Disse spillerne i den norske troppen reiste til England som juniorer: – Jeg ble voksen der

TIDLIG I TØFFE TAK: Omar Elabdellaoui i aksjon mot Zeki Fryers. Det å få spille for Manchester City mot Manchester United i ung alder er bare en av opplevelsene som har formet Norges visekaptein.
TIDLIG I TØFFE TAK: Omar Elabdellaoui i aksjon mot Zeki Fryers. Det å få spille for Manchester City mot Manchester United i ung alder er bare en av opplevelsene som har formet Norges visekaptein. Foto: Foto med tillatelse fra Manchester City FC
– Du ser at mentaliteten til de unge spillerne der er mye tøffere og hardere, sier Omar Elabdellaoui, en av tre spillere i Norges landslagstropp som var del av engelske akademier i junioralder.

Se Kypros-Norge på TV 2 og TV 2 Sumo mandag fra 20.00 (kampstart 20.45)

Den sterke norske defensive innsatsen i Nations League fortsetter, for etter 1-1 mot Slovenia fredag, er alt duket for avgjørende kamp mot Kypros i Larnaka mandag kveld.

En forsvarsfirer som imponerer har vært gjennomgangsmelodien under Lars Lagerbäck, til tross for flere utskiftninger den siste tiden, noe kun to baklengsmål på fem kamper i turneringen er beviset på.

Felles for flere av dem som har figurert i den bakre fireren er blant annet en ting, for i den norske troppen finnes det tre mann som dro til England i akademi-alder. Alle tre er forsvarsspillere.

BLE OMSKOLERT: Omar Elabdellaoui, som var Manchester Citys eiendom i fem år, gikk fra å være midtbanespiller til back i løpet av sin tid i England. Foto med tillatelse fra Manchester City FC
BLE OMSKOLERT: Omar Elabdellaoui, som var Manchester Citys eiendom i fem år, gikk fra å være midtbanespiller til back i løpet av sin tid i England. Foto med tillatelse fra Manchester City FC

– Jeg dro veldig tidlig, og jeg ble voksen der. Man blir tøffere. Man blir det, sier Omar Elabdellaoui, som dro til England og Manchester City allerede som 15-åring.

Les også: City-trener hyller norsk unggutt

Elabdellaoui: – Spillere fra hele verden som skulle gjøre alt for familiene sine
Siden den gang har høyrebacken blitt værende utenfor Norge, om en ser bort ifra et kort opphold på lån i Strømsgodset i 2011. Han har spilt både for Feyenoord i Nederland, Eintracht Braunschweig i Tyskland, Hull i England og i sin nåværende klubb Olympiakos i Hellas. Norges visekaptein bekrefter hvordan oppholdet i City var med på å forme ham.

– Det hjalp meg veldig og har gjort meg til den jeg er nå i dag. Jeg var ganske liten og tynn da jeg dro over, og det ble en del styrke. Alt som bare var lek og moro for meg i Norge ble veldig seriøst med en gang jeg dro over. Det har vært litt av en reise til nå.

– Får man en tøffere mentalitet som forsvarsspiller i England?

– Jeg var ikke forsvarsspiller da jeg dro over, jeg var midtbanespiller, men du ser at mentaliteten til de unge spillerne der er mye tøffere og hardere. I City var det spillere fra overalt i hele verden. Det var folk som kom fra tøffere områder og som skulle gjøre alt for å lykkes og alt for familiene sine, sier 26-åringen.

Meling: – Fikk et innblikk i profflivet og hva som kreves
Også mannen som under Lagerbäck stort sett har bekledd den andre backen, Birger Meling, hadde et opphold i engelsk fotball som junior. RBK-spilleren har tidligere denne uken fortalt sin sterke historie overfor TV 2 Sporten om hvordan han kjempet seg til topps mot alle odds, og bekrefter at oppholdet i England gjorde godt.

LÆRERIKT ÅR: Birger Meling bekrefter at sesongen i Middlesbrough gjorde godt for hans videre karriere. Foto med tillatelse fra Middlesbrough FC
LÆRERIKT ÅR: Birger Meling bekrefter at sesongen i Middlesbrough gjorde godt for hans videre karriere. Foto med tillatelse fra Middlesbrough FC

– Det var veldig fint. Jeg lærte utrolig mye, og fikk et innblikk i profflivet og hva som kreves. Jeg fikk god oppfølging og fikk spilt kamper på et høyt nivå, samtidig som det ikke var så mange kamper. For meg som fremdeles hadde en kropp som skulle utvikles var det egentlig helt ypperlig å få jobbe med det fysiske, få gode treningsuker og lagt inn det jeg skulle i gymmen, samtidig som jeg fikk spille kamper på et bra høyt nivå, sier Meling, som også innrømmer at han i England gikk opp rundt åtte kilo i løpet av en periode på tre-fire måneder.

Les også: TV 2s artikkel fra 2013: Fra Madla og Kopervik til Liverpool og Manchester United: – Tipper det blir et litt annet tenningsnivå

Mot Slovenia fredag måtte 23-åringen se Haitam Aleesami starte på venstreback, men i løpet av sitt ene år i England gikk Meling fra å være en spiller som ble avskiltet i Viking til å hevde seg godt da han endelig fikk sjansen til å vise seg frem i Stabæk året etter. Erfaringene med gode med- og motspillere som del av Middlesbroughs akademilag gjorde at den unge rogalendingen tok store steg i løpet av kort tid.

– Det var mye gode spillere, og det er mange av dem som befinner seg i ligasystemet den dag i dag. Sånn sett så var det en helt fantastisk sesong for min del. Om du møter en A-lagsspiller eller en 18-åring, så var det spillere med fart og ferdigheter som gjorde at du fikk testet deg selv hele veien. Spesielt én-mot-én defensivt fikk du utfordret deg selv. Det er jo også en mentalitet der borte, og det trøkkes til og legges ikke noe imellom, sier Meling.

TALENTFULL GJENG: Birger Meling var del av engelsk toppfotball i en sesong. Her sammen med lagkameratene i forbindelse med et årlig akademibesøk på en skole for barn med særskilte behov. Foto med tillatelse fra Middlesbrough FC.
TALENTFULL GJENG: Birger Meling var del av engelsk toppfotball i en sesong. Her sammen med lagkameratene i forbindelse med et årlig akademibesøk på en skole for barn med særskilte behov. Foto med tillatelse fra Middlesbrough FC.

Nordtveit: – Det var «alfa omega» for min del
​Tredjemann, og spilleren med det oppholdet som trolig er mest kjent blant de norske forsvarerne som har tilbrakt ungdomsår i England, er Håvard Nordtveit. Han ble hentet fra Haugesund til Arsenal som 17-åring, og var tidlig et navn det ble snakket høyt om i norsk fotball. Selveste Arsène Wenger kom til Haugesund stadion for å overbevise stortalentet om at en overgang til Nord-London var det riktige steget sommeren 2007, og landslagsstopperen bekrefter at perioden i England var med på å forme ham som fotballspiller.

BARNESTJERNE: Håvard Nordtveit har over 100 landskamper for Norge, fra G16-nivå til A-landslaget. Foto fra TV 2s arkiv, 2008
BARNESTJERNE: Håvard Nordtveit har over 100 landskamper for Norge, fra G16-nivå til A-landslaget. Foto fra TV 2s arkiv, 2008

– Det var «alfa omega» for min del. Jeg gikk barnehagen og førskolen i Arsenal-akademiet, og var med på å trene med de store gutta der fra dag en. Da får du en liten heads up på hva egentlig fotball er. Selvsagt er det noen som er «late bloomers» også, blir igjen i Norge og tar de stegene der, men akkurat der og da så var det fantastisk for meg, sier Nordtveit.

Allerede i sin første sesong i England var nå 28 år gamle Nordtveit kaptein for reservelaget, og også på benken i Premier League før han fylte 18, men fikk aldri noen obligatoriske A-kamper for storklubben. Utlån til spanske Salamanca ble ingen suksess, og han spilte også for Lillestrøm og Nürnberg på lån før en permanent overgang til Borussia Mönchengladbach midtveis i 2010/11-sesongen fulgte. Siden er det blitt flere år i Bundesliga, kun avbrutt av en sesong tilbake i England og Premier League med West Ham, for den nåværende Hoffenheim-spilleren. Tiden i Arsenal skal ha mye av æren for det som nå er en sterk karriere i store ligaer.

– Det handlet om å kunne være en del av A-lagsgjengen der og trene, og samtidig spille reservelagsfotball. Det å vite at du rett og slett må prestere hver helg for å kunne ta med deg tre poeng, og hvor viktig det er for både klubben og egentlig for deg selv som spiller. Jeg angrer ikke på noe av det jeg har gjort så langt i hvert fall, sier Nordtveit.

Les også: Nordtveit: - Vet aldri hva jeg hadde blitt i Manchester United

Drømmer om mesterskap: – Vi er veldig nære
Mandag skal de tre i aksjon mot Kypros i Larnaka, i det som er et oppgjør som potensielt kan føre Norge inn i motstand mot nettopp England de neste årene. Seier i gruppen betyr nemlig opprykk til nivå B i Nations League, og ettersom England står i fare for å rykke ned fra nivå A, kan det i teorien bli nye turer til England - denne gangen med flagget på brystet - for trioen i den norske troppen som spilte akademifotball i «fotballens hjemland».

Akkurat England som nasjon er selvsagt ikke hovedfokuset mandag, men i det minste en motstander som beviser at Norge har tatt noen steg opp igjen på den internasjonale rangstigen. Med et resultat som fører til gruppeseier på Kypros mandag, vil Norge også automatisk være sikret en kvalik-mulighet til EM i 2020, uavhengig av hvordan det skulle gå i den ordinære EM-kvaliken neste år. Det er en mulighet Elabdellaoui er interessert i å utnytte seg av.

– Dette er enda en mulighet for å kunne komme til et mesterskap, og vi er veldig nære. Vi har veldig lyst til å vinne den kampen, og vinne gruppen. Det blir en veldig viktig kamp, men samtidig så må vi ikke stresse. Vi må fortsette å gjøre som vi har gjort, for det har vært veldig mye bra.

– Følte du at det var mer stress mot Slovenia enn i andre kamper?

– Nei. Det synes jeg ikke, men hvis du ser på Bulgaria borte, der vi blir liggende under i 2. omgang, så begynner vi å stresse og bare slår langt. Det gjør vi ikke mot Slovenia. Selv om vi havner under, så kommer vi til flere muligheter, flere innlegg og fokuserer på det vi skal gjøre, sier Norges visekaptein.

Se Kypros-Norge på TV 2 og TV 2 Sumo mandag fra 20.00 (kampstart 20.45)

Lik TV 2 Sporten på Facebook