Craig Eastmond (t.h) feirer Fran Meridas scoring mot Liverpool i ligacupen sammen med Samir Nasri og Aaron Ramsey (skjult).
Craig Eastmond (t.h) feirer Fran Meridas scoring mot Liverpool i ligacupen sammen med Samir Nasri og Aaron Ramsey (skjult). Foto: Carl De Souza

Suttons midtbanegeneral spilte Champions League for Arsenal. Så gikk karrieren utfor stupet

Nå skal Craig Eastmond prøve å sende favorittklubben ut av FA-cupen.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Sutton-Arsenal (20.45) | TV 2 Sport Premium og tv2sumo.no.

Sutton United kan stå for tidenes største FA-cupskrell dersom de sender Arsenal ut mandag kveld.

Og National League-klubben har ganske tette relasjoner til The Gunners.

For klubben har fire spillere i stallen med bakgrunn i Arsenal.

Roarie Deacon, Jack Jebb og Craig Eastmond ble alle spådd lysende karrierer, og ble sett på som potensielle førstelagsspillere da de var 15-16 år gamle. Mens Jeffrey Monakana hadde en mer anonym tid i Arsenals akademi.

Stolte foreldre
Da Deacon signerte sin første proffkontrakt med Arsenal som 16-åring, var foreldrene Harold og Andrea til stede.

– For en overveldende dag det var. Det var litt «Å Gud, jeg kan ikke skjønne at dette skjer. Vi møter Arsene Wenger og sønnen vår signerer for Arsenal». Wenger var så hyggelig og høflig. Han fortalte oss hvor hyggelig det var for ham å møte oss og at vi skulle være stolt av Roarie. Det største rådet han ga ham den dagen var at han aldri skulle slutte å bruke både venstre- og høyrefoten siden han kunne bruke begge like godt. Vi får håpe Roarie bruker de visdomsordene mot ham mandag kveld, forteller Andrea til The Sun.

Men Deacon ble aldri den spilleren Wenger håpet han skulle bli da han var 16 år. I stedet har han gått gradvis nedover i divisjonssystemet. Han var først i League 1-klubben Stevenage, så havnet han i Crawley i League 2, før han endte opp i Sutton United.

Se Sutton United - Arsenal direkte på TV 2 Sport Premium og tv2sumo.no klokken 20.45.

Da gikk det bedre med Craig Eastmond.

Spilte Champions League for Arsenal
26-åringen spilte høyreback på Arsenal-laget som vant FA Youth Cup i 2009. Der var han lagkamerat med Jack Wilshere og Francis Coquelin.

Og Eastmond ble også tatt opp i A-stallen av Wenger.

Han fikk spille i alle turneringer for The Gunners. A-lagsdebuten kom i ligacupen mot Liverpool i oktober 2009, og to måneder senere fikk han prøve seg i Premier League. Han spilte også i FA-cupen samme sesong.

Sesongen etter fikk han også sjansen i Champions League mot Sjakthar Donetsk.

Men Wenger mente at Eastmond trengte å spille kamper mer regelmessig. Etter opphold på lån til Millwall, Wycombe Wanderers og Colchester, gikk han i 2013 permanent til Colchester.

Trener med personlig trener
Et managerskifte i Colchester gjorde at han havnet på benken og etter hvert ble løst fra kontrakten. Derfra gikk veien via Yeovil til Sutton United.

– Han og alle andre trodde han skulle flomme over av tilbud. Men han var på ferie og folk fikk ikke tak i ham. Da han kom tilbake i august hadde han fortsatt ingen klubb, forteller Sutton-manager Paul Doswell til The Telegraph om hvordan Eastmond endte opp i klubben.

Sutton United har satset på å hente spillere som er havnet utenfor ligasystemet og hjelpe dem tilbake dit de hører hjemme.

Selv om Eastmond bare blir betalt som deltidsspiller i Sutton United, så har han ikke tatt noen annen jobb ved siden av. Fast bestemt på å komme tilbake i en større klubb, så bruker han tiden utenom til å trene med tidligere Bradford-spiller Jamie Lawrence. Lawrence er nå personlig trener og jobber for å holde Eastmond i best mulig fysisk form.

– Surrealistisk
Og han har allerede takket nei til League 2-klubben Barnet. Fordi han sikter høyere når han skal forlate Sutton.

– Han er en League 1-spiller, minst. Du trenger bare å ta en kjapp titt på ham for å skjønne det, sier Doswell.

Og det var spesielt stort for Eastmond at Sutton trakk Arsenal.

Han har alltid vært Arsenal-supporter og kom til klubben som tolvåring.

– Vi har slått lag fra Conference, League 2, League 1 og Championship på veien hit. Så vi ønsket å fullføre listen og få et Premier League-lag. Men Arsenal? Jeg kunne ikke tro det. Jeg var helt satt ut. Alle hoppet rundt og du kunne se hva det betydde for gjengen. Og for meg betyr det alt. Dette er helt surrealistisk, forteller han.

For helt siden han forlot klubben har han drømt om å møte The Gunners.

– Hvis du spurte meg om hva mine største ambisjoner på fotballbanen er, så tror jeg å møte Arsenal i FA-cupen er helt der oppe. Jeg kan rett og slett ikke tro at det skjer, sier Eastmond.

«Den nye Wilshere»
Jebb kommer ikke til å spille mot The Gunners. Midtbanespilleren, som ble omtalt som «den nye Wilshere», spilte FA-cup for Newport County før han kom til klubben.

Jebbs karriere i Arsenal var så godt som over da han i 2013 ble utestengt for rasistiske uttalelser til en Norwich-spiller i en U-18-kamp.

Monakana var aldri i nærheten av å få A-kamper i Arsenal, men gjorde det bra i Preston North End. Så bra at han ble hentet av Brighton. Men der fikk han aldri sjansen.

Han var på en rekke utlån før han i fjor sommer havnet i den rumenske klubben Voluntari. I desember signerte han en kontrakt ut neste sesong med Sutton United.

– Arsenal må vinne
Når de nå skal møte gamleklubben, så vet de at de ikke har noe press på seg.

– Arsenal må vinne. Wenger tar alltid med noen unge spillere, men det blir også noen store navn. FA-cupen er den pokalen de må gå for nå. De kommer ikke til å vinne Premier League, sier Deacon til Daily Mail.

Det er TV 2s kommentator Simen Stamsø Møller enig med Sutton-spilleren i.

– Vinner Arsenal. Vinner de 5-0, 7-0, så er det jobb gjort. Dette er det eneste de kan vinne denne sesongen, hvis vi er realistiske. Arsenal kommer ikke til å vinne Premier League. De kommer ikke til å vinne Champions League. Så FA-cupen er den siste muligheten. Og så er det blitt sånn at i neste runde møter man Lincoln. Så det kan enten bli Lincoln - Sutton i neste runde, og da et non-league-lag til Wembley i semifinalen, eller en veldig grei vei til Wembley for Arsenal, sier han.

– Det er mulig
For Lincoln spiller også i National League, og de viste lørdag at det er mulig å slå ut et Premier League-lag da de vant 1-0 over Burnley.

– Det er mulig. Med mye flaks og sitt livs kamp, så er det mulig. Arsenal er bedre enn Burnley. Lincoln er mye bedre enn Sutton denne sesongen. Det er klart det er mulig. Si at Arsenal vinner denne kampen 95 ganger, Sutton vinner to og så ender tre uavgjort. Det kan skje. Større under har skjedd. De spiller på kunstgress. Veldig uvant for Arsenal. De har trent på kunstgress denne uken, men alle som har spilt både på gress og kunstgress vet at det er stor forskjell. De må ha flaks, sier Stamsø Møller.

Å være junior i Arsenal er ikke så glamorøst som det høres ut som. A-laget og de yngre lagene var helt adskilt, både på treningsfeltet og i kantinen. Juniorspillerne fikk ikke lov til å sitte seg ned på A-lagets side i spisesalen.

Mange trodde Deacon skulle få sjansen med A-laget, men den kom aldri. Men kantspilleren vil ikke se tilbake og tenke på hva han kunne gjort annerledes.

– Enten får du sjansen eller ikke. Du kan ikke se tilbake og angre. Vi kan alle si at vi skulle gjort det eller det. Men det er en grunn til at jeg er her. Dersom jeg er i Sutton resten av karrieren min, så får det være sånn, sier Deacon.

Se Sutton United - Arsenal direkte på TV 2 Sport Premium og tv2sumo.no klokken 20.45.