesota Wild. 32-åringen har ikke fått det til å klaffe helt på isen, og meddeler at det har vært utfordrende å komme inn i et nytt lag.

– Det er alltid tøft å komme inn i et helt nytt lag. Det er en del eldre spillere på laget også. Du må prøve å finne din plass i laget og hvor du passer inn. Lagkameratene skal lære deg å kjenne – og det var kanskje noe jeg undervurderte i starten. Jeg trodde nok det kom til å gå raskere, men sånn er det bare.

Hockeyekspert i Fox Sports North har derimot bare lovord å si om Zucca, og tror laget elsker å spille med ham.

– Mats Zuccarello er en veldig kreativ spiller med offensivt tankesett. Han har bare vært her et par måneder, men laget elsker holdningen, innsatsen og energien hans. Ingen leser kampbildet like raskt som han gjør. Jeg har stor tro på at han kommer til å bli en veldig god spiller for Minnesota Wild, sier LaPanta til TV 2.

– Større forskjell for de som kommer på besøk

Men ikke alt er likt som det pulserende livet i New York.

– Det er ikke så mye forskjellig egentlig. Vi trener, spiser og sover. Det er vel større forskjell for de som kommer på besøk. Det er nok ikke like populært å besøke Minnesota som New York, sier Zucca.

Selv savner ikke Zucca storbylivet i «The Big Apple» alt for mye.

– I starten da jeg var yngre var New York veldig spennende, men nå er det ikke noe jeg savner så mye. Jeg lever samme livet som i New York, bare det er i Minnesota. Så er jeg også god på å kjede meg. Det må man være som idrettsutøver.

– Hockey er svært her

Det er ingen tvil om at hockey står sterkt i delstaten Minnesota. LaPanta sier Zucca vil merke hvor mye hockey faktisk betyr for de som bor der, og tror de fleste hockeyspillerne fra Skandinavia finner seg kjapt til rette.

HOCKEYSTAT: Hockey står sterkt i Minnesota, og det har Zuccarello merket.
HOCKEYSTAT: Hockey står sterkt i Minnesota, og det har Zuccarello merket. Foto: Pontus Höök

– Hockey er svært her. Det er en del av livet til alle sammen. Ungene vokser opp og står på skøyter utenfor. Hockey er en del av dagliglivet. De fleste er hockey-supportere. Jeg tror spesielt folk fra Skandinavia vil føle seg hjemme her. Jeg har selv snakket med skadinavere, og de sier det er mye likhet som i hjemlandet, sier LaPanta.

Og Zucca har selv merket hvor sterkt hockeyen står i Minnesota.

– Man merker at hockey er det største her. Alle du møter vet nesten alt om Minnesota Wild. Jeg synes det er dritkult. Jeg ser virkelig fram mot vinteren og det å kunne se barn ute i gatene som spiller hockey, og fjerner målene hver gang det kommer biler forbi. Det er litt sånn som man ser på film, sier Zuccarello.

Kan være siste kontrakten

Da Zucca signerte for Minnesota Wild skrev han under på en femårskontrakt, hvor han vil innkassere en sum på 256 millioner kroner - dette kan muligens være 32-åringens siste NHL-kontrakt.

– Jeg tenker ikke så mye på det, men mest sannsynlig er dette min siste kontrakt. Nå har jeg ikke startet så bra. Vi får håpe jeg fyller kontrakten og er den spilleren jeg vet jeg kan være, for det har jeg ikke vært i starten. Det har glimtet til av og til, men jeg har vært for ujevn. Men det har sikkert noe med at man prøver å passe inn. Det har begynt å komme mer og mer de siste kampene, sier Zucca.

Minnesota Wild har ikke hatt noen særlig god sesong så langt. Klubben ligger på 9. plass i vest, med ett poeng opp til sluttspillplass – Anthony LaPanta tror klubben vil heve seg i tiden som kommer.

– De spiller bedre nå enn tidligere i sesongen. Da var det noen nye fjes. Klubben gjorde noen byttehandler midtveis forrige sesong og fikk tak i noen spillere som prøver å finne sin plass. Det tok nok litt tid for gutta å komme sammen. De tapte sine seks av syv første kamper. De har ikke fått resultatene de hadde håpet på, men jeg tror Minnesota Wild har lysere dager i vente, sier LaPanta.

Lik TV 2 Sporten på Facebook