Alexander Bolsjunov sendte et tidlig skremmeskudd til sine rivaler på åpningsetappen i Toppidrettsveka.

Russeren viste at han har brukt sommeren svært godt. Mot slutten av langløpet på Hitra hentet han frem bjørnekreftene og avgjorde etappen på oppløpet.

Johannes Høsflot Klæbo, som forrige sesong vant verdenscupen sammenlagt foran russeren, innrømmer at det var godt å se Bolsjunov i aksjon igjen.

– Jeg har savnet ham. Han viser at han er i godt slag. Det er ikke overraskende. Det så jeg på oppvarmingen. Han gikk så fort på oppvarmingen at jeg tenkte: «Dette blir tøft».

Mye tyder på at det blir en duell mellom Klæbo og Bolsjunov også denne sesongen. Klæbo avviser at han bruker russeren som motivasjon i treningshverdagen.

– Jeg tenker ikke så mye på Bolsjunov når jeg trener. Jeg prøver å ha fokus på det jeg skal gjøre. Men jeg ser han har trent godt. Han ser rimelig «ripped» ut. Her må jeg jobbe på i månedene som kommer.

– Du ser rimelig «ripped» ut, du også?

– Ikke sammenlignet med han. Han er en bjørn. Vi andre er småtasser. Vi må pumpe litt i høst, medgir Klæbo.

På spørsmål om hvor mye han tenker på Klæbo mens han trener, svarer Bolsjunov slik:

– Hele tiden.

Klæbo har et mer avslappet forhold til konkurrenten.

– Jeg har ikke bilder av Bolsjunov på nattbordet. Jeg kan ikke gå og kikke på han hele tiden. Da blir jeg både redd og kan slutte å trene. Det er ikke noe artig, smiler han.

Selv om Klæbo ikke vil innrømme det, tror Petter Northug at Byåsen-løperen tenker på Bolsjunov.

– Ja, det tror jeg. Klæbo er på allround-landslaget og ønsker å heve seg på distanseløpene. I forrige sesong var han ikke like sterk som i 2017/18-sesongen på distanse. Jeg håper han klarer å ta tak i det og utfordre Bolsjunov, sier Northug.

Klæbo var brukbart fornøyd med å bli nummer elleve, 10,2 sekunder bak Bolsjunov.

– Underveis fikk jeg gode svar. Jeg tok spurtprisen. Det var viktig. Jeg ser at jeg ikke er så veldig langt bak, sier han.