Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Studenten Lukas (19) var ikke født da Litauen som den første sovjetrepublikken erklærte sin uavhengighet fra Sovjetunionen i 1990.

Han tror at et lite land som Litauen ikke vil klare å forsvare seg alene mot Russland, og setter derfor stor pris på at allierte styrker fra NATO er her.

– Vi har russere på begge sider av landet vårt. Det er problematisk at de forflytter troppene sine gjennom Litauen, uten at vi har god nok beskyttelse, sier han til TV 2.

– Truer sikkerheten

19-åringen mener at Litauens sikkerhet er truet av Russland, som ruster opp i eksklaven Kaliningrad mellom Polen og Litauen. Utplasseringen av Iskander-missiler skaper en ny trussel i Europa, sa Litauens forsvarsministerium til TV 2 fredag.

– Dette er ikke noe man bare kan snu ryggen til. Trusselen er reell for oss, sier Lukas.

Tidligere denne måneden bekreftet Estlands forsvarssjef at Russland øvde på krig mot NATO under øvelsen Zapad 2017. NATOs nærvær er viktig for Litauens sikkerhet, og er avskrekkende mot en potensiell aggressor, sier Litauens viseforsvarsminister.

– Avskrekkende

– Zapad-øvelsen som vestlige medier har hatt et søkelys på, viste veldig tydelig at trusselen er reell. De russiske øvelsene som ble gjennomført i september, viste potensiell aggresjon mot NATO-land. Så vi setter pris på Norges nærvær her, sier viseforsvarsminister Giedrimas Jeglinskas til TV 2.

Samtidig som NATO styrker sitt nærvær i landet, ruster Litauen opp sitt forsvar. Verneplikten ble gjeninnført i 2015, og antallet soldater har økt fra 12.700 i 2009 til nærmere 20.000 i 2018. NATO-målet om to prosent av BNP er oppnådd i 2018, etter en budsjettvekst på 21 prosent fra 2017.

Norske styrker i Litauen: – Sammen er vi sterkere

– For tiden er det syv NATO-land som representerer det styrkede nærværet i Litauen: Tyskland, Frankrike, Nederland, Belgia, Luxembourg, Kroatia og Norge, sier viseforsvarsministeren til TV 2.

I tillegg til at NATO-soldatene lærer hverandre å kjenne, styrkes samarbeidet mellom landene, mener han.

– Det styrkede nærværet gir en avskrekkende kapasitet på NATOs østflanke, sier Jeglinskas.

En ny, norsk styrke er på plass i Litauen som en del av NATOs styrkede militære nærvær i Baltikum. De neste seks månedene skal de være NATOs øyne og øre i Litauen. Operatørene i Hærens fjernoppklaringseskadron er profesjonelle soldater med lang erfaring fra internasjonale operasjoner.