STOR FOTBALLFAN: Greg Van Avermaet besøkte Chelsea-keeper Thibaut Courtois i 2015. Han var selv en lovende keeper for mange år siden. 
STOR FOTBALLFAN: Greg Van Avermaet besøkte Chelsea-keeper Thibaut Courtois i 2015. Han var selv en lovende keeper for mange år siden. 

Superstjernen fikk ultimatum av rasende keepertrener: – Velg sykling eller fotball

Greg Van Avermaet var en svært talentfull keeper. Nå er han en av verdens beste syklister.

Se Flandern rundt på TV 2 og TV 2 Sumo søndag kl. 10!

Greg Van Avermaet (31) er kanskje verdens beste syklist for øyeblikket.

Belgieren har vunnet prestisjetunge ritt som Omloop Het Nieuwsblad, E3 Harelbeke og Gent-Wevelgem denne sesongen. Han er den første rytteren siden 1981 som har vunnet de tre rittene i en og samme sesong.

I 2016 ble han olympisk mester i Rio de Janeiro.

Men veien frem til verdenstoppen har vært lang for Van Avermaet. På begynnelsen av 2000-tallet var han en svært talentfull fotballkeeper i KSK Beveren.

Klubben var spesielt kjent for sin talentutvikling av målvakter, og fikk frem spillere som Jean-Marie Pfaff, Filip De Wilde, Geert De Vlieger, Erwin Lemmens og Tristan Peersman. Kvintetten fikk alle fikk landskamper for Belgias herrelandslag i fotball.

Scoret aldri mål
Da keepertalentet Greg var 15 år oppsøkte moren hans en spåkone. Spåkonen kunne fortelle at den talentfulle sønnen hennes ville lykkes i en annen sport enn fotball.

– Jeg sa det ikke til Greg, for jeg ville ikke påvirke ham. Dessuten visste jeg ikke om spåkonen hadde rett, forteller hun.

– Noen år seinere fortalte jeg det til ham. Siden den gang har jeg lagt tarotkort selv. Det er blitt en tradisjon når familien samles. Selv Greg, som ikke tror på det, legger av og til kort, sier hun.

Som 6-åring fikk lille Greg smaken på fotball. Han begynte som utespiller for VK Hamme, men det ble sjelden scoringer. Da foreslo faren at han skulle prøve seg som keeper. Det gikk langt bedre. Van Avermaet hadde åpenbart et stort talent, og som 11-åring fattet KBK Beveren interesse for ham.

Gregs far Ronald husker karakteristikken Van Avermaet fikk av en av klubbens ungdomstrenere.

– Vi har aldri hatt en spiller som er så utholdende som Greg, lød dommen.

Van Avermaet var et treningsbeist som ga alt selv om banen var frossen. Det resulterte ofte i at han kom hjem med skrubbsår. I Beveren var han lagkamerat med Björn Vleminckx, som seinere skulle spille for Club Brugge og det belgiske landslaget.

– Han var kanskje litt for stille, spesielt når han skulle dirigere forsvaret. Han bannet aldri, men vinnermentaliteten var definitivt til stede på trening. Greg var veldig opptatt av sporten sin. Vi så ham aldri i kantinen, og han var alltid tidlig i seng, minnes Vleminckx.

– Han spiste knapt og sa ingenting
Fotball var Van Avermaets store kjærlighet, men i 2002/03-sesongen møtte han motgang. En portugisisk keeper ble hentet til klubben.

– I begynnelsen var han en del av et rotasjonssystem, men etter noen måneder satt Greg på benken. Han var svært frustrert. Han spiste knapt og sa ingenting. Det var en halvveis depresjon, forteller pappa Ronald.

Van Avermaet hadde på dette tidspunktet aldri syklet profesjonelt. En sommer syklet han noen turer med sin tidligere svoger Glenn D'Hollander, som var profesjonell syklist i Lotto. Det ble vendepunktet.

Van Avermaet holdt lett følge med eks-svogeren i tøffe stigninger.

– Det er ikke normalt, utbrøt D'Hollander.

Det ga Van Avermaet mersmak. Hvorfor ikke prøve meg som syklist, tenkte han. Genene var det i alle fall ikke noe i veien med. Både faren, morfaren og farfaren hadde vært profesjonelle syklister.

Holdt sykkelkarrieren skjult
I begynnelsen kombinerte han keeper-karrieren med sykkelkarrieren, men sykkelresultatene bar preg av tunge bein etter fotballtrening. KSK Beveren visste ingenting om at Van Avermaet hadde en sykkelkarriere på si. Jo nærmere han kom toppen i Belgia, jo mer oppmerksomhet fikk Van Avermaet. Til slutt begynte lokalavisen å skrive om sykkelbragdene hans. «Målvakt er også syklist», var overskriften.

Det leste keepertreneren til KSK Beveren, den tidligere Espanyol-proffen og landslagskeeperen Theo Custers. Da smalt det virkelig. Keepertreneren stormet inn i Beveren-garderoben og ga Van Avermaet et ultimatum: Du må velge, sykling eller fotball.

Van Avermaet fortsatte med fotball, men fikk enda tøffere konkurranse da den to år yngre keeperen Davino Verhulst ble tatt opp i stallen høsten 2003. Verhulst hoppet rett fra U17-laget til A-laget og fikk en semiproff-kontrakt. Han havnet foran Van Avermaet i køen, og er for øvrig akkurat nå keeper i Lokeren i belgisk eliteserie.

Van Avermaet varmet benken i to måneder før han valgte å slutte med fotball. Fra 2004 var det sykkelkarrieren som skulle prioriteres. KSK Beveren ble byttet ut med Josan Cycling Team.

Etter mage- og tarmproblemer i begynnelsen av 2004 tok Van Avermaet sin første seier i mai. Han spurtslo to konkurrenter i GP José De Cauwer i Temse.

– Motstanden var ikke spesielt god, minnes faren.

– Men jeg var glad i Greg og visste at han måtte lære å gå før han kunne løpe.

Mot slutten av sommeren vant Van Avermaet flere ritt og selvtilliten vokste. 2005 skulle bli et svært bra år for belgieren. Han vant fem ritt på våren, inkludert Hasselt-Spa-Hasselt. På høsten hjalp han landsmannen Gianni Meersman til en flott 7. plass i U23-VM. Selv ble Van Avermaet nummer 73, fem plasser bak Lars Petter Nordhaug.

Slått av Arvesen
I 2006 dro Van Avermaet videre til Bodysol, et ungdoms- og rekrutteringslag for Lotto. Det ble 11 seire i 2006-sesongen, og flere større lag siklet etter å sikre seg Van Avermaets underskrift. Topsport-Vlaanderen, Française des Jeux og Predictor-Lotto (seinere Silence-Lotto) sto først i rekken. Etter tøffe kontraktsforhandlinger valgte Van Avermaet Lotto-laget, som måtte doble sitt opprinnelige tilbud takket være den dyktige forhandleren Ronald.

Van Avermaet hadde få problemer med overgangen fra junior- til senior-sykling. I 2007 vant han en etappe i Tour of Qatar. I Belgia snakket man om den nye Tom Boonen, men Van Avermaet gjorde det enda bedre enn det Boonen gjorde som førsteårsproff. Van Avermaet fikk sykle både Flandern rundt og Paris-Roubaix. Han endte på en flott 29. plass i sistnevnte ritt.

I 2008 tok Van Avermaet nye steg mot verdenstoppen. Han endte på en sterk 3. plass i E3 Harelbeke, kun slått av David Copp og vinneren Kurt-Asle Arvesen. I Flandern rundt samme år ble Van Avermaet nummer åtte, plassen bak Arvesen. På sensommeren vant Van Avermaet poengkonkurransen i Vuelta a España, men det kostet mye krefter. Det sugende treukersrittet satt i kroppen i mange uker og måneder. Van Avermaet ble riktignok nummer 17 i VM uken etter Vueltaen, men da ristet Van Avermaet av utmattelse etter målgang. Han hadde kjørt kroppen sin i senk.

EN YNGRE UTGAVE:  Greg Van Avermaet dagen før Omloop Het Nieuwsblad i 2010.
EN YNGRE UTGAVE:  Greg Van Avermaet dagen før Omloop Het Nieuwsblad i 2010. Foto: Julien Warnand

Det skulle ta flere år før Van Avermaet levde opp til forventingene han hadde skapt de to første proffsesongene. 2009- og 2010-sesongene ble alt annet enn suksessfulle.

– Greg manglet punsjen fra de to første årene. Det var logisk, for han drepte nesten seg selv under den Vueltaen. Mange ryttere ville ødelagt karrieren sin der. Heldigvis er Greg både fysisk og mentalt sterk. Han mistet aldri motet av at seieren aldri kom, sier faren.

Konflikten med Gilbert
En 5. plass i VM høsten 2010 ble en stor opptur for Van Avermaet. Det bidro også til at drømmeovergangen til BMC ble en realitet. Endelig skulle Van Avermaet slippe å spille annenfiolin bak landsmannen Philippe Gilbert i Silence-Lotto. Van Avermaet og Gilbert kom aldri overens. Det skulle bli flere knuter på tråden i årene som fulgte.

Van Avermaet begynte ikke 2011-sesongen spesielt bra, men seieren i Paris - Tours i oktober reddet mye av sesongen. Det var ikke nok til at BMC våget å satse på ham som lagkaptein.

Før 2012-sesongen hentet BMC rivalen Gilbert fra Silence-Lotto.

– Greg har potensial, men han overskred grensen sin i sesongoppkjøringen. En slik rytter kan ikke være en leder. Det kan jeg, sa en selvsikker Gilbert da han kom til BMC.

– Et mareritt for Greg, konstaterer faren.

Van Avermaet måtte finne seg i å leve i skyggen av Gilbert i 2012- og 2013-sesongen. De absolutte topp-plasseringene uteble, men Van Avermaet tok en sterk 7. plass i Flandern rundt i 2013 samt en 4. plass i Paris-Roubaix samme år.

Sportsdirektør John Lelangue ga seg angivelig av personlige grunner etter Tour de France 2013. Da åpnet muligheten seg for Van Avermaet. Allan Peiper og Valerio Piva gjorde belgieren til kaptein i vårklassikerne. Van Avermaet takket for tilliten med å bli nummer to i Flandern rundt i 2014. Seinere i sesongen ble han nummer to på Tour de France-etappen med målgang i Sheffield. Han vant også GP de Wallonie høsten 2014.

Doping-mistenkt
2015-sesongen skulle bli preget av både opp- og nedturer. Et samarbeid med legen Chris Mertens i 2011 skulle bite Van Avermaet i halen våren 2015. Han ble mistenkt for doping, og måtte forklare seg for det belgiske sykkelforbundet. Van Avermaet ble frikjent på alle punkter i mai 2015, selv om sykkelstjernen innrømmet at han hadde brukt kortison for å behandle en vond hæl.

Etter doping-spekulasjonene var det godt for Van Avermaet å konsentrere seg om det sportslige igjen. Sesongens høydepunkt kom på den 13. etappen i Tour de France. Nesten-rytteren Van Avermaet fikk endelig full klaff på den glohete etappen fra Muret til Rodez. Asfalten boblet, rytterne kokte, men Van Avermaet holdt hodet kaldt da han og Peter Sagan fikk en luke opp den siste kneiken før mål.

I fjorårets Tour de France ble det nok en etappeseier for Van Avermaet. Tidligere samme sesong hadde han vunnet Omloop Het Nieuwsblad. På høsten gikk han til topps i GP de Montréal. Da hadde han bare noen uker tidligere vunnet OL-gull i Rio de Janeiro.

Man kan trygt slå fast at spåkonen traff rimelig godt med spådommen sin for 17 år siden.

– Men fotball var min første store kjærlighet, slår Van Avermaat fast.

Kilder: Cyclingnews, Sportmagazine.be, Het Niuewsblaad.