Like etter klokken 22.00 fredag kveld fikk nødtatene meldinger om røykutvikling i asylmottakets fjerde etasje.

– I over en time jobbet brannvesenet med å lokalisere kilden til røyken. Plutselig så vi at det veltet flammer opp fra pipa og et vindu, forteller operasjonsleder Vidar Aaltvedt i Sør-Øst politidistrikt.

Det tok ikke mange minuttene før bygningens fjerde etasje og taket var overtent. Alle de 46 beboerne på asylmottaket ble raskt evakuert og gjort rede for.

– Vi skjønte at det var en liten brann, siden det var noe røyk, men jeg trodde aldri det skulle bli slik, sier en av beboerne, som ikke ønsker å stå frem med navn eller bilde.

– Var du redd?

– Ja, naturligvis. Dette er en stor tragedie, sier mannen.

Gjennom hele natten har brannvesenet jobbet iherdig for å få kontroll. Kraftig vind gjorde at gnister, glør og brennende bygningsdeler havnet på bakken.

I tillegg ble 12 nabohus evakuert av frykt for at brannen skulle spre seg. Totalt ble 24 personer evakuert fra husene sine.

– Hadde ilden tatt tak i trehusene ved siden av, kunne en hel bydel blitt tatt av flammene, sier Aaltvedt.

Klokken fem lørdag morgen ble brannen meldt slukket.

– Det var et krevende slukningsarbeid fordi det er en gammel bygning med flere små kanaler og luker der det var vanskelig å komme til. I morgentimene fortsetter etterslukkingen, sier Aaltvedt.

Ordføreren: – Kunne blitt et nytt Lærdal

På verdensarvliste

Mannheimen sto ferdig i 1916. Det var i sin tid et hjem for enslige menn som jobbet i industrien. Deretter ble murbygningen brukt som sykehjem. Siden 1997 har det vært asylmottak.

Bygningen ble sommeren 2015 skrevet inn på UNESCOs verdensarvliste. Etter planen skulle staten, fylkeskommunen, kommunen og Riksantikvaren gå sammen om å rehabilitere bygningen i januar. Målet var å få det til å se ut som det gjorde i 1916.

På grunn av høy varme inne i bygningen vet foreløpig ingen hvor store de materielle ødeleggelsene er. Det eneste politiet vet med sikkerhet er at fjerde etasje er utbrent og at bygningen har store vannskader etter slukningsarbeidet.

Brannen i Rjukan: – Hele toppetasjen og fjerde etasje er utbrent

Kjenner ikke årsaken

Operasjonsleder Aaltvedt forteller at politiet har gjort noen vitneavhør, men at de ennå er langt unna å finne brannårsaken. Etter hvert skal kriminalteknikere fra Skien undersøke åstedet.

Mer enn 50 hjelpemannskaper var i sving natt til nyttårsaften, blant annet fra Røde Kors, kommunen og Sivilforsvaret. Det jobbes nå med å finne permanente løsninger beboerne på asylmottaket og personene som ble evakuert fra bolighusene i nærheten. Det er uvisst når de kan flytte hjem.

Ordfører Bjørn Sverre Birkeland i Tinn kommune, som driver mottaket, ble vitne til brannen. Han betegner det som en stor tragedie og er lettet over at ingen ble skadet og at ikke brannen spredde seg til nabohusene.

– Hadde det ikke vært for innsatsen til redningstjenestene kunne dette blitt et nytt Lærdal, mener Birkeland.