KINA: Innbyggerne beskytter seg med masker i Kina. Innrammet er et coronavirus sett under mikroskop.
KINA: Innbyggerne beskytter seg med masker i Kina. Innrammet er et coronavirus sett under mikroskop. Foto: Eugene Hoshiko / AP / AFP

Mystisk virus sprer seg i Asia: – Man vet at det kan ha et enormt potensial

Et lungevirus i familie med SARS har spredt seg fra Kina, og er på tre dager påvist i to andre land. Man vet enda ikke om viruset smitter mellom mennesker.

En ny type coronavirus brøt ut i Wuhan i Kina tidlig i januar, og hittil er to personer døde og over 40 personer syke.

Mandag ble viruset for første gang påvist utenfor Kina, da smitten ble bekreftet hos en kvinne i Thailand. Torsdag ble det bekreftet et nytt tilfelle i Japan.

Fredag skriver Asia Times at Thailand har påvist viruset for andre gang, denne gang hos en tilreisende fra Kina.

Viruset er i samme familie som SARS, som forårsaket en global epidemi i 2002 og 2003. Da gikk 744 menneskeliv tapt.

Coronaviruset er også beslektet med MERS, som siden 2012 har tatt 803 liv.

– Det store spørsmålet er om dette viruset kan smitte mellom mennesker. Hvor lett det smitter mellom mennesker er avgjørende for hvor stort utbruddet vil bli, sier seniorrådgiver Ragnhild Tønnessen ved Folkehelseinstituttet til TV 2.

Annen smittekilde

Verdens helseorganisasjon (WHO) har hittil advart sykehus over hele verden. I Kina jobber man døgnet rundt for å finne ut mer om det mystiske viruset.

Viruset brøt trolig ut på et sjømatmarked i Wuhan, som har vært stengt siden 1. januar. Den 30 år gamle japanske mannen som har fått påvist viruset oppgir at han ikke har vært på markedet. Heller ikke kvinnen smittet i Thailand hadde besøkt markedet.

– For noen av tilfellene i Kina, og for tilfellene i Thailand og Japan, har ikke den syke personen vært på sjømatmarkedet. Derfor er det mistanke om at det finnes enda en smittekilde i byen, sier Tønnessen.

Ragnhild Tønnessen er seniorrådgiver ved Folkehelseinstituttet. Foto: Folkehelseinstituttet
Ragnhild Tønnessen er seniorrådgiver ved Folkehelseinstituttet. Foto: Folkehelseinstituttet

Det er kun ni dager til kinesisk nyttår, en høytid hvor mange kinesere reiser rundt i både Asia og verden. Det er blant annet forventet at 800.000 kinesere vil reise til Thailand for å feire høytiden.

Flere nærliggende land sjekker alle tilreisende fra Wuhan for symptomer på virusinfeksjonen, og sikkerheten trappes opp i påvente av mange kinesiske reisende. Flere land lagrer verneutstyr, forbereder isolasjonssenger og går om bord i tog for å sjekke passasjerer som kan være smittet med viruset.

Det store spørsmålet

Seniorrådgiver Ragnhild Tønnessen ved Folkehelseinstituttet forteller at fagmiljøet får vite mer om utbruddet hver dag. Det viktigste svaret de jakter er i hvilken grad viruset smitter mellom mennesker.

– Foreløpig undersøkes det om smittekilden er fra dyr. Både SARS og MERS kom via dyr. Hvor lett det smitter til mennesker er avgjørende for neste skritt, sier Tønnessen.

Kinesiske myndigheter opplyste onsdag at viruset kan ha spredd seg mellom familiemedlemmer og åpner dermed for sannsynligheten for at viruset smitter mellom mennesker.

– Man kan ikke utelukke begrenset smitte mellom mennesker. Det er en stor frykt for utbrudd på sykehus, men det har ikke vært tegn til det enda, forteller seniorrådgiveren.

Det er snakk om to tilfeller i Kina hvor flere medlemmer av samme familie har vært smittet. I én familie hadde alle medlemmene en tilknytning til sjømatmarkedet. I den andre familien jobber ektemannen på markedet, mens den smittede kona ikke har vært i nærheten av stedet.

Sentral flyplass

Foreløpig har det ikke blitt oppdaget noen kilder til smitte utenfor Wuhan-området, men byen er til gjengjeld både stor og et knutepunkt for luftfart.

Wuhan Tianhe internasjonale lufthavn er en av sentrale Kinas mest travle flyplasser.

– Det er forventet at enkelttilfeller dukker opp i andre land, selv om risikoen i utgangspunktet er betegnet som lav, forteller Tønnessen.

Det er ikke direkte flyforbindelser mellom Norge og Wuhan, men til flere storbyer i Europa.

– Og folk reiser mye over hele verden. Ut fra det vi vet nå er risikoen for spredning lav, men man kan ikke utelukke tilfeller, sier Tønnessen.

Tar det på alvor

Tønnessen forteller at det i coronavirus-familien finnes vanlige forkjølelsesvirus, men også virus som kan gi mer alvorlig sykdom som lungebetennelse og dødsfall.

Ettersom SARS er i coronavirus-familien og smittekilden var i Kina, har kinesiske helsemyndigheter fulgt situasjonen tett.

– Når det blir oppdaget et nytt coronavirus i en kjempeby i Kina, og man vet hva som skjedde med SARS, vet man at det kan ha et enormt potensial. Derfor er man nødt til å ta det på alvor, sier Tønnessen.

Helsemyndighetene i landet gjør mye sporingsarbeid, i tillegg til å hente inn ulike opplysninger. Tønnessen forteller at myndighetene i Kina har vært tidlig ute med å dele informasjon om utbruddet og viruset.

– Spres på annen måte

Verken SARS eller MERS har blitt påvist i Skandinavia, selv om SARS spredte seg til 37 land. Med økende globalisering og klimaendringer bekymrer flere seg for at ulike sykdommer og virus kan spres over større områder.

I november leverte over tusen norske leger et opprop til stortingspresident Tone Wilhelmsen Trøen, hvor de innstendig krevde at Norge endrer klimapolitikken for folkehelsens skyld.

En del smittsomme sykdommer som er avhengig av vær og klima, som malaria og influensa, vil kunne spre seg på en helt annen måte om jordklodens gjennomsnittstemperatur øker over tre grader.

– Sykdommer som vi i dag ser i mer tropiske strøk, vil med klimaforandringer flytte seg hitover. Vi kan begynne å se ting som denguefeber og malaria på en annen måte her på den nordlige halvkule, sa spesialist i indremedisin og kardiologi Wasim Zahid til TV 2 i november.