– Jeg føler jeg har blitt tatt imot med åpne armer. Jeg begynner å bli kjent med rytterne og med støtteapparatet. Så jeg føler jeg har fått en liten ny giv med litt forandring.

Det sier Alexander Kristoff til TV 2 underveis på første treningsleir med sitt nye UAE Team Emirates-lag på Sicilia, Italia.

– Det er jo litt som et norsk profflag

Etter seks år på Katusha signerte 30-åringen i høst en toårskontrakt med det styrtrike laget med base i Italia.

Alt er dog ikke nytt.

Kristoff fikk kanskje ikke med seg Michael Mørkøv over til UAE, men han fikk i det minste med seg sin trofaste følgesvenn Sven Erik Bystrøm. I tillegg hever Asker-gutten Vegard Stake Laengen lønn hos laget som tidligere var kjent som Lampre-Merida.

– Det er jo litt som et norsk profflag med tre nordmenn her. Det er kjekt å være på lag med både Sven Erik, som jeg har vært på lag med før, og Vegard. Da kan vi snakke litt norsk av og til ute på trening, sier han.

Flere ting blir likevel annerledes i 2018.

– Sesongen er jo reddet med en slik seier

En litt annerledes sesongstart, en tidligere sesongslutt og fravær i Tour of Norway, Arctic Race og VM er blant det som er verdt å merke seg.

Kristoffs 2018-sesong (i grove trekk)

Februar: Dubai Tour, Tour of Oman, Abu Dhabi Tour

Mars: Paris-Nice, Milano-Sanremo, E3 Harelbeke, Gent-Wevelgem, Dwars door Vlaanderen

April: Flandern rundt, Paris-Roubaix

Mai: Eschborn-Frankfurt, Tour of California, Hammer Stavanger

Juni: Tour de Suisse, NM

Juli: Tour de France

August: EM, Cyclassics Hamburg, Bretagne Classic

September: Brussel Cycling Classic, GP Québec, GP Montréal

Se Kristoffs foreløpige 2018-meny til høyre

– Jeg starter med en slags egenkomponert Grand Tour med Dubai Tour, Tour of Oman og Abu Dhabi Tour. Jeg har tidligere hatt god erfaring med å komme ut av treukersperioder med løp i god form. Senest etter Tour de France i år vant jeg et endagsritt i London (Prudential RideLondon-Surrey Classic) og deretter EM i Herning. Så tradisjonelt har jeg vært god etter tre uker med løp, så det er derfor jeg har lagt inn tre uker med løp i februar for å komme i form til klassikerne, sier han.

De tre rittene i Midtøsten vil alene utgjøre 16 rittdager i februar. Før den tid venter dog enda en treningsleir med laget i januar.

– Hva skal til for at du etter sesongen ser tilbake på 2018 som vellykket?

– Om jeg vinner et Monument, så blir jeg veldig fornøyd. Sesongen er jo reddet med en slik seier. Men jeg håper jo å vinne noen ritt allerede i februar, for deretter å gjøre det godt i klassikerne. Og jeg sier jo heller ikke «nei takk» til en etappeseier i Touren!

Ny spurtopptrekker

Det er nøyaktig 50 dager til Kristoff starter sesongen med femdagersrittet Dubai Tour.

Mye kan skje på den tid, men så langt har alt gått etter planen i sesongoppkjøringen.

– Jeg har ikke gjort så mye annerledes i år, men jeg føler jeg har fått litt bedre tid til styrketrening i år enn jeg hadde i fjor. Laget har også hatt et veldig fokus på vekt her, faktisk. Det er jo typisk i sykkel, men akkurat nå føler jeg meg ganske «fit» og i god form. Det er litt tidlig å være i god form allerede i desember, så vi får håpe jeg ikke er i god form for tidlig, men jeg følger egentlig samme opplegg som tidligere år, så jeg er ikke veldig bekymret for det, forteller han.

– Hvordan blir opptrekket ditt? Hvem skal gjøre hva?

– Jeg tror opptrekket kommer til å bli ganske bra. Vi hadde et forsøk på trening på torsdag. Da satt det ganske bra med Roberto Ferrari som sistemann. Man hører jo på navnet at han er rask. I tillegg har vi noen unge italienere som Filippo Ganna og Oliviero Troia - store, sterke tempohester som kan gjøre en god jobb. De er fortsatt unge, så vi skal ikke forvente for mye i de hardeste løpene, men i de mindre løpene skal de få sjansen. Så får vi håpe de utvikler seg til å kunne hjelpe meg mer og mer i årene som kommer.

NB! UAE Team Emirates lot ikke TV 2 få stille rytterne spørsmål om Chris Froomes positive dopingprøve