Sørafrikanske Smit er ikke blant de mest kjente rytterne i sykkelsirkuset, men han har en av de sterkeste historiene.

Etter at årets Vuelta a España ble avsluttet søndag, avslørte han hvorfor han ikke brøt da han på den 14. etappen veltet og måtte sy 16 sting i kneet.

Over tre twittermeldinger forteller 26-åringen om en tragisk familiehistorie der foreldrene ble skilt tidlig.

– Da jeg var sju år gammel, så jeg for første gang min mor bli banket opp av en mann. Det er én ting som vil være med meg for alltid: Hun ble banket opp mange ganger, men ikke en eneste gang skrek hun, gråt eller flyktet som en feiging. Det er min motivasjon, forteller Katusha-rytteren.

Farens fatale arbeid med landminefjerning har også satt sine spor i psyken til Willie Smit.

– Ikke lenge etterpå gikk min far bort mens han ryddet landminer for å beskytte folk i Afghanistan. På bryllupsnatten sa jeg til min kone at jeg aldri kommer til å bli en så bra mann som ham. Men de har begge satt et eksempel for meg, slik at jeg ikke blir en feiging. Takk, mamma og pappa!

Etter skilsmissen mistet moren jobben, ble alkoholiker og kom i en rekke forhold der hun ble mishandlet. Hos Develo.cc skriver Smits at han ikke husker noe fra da han gikk i tredjeklasse.

Da sto det så ille til med moren at Willie ble tvangsflyttet til besteforeldrene. Før han kom under deres omsorg gikk han bare på skolen på fredager.

Pusset ikke tenner før han var ti år

Etter hvert viste han talent for golf, men han begynte med terrengsykling fordi han kjedet seg med å slå «500 golfballer hver dag».

Syklingen har nå ført ham til hans andre år som proff i Katusha, men den vanskelige oppveksten skapte problemer i starten av sykkelkarrieren.

– Jeg tror ikke jeg pusset tennene før jeg var ti år gammel. Det ga meg mange sykdommer da jeg begynte å satse på sykling.

Til slutt fikk han bukt med helseproblemene og begynte å vinne sykkelritt på lavere nivå. I 2018 fikk han kontrakt med Katusha. I år fullførte han sitt første treukersritt – med 16 sting i kneet.