Det har gått 35 år siden forsvinningen som fikk amerikanerne til å frykte at en svært viktig kaptein i det amerikanske forsvaret hadde hoppet av til Sovjetunionen.

17. juli 1983 sendte U.S. Air Force kaptein William Howard Hughes jr. til Nederland for at han skulle hjelpe NATO å teste et overvåkningssystem for luftfart.

Hughes var leder for militær overvåkningsanalyse på en luftforsvarsbase i Kirtland

Den da 33 år gamle spesialagenten i det amerikanske luftforsvaret hadde ringt foreldrene sine og sagt at han skulle returnere til USA 1. august, men tok aldri kontakt med familien eller forsvaret igjen, skriver Washington Post.

Fant forlatt bil

Etter at han forsvant ble bilen hans funnet på flyplassen i Albuquerque, og i boligen hans fant etterforskere en huskeliste og en liste over bøker Hughes hadde planer om å lese, skriver den amerikanske avisen.

Familien fryktet at Hughes hadde blitt bortført, og det ble i følge Washington Post spekulert i om han hadde hoppet av til Sovjetunionen. Bekymringen for at den høyt sikkerhetsklarerte kapteinen skulle lekke viktig etterretningsinformasjon midt i den kalde krigen, var stor.

– Vi tror ikke at han forsvant frivillig, sa søsteren Christine Hughes i et intervju med nyhetsbyrået AP i 1984.

Men da etterforskere fant overvåkingsvideoer av at Hughes hadde tatt ut 28.500 dollar fra 19 forskjellige banker i Albuquerque 22. juli, altså bare fem dager etter at han ble sendt til Nederland, konkluderte forsvaret med at han hadde reist hjem før tiden og etter det forsvunnet av egen vilje.

Koblet til mulige Sovjet-sabotasje

I årene etter at han forsvant ble det spekulert i om amerikanske avhoppere til Sovjetunionen kunne stå bak flere NASA-ulykker, som blant annet Challenger-ulykken i 1986, skriver Washington Post.

I en kommentar med tittelen «Saboterte rakettoppskytinger?», gikk New York Times langt i å hinte om at Hughes kunne ha gått over til fienden i øst og være koblet til ulykkene.

Disse påstandene om Hughes´ mulige rolle er forøvrig aldri bekreftet eller bevist.

Hughes havnet 9. desember 1983 på U.S. Air Force sin «mest ettersøkte»-liste, men ikke før forrige uke ble han funnet.

Det amerikanske luftforsvarets kontor for spesialetterforskninger, skriver at Hughes ble avslørt med falsk identitet i California 5. juni i år.

Venter på rettssak

Det skjedde ifølge forsvaret i forbindelse med en aksjon rettet mot falske amerikanske pass. En mann som hevdet han het Barry O´Beirne, innrømte i avhør at han egentlig var William Howard Hughes Jr, og at det var han som deserterte fra luftforsvaret i 1983.

Ifølge luftforsvaret har Hughes forklart at han var deprimert av å være i luftforsvaret og at han derfor skapte seg en falsk identitet og har bodd i California de siste 35 årene.

Hughes holdes i varetekt på Travis Air Force Base i California i påvente av en rettssak, skriver det amerikanske luftforsvaret på sine sider.