I Death Valley i California ligger innsjøen Racetrack Playa. Innsjøen er tørrlagt det meste av året, og den er mest kjent for steinene som etterlater mystiske spor i sanden.

300 kilo tunge steiner

Noen av stripene er 250 meter lange. Noen er rette, andre går i buer, andre i sikk-sakk-mønster. Det dukker opp nye striper med et par-tre års mellomrom, og det tar cirka like lang tid før de forsvinner igjen.

Sporene vært et stort mysterium. Sporene er et klart bevis på at steinene har beveget seg bortover, men ingen hadde observert hvordan.

Lenge mente forskerne at det var sterk vind som blåste steinene avgårde. Men noen av dem er over 300 kilo tunge, og så sterke vinder finnes ikke.

Det var geologen Ralph Lorenz som i 2014 endelig kom med en sannsynlig forklaring. Stripene dannes ved en kombinasjon av flere omstendigheter, skriver nasjonalparken på sine hjemmesider.

Death Valley ligger i Mojaveørkenen øst i California, og er et av verdens varmeste steder. Varmerekorden er 56,7 grader, men allikevel hender det at det fryser på der.

Kombinasjon av omstendigheter

Fra november til mars er det ikke uvanlig med kuldegrader, og Racetrack Playa ligger nesten 1200 meter høyere enn dalbunnen.

Først fylles innsjøen med vann. Den må fylles med akkurat så mye vann at det kan dannes is om natten, men innsjøen må være så grunn at steinene stikker opp over overflaten. Når vannet fryser dannes isflak som fryser fast i steinene, og når når solen skinner og isen sprekker kan vinden skyve isflak som dytter steinene over innsjøen.

Steinene danner spor i den mudrete bunnen, og når bunnen tørker inn igjen, blir sporene værende i sanden.

Steinene kan bevege seg opp til seks meter i minuttet under de rette forholdene. (Photo by Agustin PAULLIER / AFP)
Steinene kan bevege seg opp til seks meter i minuttet under de rette forholdene. (Photo by Agustin PAULLIER / AFP) Foto: Agustin Paullier

Ralph Lorenz begynte å granske steinene i 2011. Siden steinene kan stå urørlige i flere tiår, krevde det mer systematisk overvåkning. De festet spesialtilpasset GPS-sender på 15 steiner, og begynte å vente.

I en av rapportene beskriver han prosjektet som «det kjedeligste eksperimentet i historien». Det tok to år før noe skjedde. Plutselig en desemberdag fikk de utslag på instrumentene, og det eldgamle mysteriet ble løst.

De mystiske steinene på The Racetrack Playa er en turistattraksjon, men enn så lenge er det bare forskerne som har observert dem bevege seg. (Photo by Agustin PAULLIER / AFP)
De mystiske steinene på The Racetrack Playa er en turistattraksjon, men enn så lenge er det bare forskerne som har observert dem bevege seg. (Photo by Agustin PAULLIER / AFP) Foto: Agustin Paullier

Steinene ble blåst avgårde i sval vind på 3-5 meter per sekund. Steinene beveget seg ca 2-6 meter i minuttet, og de kunne være i bevegelse i alt fra noen sekunder, opp til 16 minutter.