VANSKELIG START: Kathrine hadde gledet seg i flere år til å bli utvekslingsstudent i USA. Men det første halvåret ble ikke som forventet. Foto: Privat.  
VANSKELIG START: Kathrine hadde gledet seg i flere år til å bli utvekslingsstudent i USA. Men det første halvåret ble ikke som forventet. Foto: Privat.  

Utvekslingsstudent Kathrine  (18): – Jeg ble truet da jeg ville bytte vertsfamilie

– Jeg ble kontrollert og følte meg overvåket. Men da jeg ville bytte familie, truet de med at jeg ikke kunne komme inn i USA igjen, forteller 18-åringen til TV 2.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

– Helt siden jeg var 11 år har jeg visst at jeg vil være utvekslingsstudent i USA, forteller «Kathrine», som i denne artikkelen ikke er omtalt med sitt virkelige navn.

Hun forteller at hun var den første som meldte seg da de åpnet for søknader hos STS Education for skoleåret 2015, og blant de første som var på intervju. Hun var 16 år da hun skulle dra.

– Jeg gledet meg sånn til å få en familie og til å vite hvor jeg skulle gå på skole, forteller den nå 18 år gamle jenta til TV 2.

Månedene gikk og skolestarten nærmet seg, men Kathrine ble ikke tildelt noe vertsfamilie. Først da skolestart i USA nærmet seg, fikk hun endelig telefonen hun ventet på.

Hun skulle til en familie med tre små jenter i delstaten Michigan helt nord i USA.

Hun forteller at det var overraskende, av flere grunner. For det første hadde hun betalt 9629 kroner ekstra til STS for å søke seg til en av delstatene sør i USA. Disse pengene fikk hun refundert, men hun synes det var rart at de valgte å plassere henne i nord. Men det var ikke det eneste som forundret henne.

– Jeg ble litt overrasket da jeg leste om de tre små jentene. Jeg hadde egentlig bedt om å komme til en familie som ikke hadde små barn. Årsaken er at jeg veldig lett tar på meg ansvar, og både mamma og jeg var redd for at jeg da ville ende opp som au pair. Jeg elsker små barn, men meningen med utvekslingsåret var jo at jeg skulle få konsentrere meg om skolen, fritidsaktiviteter og å bli kjent med jevngamle, sier hun.

Kathrine forteller at hun snakket med familien, og ble beroliget med at barna ikke kom til å skape problemer for henne.

Alvorlige diagnoser

Fordi skolestart var bare noen dager unna, måtte hun reise rett til Michigan, og fikk ikke med seg de fem dagene på velkomstcamp i New York. Dette var noe hun hadde betalt for gjennom programavgiften.

Likevel ville ikke STS refundere noen penger for at hun mistet dette oppholdet –som følge av at de var sene med å skaffe henne en familie.

Da Kathrine kom frem til familien, viste det seg at de ikke bare hadde tre små barn. To av barna hadde i tillegg alvorlige diagnoser.

– Kalte meg lat

Kathrine likte å være sammen med barna, men sier hun skjønte raskt at det var forventet at hun skulle delta svært aktivt i familielivet.

– Om jeg sov til klokken 10 en lørdag, kalte de meg lat og spurte om jeg ikke hadde lyst til å stå opp tidlig for å leke med barna. Om jeg ville finne på noe med vennene mine en lørdagskveld, så følte jeg at de ble veldig skuffet. De ville helst at jeg skulle være hjemme sammen med dem, hele tiden.

Hun sier at når hun var med lekeland for barnas skyld, måtte hun selv betale inngangspenger og mat. Det ble etterhvert kostbart. Etter hvert følte Kathrine at spesielt vertsmoren oppførte seg veldig kontrollerende.

– Jeg var det reneste englebarnet, drakk ikke og røyket ikke. Men de spurte meg ut om alt jeg gjorde og hvem jeg var sammen med. De var veldig lei seg for at jeg ikke var kristen, selv om jeg hadde gitt klar beskjed om det da jeg søkte etter familie, sier hun.

Kathrine sier hun fikk høre at hun «ikke var slik som dem» siden hun ikke var kristen. Hun sier at de sa ting som: «det er ikke frekt ment, men det er jo trist at du kommer til helvete».

DYRT ÅR: Kathrine betalte blant annet over 9000 kroner for å komme til en av statene sør i USA. Likevel havnet hun i Michigan, langt nord. 
DYRT ÅR: Kathrine betalte blant annet over 9000 kroner for å komme til en av statene sør i USA. Likevel havnet hun i Michigan, langt nord. 

Ble overvåket hele tiden

Ifølge Kathrine aktiverte familien GPS-tracking på mobilen hennes og fulgte med henne hvor enn hun gikk. Om hun gikk en omvei hjem fra skolen, kom det raskt en tekstmelding som spurte hva hun drev med. Om hun ikke ville bli med på familiekvelder, kunne det komme sure tekstmeldinger.

– I januar var jeg skikkelig lei meg og visste ikke hva jeg skulle gjøre. Det toppet seg da jeg var syk, men ble tvunget til å gå på skolen av vertsmoren min. Hun sa at hun varsle om at jeg skulket, selv om jeg hadde så vondt i hodet at jeg kastet opp, sier hun.

Ville tvilholde på Kathrine

Noen uker senere tok hun det opp med områderepresentanten, og det ble besluttet at de skulle ha et møte alle fire. Det ble ingen hyggelig opplevelse. Kathrine opplevde at de tre andre rottet seg sammen mot henne, og hun ble beskyldt for å være frekk og utakknemlig.

– De hadde printet ut kopier av alle smsene mine og GPS-trackingen for å bevise at jeg hadde vært frekk og upålitelig, sier hun.

Kathrine forteller at hun gråt og følte seg knust.

– Det var tydelig at de var desperate etter å beholde meg. De hadde fått mange hyggelige tilbakemeldinger fra den kristne omgangskretsen sin på at de hadde tatt til seg en utvekslingsstudent og var nok livredde for at det skulle komme ut at jeg hadde forlatt dem, tror hun.

I dette møtet sa områderepresentanten at hun hadde snakket med STS og at de hadde sagt at det var helt uaktuelt at Kathrine byttet familie. Hun hevder hun fikk valget mellom å dra hjem eller bli. Og om hun ville dra hjem, så ville de se på det som et regelbrudd.

– De sa at det kunne få problemer om jeg ville dra tilbake til USA. Jeg ble rett og slett truet, og ble kjempelei meg. Familien min og jeg har vært mange ganger i USA og jeg vil jo ikke miste muligheten til å reise tilbake. Men de sa at «the government» ville komme på banen.

Konklusjonen på møtet var ifølge Kathrine at det ble bestemt at hun skulle få husarrest og bare lov til å være med venner én gang i uken. De skulle ha kontroll på mobilen hennes og pcen hennes.

– De mente at jeg jeg skypet for mye med familien min, enda det bare var snakk om èn gang annenhver uke.

Fikk til slutt flytte

Etter hvert sa en av Kathrines venner at hun kunne få flytte inn i hennes familie, og omsider valgte vertsmoren også å gi slipp. Hun fikk lov å flytte.

– Men STS ga tydelig beskjed om at det var familien det var synd på, og de beklaget seg, og sa «det er ikke sånne studenter vi pleier å ha», sier hun.

Kathrine sier at hun også fikk høre at vertsmoren hadde fortalt stygge ting om henne til flere i byen.

– Men uken etter at jeg flyttet sendte de meg bilde av at den yngste datteren gråt og lurte på hvor jeg var. Det var tydelig at de ville gi meg dårlig samvittighet. Jeg måtte fylle ut et skjema hvor jeg forklarte hva som hadde skjedd, og hva jeg tenkte om hvordan familien hadde det etter det jeg hadde gjort.

TV 2 fikk se skjemaet, hvor Kathrine har forklart seg inngående om situasjonen.

Ingen info til mor

Mens alt dette pågikk fikk ikke Kathrines mamma i Norge informasjon fra STS om hva som skjedde med datteren.

– Det er jo veldig spesielt siden Kathrine var under 18. Jeg ringte dem i februar, etter at hun hadde fått en ny familie. Jeg ville fortelle STS i Norge hva Kathrine egentlig hadde opplevd, sier hun.

Moren sier at samtalen sjokkerte henne. Hun følte at STS forsøkte å vri alt av kritikk over på datteren. Hun hevder at STS sa at Kathrine hadde hatt for høye forventninger, og at «utveksling kanskje ikke var noe for Kathrine». Hun sier at samtalen bar preg av en provoserende arroganse fra STS's side.

– Kathrine har gledet seg til å dra på utveksling i mange år. Hun var godt forberedt og er en moden og svært ansvarsfull jente. Det var grusomt at hun skulle oppleve dette. Jeg var rett og slett ganske forbannet på STS, og synes det er utrolig at vi ikke har fått en beklagelse i etterkant.

– Hvor havner pengene?

Moren etterlyser bedre oppfølging i etterkant, og sier at opplevelser i den sårbare alderen kan sette spor.

– I tillegg har vi jo betalt masse penger, rundt 150.000 kroner, for at hun skal få denne opplevelsen. Vertsfamiliene får ikke penger, og skolepenger er det ikke. Så hvor havner disse pengene, og hvorfor får man ingenting tilbake? Det er meget spesielt, sier hun.

Kathrine reagerer også på at de ikke har fått sjansen til å vurdere oppholdet i etterkant. De har ikke hørt noe fra STS etter hjemreisen i sommer.

– Jeg vil absolutt ikke anbefale noen å reise med STS. Jeg vil aldri ha noe med dem å gjøre igjen.

Prøver å matche student og familie

Daglig leder Geir Arne Jacobsen i STS Education sier til TV 2 at det er utrolig trist at Kathrine har valgt å kontakte TV 2 fordi hun er misfornøyd med servicen og oppfølgingen de har fått.

– Dere vektlegger at dere matcher familie og student på best mulig måte. Kathrine hadde betalt over 9000 kr ekstra for komme sør i landet. Hun hadde også ønsker om å komme til en familie uten barn. Hva tenker dere om denne spesifikke matchen?

– Plasseringsorganisasjoner i USA tar ekstra betalt for å prøve å plassere en student i en bestemt stat. Kostnaden handler i stor grad om at det er mye vanskeligere å finne en familie og skole i de mest populære statene, som de fleste av studentene velger. Derfor må man legge mye mer tid og ressurser til å plassere studenten i disse områdene, sier Jacobsen.

Har du vært på utveksling, eller har erfaring fra bransjen, og har en historie å fortelle? Ta kontakt med TV 2s journalist her!

Han hevder at utvelgelsesprosessen er svært streng og grundig, men at det på grunn av ulike årsaker er det ikke alltid at alle plasseringer blir optimale. Da ønsker STS å forsøke å løse dette ved å enten jobbe med forholdene internt i familien, og dersom ikke det gir resultat ser de på muligheten til å finne ny vertsfamilie.

– Selvfølgelig beklager vi når det skjer og vi jobber alltid for å redusere antall tilfeller hvor dette hender.

Jacobsen ønsker ikke å gå inn på detaljer om det som skjedde mellom jenta, områderepresentanten og vertsfamilien, fordi dette er forhold som ble håndtert lokalt.

– Moren til Kathrine fikk ikke beskjed om at datteren, som da var 17 år, hadde byttet vertsfamilie?

– Ifølge våre interne rutiner skal vi informere foreldrene umiddelbart når det skjer endringer av adresse og kontaktinformasjon til vertsfamilie og områderepresentant, sier Jacobsen.

Når det gjelder kritikken av områderepresentanten, understreker han at de går igjennom en streng søknadsprosess, i tillegg til grundig sjekk av referanser og kriminelt rulleblad. De må igjennom en nettbasert opplæring og avlegge test, i tillegg til en internopplæring. De har også en regionssjef over seg som skal kvalitetssikre arbeidet deres. Områderepresentanten må skriver månedlige rapporter av hver enkelt elev, sier Jacobsen.

Han mener STS har velfungerende evalueringsrutiner for hver enkelt student.

– Alle studenter har full rett til å sende inn formell klage på sitt utvekslingsår om det ikke har svart til deres forventninger. Dette står tydelig beskrevet i vår programkontrakt. Denne jenta har ikke valgt å benytte seg av dette, og det finner jeg merkverdig med tanke på at hun nå er så misfornøyd.

Som svar på dette sier Kathrine til TV 2 at de vurderte å klage, men hadde følelsen av at de uansett ikke ville komme noen vei mot STS.

– Etter den dårlige servicen vi fikk, følte vi oss maktesløse.

Ingen refusjon av New York-oppholdet

– Alle deltagere betaler en høy programavgift for å bli utvekslingsstudent. Dere betaler ikke skolepenger, og vertsfamiliene blir ikke kompensert. Hva går pengene til?

– Omtrent halvparten av programavgiften er brukt på utgifter for å finne vertsfamilien og administrasjonen rundt dette i USA. Man trenger gode systemer og mange ansatte for å imøtekomme de krav for å drive som foreligger. Dette er tidkrevende prosesser. I Norge er det mye administrasjon og støtte som er nødvendig før og under studietiden i utlandet. Videre må vi bruke noen penger til markedsføring både i USA og Norge. Det er også mye direktekostnader ved programmet som for eksempel flybillett, forberedelseskurs, forsikring og så videre.

– Kathrine fikk ikke delta på det fem dager lange velkomstoppholdet i New York, fordi dere ga henne sen tildeling. Burde ikke hun få disse pengene refundert?

– Her viser vi til vår programkontrakt der det står spesifisert at dette ikke er refunderbart uavhengig av grunn for uteblivelse.

Jacobsen ønsker ikke å dele informasjon om hvor mange studenter de sender årlig til USA, og hvor mange som må bytte familie underveis. Men han sier at totalt drar rundt 2000 studenter reiser årlig fra Norge på utveksling.

Han understreker at 92 prosent av STS' studenter svarer at de vil anbefale dem etter endt utvekslingsår, og mener det er en klar indikasjon på at de er på rett vei.

– Studenter kan alltid nå oss 24 timer i døgnet, både på sitt eget språk og på engelsk. Det gjør det mulig å få hjelp og støtte ved behov.