– Ikke skryt så mye av oss

Kroatene nekter å ta av, men drømmer likevel om å kopiere – og kanskje overgå – heltene fra VM i 1998.

Se Russland-Kroatia på TV 2 og Sumo lørdag kl. 20.00!

Etter VM-skuffelse etter VM-skuffelse etter VM-skuffelse ser det omsider ut til at Kroatia er inne på noe.

– De er våre idoler

Minnene fra heltene i nasjonens aller første VM-deltakelse i 1998 står sterkt hos kroatene. Med en brennhet Davor Suker i spissen slo Kroatia blant andre Tyskland og Nederland på veien mot bronsemedalje under mesterskapet i Frankrike.

Siden den gang har det vært liten grunn til å rope hurra for laget med de røde og hvite sjakkbrikkedraktene.

– De er legender i kroatisk fotball og våre idoler. Ettersom vi ikke klarte å komme oss videre fra gruppespillet på 20 år siden den seieren i 1998, har all sammenligning falt bort. Men jeg håper at vi kan komme nær deres storhet etter dette VM-et, fordi de vil alltid være ledestjernen vår, og vi har alltid håpet på å bli som dem, sa Kroatias ringrev Vedran Corluka, som bikket 100 landskamper da han ble byttet inn mot Argentina i gruppespillet, på en pressekonferanse tidligere denne uken.

TOPPSCOREREN: Davor Suker herjet i VM i 1998 og var en viktig bidragsyter til at Kroatia tok bronse,
TOPPSCOREREN: Davor Suker herjet i VM i 1998 og var en viktig bidragsyter til at Kroatia tok bronse, Foto: Gerard Cerles

For de kalde og brutale fakta viser at Kroatia ikke har vært en nasjon å regne med de siste 20 årene når det kommer til mesterskap. Både i 2002, 2006 og 2014 røk de ut av gruppespillet i VM, mens de ikke engang var kvalifisert til mesterskapet i Sør-Afrika i 2010.

I EM er historikken marginalt bedre med en åttedelsfinale og en kvartfinale å vise til, men bortsett fra det har det vært stusslig. Frem til nå.

– Ikke skryt så mye av oss

Kroatia gikk ubeseiret gjennom gruppespillet og imponerte spesielt mye mot forrige VMs tapende finalist Argentina. Med 3-0-seier og en maktdemonstrasjon av de kroatiske spillerne ble VM-frøet 2018 for alvor sådd.

– Det er ikke hver dag du slår Messi 3-0 og alle kan se det. For noen var vi underdogs, men nå endrer vi deres mening. Det er normalt. Vi må være 100 prosent fokuserte på oss og fortsette på samme måte, sier Inter-stjerne Ivan Perisic.

I HUNDRE: Vedran Corluka fikk en drakt med underskriften til alle lagkameratene i gave etter landskamp nummer 100.
I HUNDRE: Vedran Corluka fikk en drakt med underskriften til alle lagkameratene i gave etter landskamp nummer 100. Foto: Christophe Simon

Veteran Corluka maner imidlertid til forsiktig optimisme. Etter tre strake seirer mot Nigeria, Argentina og Island ble det uavgjort, ekstraomganger og avansement etter straffesparkkonkurranse mot Danmark i åttedelsfinalen.

– Ikke skryt så mye av oss. Det var det samme i 2016 da vi slo Spania (i EM). Hver kamp er ulik og motstanderen er forskjellig. Vi har vist at vi ser sterke ut mange ganger, men vi har også vist at vi er uforutsigbare. Vi kan han en av-kamp når vi minst venter det. Så vi må fokusere på én kamp om gangen, sier Corluka.

Husker bronse-heltene godt

Perisic var ni år gammel da Davor Suker og Robert Prosinecki scoret målene som sikret 2-1-seier over Nederland i bronsefinalen for 20 år siden. Han vil ikke godta at Kroatia må regnes som favoritter til å vinne VM og peker på at laget ikke har vist noe på 20 år. Men han drømmer likevel.

– Det har vært mange sammenligninger mellom den generasjonen og denne. Det de gjorde, var et mirakel, og jeg husker kampen mot Frankrike (semifinalen journ. anm). Jeg var ni år gammel, i Omis, og det var en drøm å komme og se dem. Nå er det en drøm for alle oss, og jeg håper virkelig at vi endelig kan nå deres høyder.

Skal det bli en realitet, må det neste hinderet forseres. Og det som på papiret kan se ut som en meget overkommelig oppgave, blir trolig ikke det. Oppildnet av et ekstatisk hjemmepublikum har Russland gjort alle spådommer til skamme og tatt seg til kvartfinale for første gang siden oppløsningen av Sovjetunionen.

Vinneren av kampen vil møte enten Sverige eller England i semifinalen. En langt enklere vei til en eventuell finale enn den Brasil, Belgia, Frankrike og Uruguay møter på den andre siden av sluttspillstablået.

– Dette er den fjerde turneringen på rad for majoriteten av spillere og vi har mer og mer erfaring med denne type situasjoner. I Frankrike (EM i 2016) spilte vi på et veldig høyt nivå, men vi trengte flaks mot Portugal. Denne gangen håper jeg at lykken er på vår side og at vi kommer oss så langt som mulig i turneringen, sier Perisic.

Kroatias hærfører

I sentrum av Kroatias gylne generasjon er en midtbaneduo av et kaliber som få andre nasjoner kan skilte med. Med færre innbyggere enn Norge har Kroatia klart å fostre opp noe av det ypperste verdensfotballen har å by på for øyeblikket i Ivan Rakitic (Barcelona) og Luka Modric (Real Madrid).

Modric har virkelig stått frem som kaptein for Hrvatska og mener det er fortjent at flyten omsider er på deres side.

– Det var et stort øyeblikk for denne generasjonen (å slå Danmark i åttedelsfinalen). Vi har vært en uferdig generasjon, vi har manglet suksess for å sementere statusen vår. Vi har mye talent, og viser det endelig på den store scenen, sier Modric.

Myhre: – Får ikke større mulighet

TV 2s fotballekspert Petter Myhre holder i likhet med oddsmarkedet Kroatia som favoritter før møtet med vertsnasjonen i det som kommer til å bli en heksegryte i Sotsji lørdag kveld.

– Jeg synes de har sett solide ut. De er en erfaren gjeng om du ser på antall landskamper og mesterskap. Ni av de som startet mot Danmark, var med i EM for to år siden. Det var et EM hvor de slo Spania i puljefinalen, men tapte sent i ekstraomgangene mot Portugal, sier Myhre før kampen han skal kommentere sammen med Øyvind Alsaker.

– De er et bedre lag, har bedre spillere og har sett bedre ut. Russland har hatt syk uttelling som har gjort at de valset rett gjennom puljen og forsvarte seg til straffekonkseier over Spania. Men Kroatia spiller på bortebane med stinn brakke.

Han trekker også frem Modric, som reiste seg etter å ha bommet på straffe i ekstraomgangene mot Danmark, som nøkkelen til kroatisk suksess.

– En av verdens beste midtbanespillere i mange år. Han er sjefen i laget, og den viktigste. Jeg elsker å se ham spille fotball. Han og Rakitic er vant til å vinne titler. De er vant til å være på den store scenen. Det er en trygghet for laget, sier Myhre.

– Kroatia får ikke en større mulighet enn de har nå. Det er 20 år siden de vant bronsefinalen. De har en gyllen mulighet til å gjenta eller toppe det.