HVA SKJEDDE HER? Kathleen ble funnet død nederst i trappen. Men var det egentlig en ulykke? Foto: Privat/TV 2-montasje. 
HVA SKJEDDE HER? Kathleen ble funnet død nederst i trappen. Men var det egentlig en ulykke? Foto: Privat/TV 2-montasje. 

Politiet tror fortsatt MIke Peterson drepte kona:

Full beviskrangel 15 år etter at Kathleen (48) ble funnet død etter trappefall

Tok Mike Peterson livet av kona fordi hun ville skilles? Og drepte han naboen Elizabeth på samme måte 15 år tidligere? I år kommer en av USAs mest omtalte saker opp for retten – igjen.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

9. desember 2001 rystet et uventet dødsfall byen Durham i Nord-Carolina.

48 år gamle Kathleen Peterson døde etter angivelig å ha ramlet i trappen. Hun ble funnet blodig og sterkt forslått.

Men var det et fall? Eller var det forårsaket av ektemannen, Michael (Mike) Peterson?

Mike Peterson var ikke en hvemsomhelst i hjembyen. Han var tidligere kaptein i den amerikanske marinen, hadde skrevet flere bøker og tilhørte eliten i Durham. Saken fikk derfor enorm oppmerksomhet, ikke minst under den rekordlange rettssaken i 2003.

Et drapsmysteterie

Mike ble dømt, men senere ble dommen opphevet. 15 år etter er saken fortsatt uoppklart. Var Kathleens dødsfall egentlig et drap? Og drepte Mike også venninnen Elizabeth 16 år tidligere?

I dokumentar-serien The Staircase fra 2004 forteller Mike Peterson om natta kona døde.

– Vi satt inne i stua og så filmen «American Sweethearts» sammen. Da filmen var ferdig rundt klokken 23, gikk vi ut i hagen. Det var en varm og deilig kveld, til å være i desember.

Mike forteller at de satte seg ved bassenget, som de syntes var det fineste stedet på eiendommen. Der pratet de sammen, mens de koste seg med resten av vinflasken. Alt var ifølge Mike Peterson fullstendig normalt.

Familien bodde i et flott hus i Durham, Nord-Carolina. 
Familien bodde i et flott hus i Durham, Nord-Carolina. 

Men etter en stund ville Kathleen gå inn. Hun skulle ha et telefonmøte dagen etter og ville være opplagt.

Mike forteller at han ble sittende ved bassenget. Da han til slutt gikk inn i huset, havnet han midt i tragedien.

Han forteller at han oppdaget Kathleen ligge blodig og forslått i en pøl i gangen.

I dokumentaren hører vi Mikes fortvilte rop om hjelp da han ringte 911.

– Hun var bevisst da jeg fant henne. Det meste er vagt for meg, men jeg husker at ringte alarmsentralen. Og jeg husker at sønnen min kom hjem og at han holdt meg hardt.

Det var ikke tvil om at politiet etterforsket Kathleens død som en kriminalsak. Bare få dager etter drapet ble Mike siktet for overlagt drap.

Et lykkelig ekteskap?

Igjen sto fem barn i sjokk og sorg.

– Det var som om to bomber hadde truffet oss. Først at mamma døde og så at de arresterte pappa, sier Martha, den ene datteren i dokumentaren.

Alle de fem barna, to av dem biologiske og tre adoptivbarn, gir faren de beste skussmål i dokumentaren.

– Mamma og pappa elsket hverandre. De kranglet aldri. De var bare glade for å være sammen. Vi var en veldig åpen og ærlig familie. Vi ville visst om det var problemer i ekteskapet deres.

Mike og Kathleen levde ifølge barna et lykkelig ekteskap. Foto: privat. 
Mike og Kathleen levde ifølge barna et lykkelig ekteskap. Foto: privat. 

Før Mike traff Kathleen var han gift med Patty. Sammen fikk de to barn. På 1980-tallet bodde ekteparet en periode i Tyskland på 1980-tallet. Der ble de kjent med det amerikanske paret George og Elizabeth Ratliff.

George var, i likhet med Mike, yrkesmilitær. Han ble drept under den amerikanske invasjonen på Grenada i 1983. Og bare noen år etterpå omkom også Elizabeth i en tragisk ulykke.

Patty og Mike adopterte deres to døtre og tok dem med seg til USA. Men paret ble skilt og noen år senere flyttet Mike sammen med Kathleen. Hun hadde datteren Caitlin fra et tidligere forhold.

Mikes sønn sier at han aldri så faren så lykkelig sammen med sin egen mor som han var med sin nye kone Kathleen. Venner forteller også om et godt ekteskap.

Til tross for påstander om et lykkelig ekteskap, fant rettsmedisinerne flere ting som skurret i Mikes forklaring fra natta kona døde.

Mike Petersons forsvarere fikk inn eksperter i retten som mente Kathleen hadde falt bakover. Hun hadde først blitt slått bevisstløs. Så falt hun videre og slo hodet mot dørkarmen. Der ble det funnet hårrester og blod. Så sank hun sammen på gulvet nedenfor trappen.

Forsvarets eksperter hevdet at hun kom til bevissthet etter en stund, og hadde forsøkt å reise seg opp. Derfor ble hun funnet med blod under beina. Men så falt hun igjen. Og der ble hun liggende til Mike fant henne.

Storfamilien levde lykkelige dager. To av jentene var adopterte etter at venneparet Elizabeth og Georg døde mens familien bodde i Tyskland. Foto: Privat. 
Storfamilien levde lykkelige dager. To av jentene var adopterte etter at venneparet Elizabeth og Georg døde mens familien bodde i Tyskland. Foto: Privat. 

Forsvarerne argumenterte med at Kathleen hadde 0,7 i promille natten hun døde. Samtidig hadde trappen en skarp vinkel og i deler av trappa var det helt mørkt. De mente derfor at det ikke virket usannsynlig at hun hadde falt.

– Sannheten er at Kathleen hadde drukket både vin og champagne - og tatt valium. Hun prøvde å gå opp en trang og mørk trapp i sandaler. Hun falt og slo seg i hjel. Alle som kjente dem vet at Kathleen og Mike elsket hverandre. Det er ikke mulig å slå fast at skadene hennes er forenlig med slag.

På motsatt side hevdet aktoratet at det ikke var en ulykke, men at Mike kaldblodig slo i hjel kona si, mens hun kjempet alt hun kunne for livet sitt.

– Ting er ikke alltid slik som det ser ut som. Vi mener at Kathleen døde en grusom og smertefull død forårsaket av hennes egen ektemann.

Aktor viste frem bilder av hodet til avdøde. Hun var barbert og man kan se en rekke omfattende sårskader i hodebunnen.

– Det er her problemet ligger. De sier det var en ulykke forsårsaket av et fall i trappa. Men vi sier at dette er et drap, sa statsadvokaten Jim Hardin i retten.

Dobbeltliv som bifil

State Bureau of Investigation (SBI)-analytikeren Duane Deaver var statsadvokatens ekspertvitne. Han sa at blodflekkene i trappa beviste at Kathleen hadde blitt slått ihjel. Han mente at blodflekkene på Mikes shorts og på skoene hans viste at det han hadde vært i nærheten av kona da hodet ble slått, og ikke ved bassengkanten slik han selv hevdet.

I retten ble det også gjort et stort nummer ut av at Mike kunne være bifil eller homofil. Da etterforskerne gikk igjennom PCen hans fant de ut at han hadde vært i kontakt med en mannlig eskorte. En av politiets teorier var at Kathleen hadde fått nok av ektemannens seksuelle dobbeltliv og ønsket å avslutte ekteskapet. Forsvarerne argumenterte for at man ikke kunne bevise at Mike hadde satt de biseksuelle lystene ut i live, og at det bare var en uskyldig flørt på nett.

Det svært spesielle var at ikke dette var det første trappedødsfallet i Mikes nære omgangskrets. Da familievennen Elizabeth døde i 1985 i Tyskland, var det under svært like omstendigheter som da Kathleen døde.

Sjekket liket på nytt

Elizabeth Ratliff døde i trappen i hennes eget hjem i Tyskland i 1985.
Elizabeth Ratliff døde i trappen i hennes eget hjem i Tyskland i 1985.

Den kvelden Elizabeth døde, hadde hun og hennes to døtre vært på besøk hjemme hos Mike og hans første kone på middag. Mike kjørte dem hjem, og hjalp Elizabeth med å få de to små jentene i seng. Neste morgen fant barnevakten kvinnen død.

Mike var altså den siste som så henne i live. Rettsmedisinerne den gang konkluderte imidlertid at hennes død skyldtes hjerneslag, i kombinasjon med at hun led av en blodsykdom som gjorde at det var lettere å miste mye blod på kort tid.

Men under rettssaken 15 år senere, kom historien opp på ny. Det det bestemt at det skulle gjennomføres en ny undersøkelse av Elizabeths balsamerte kropp.

Når de også vurderte funn på åstedet i Tyskland, ble det slått fast at det også den gang kan ha vært et drap, men påtalemyndigheten hadde ikke nok beviser mot Mike Peterson at det kunne reises tiltale i denne saken.

Men Mike Peterson ble dømt for drapet på kona Kathleen, livstid uten mulighet for prøveløslatelse.

I rettslokalet sto fem barn gråtende tilbake.

– Jeg ble uskyldig dømt. Jeg skadet ikke Kathleen. Men jeg orket ikke mer. Jeg sa til min forsvarer at jeg ikke ønsket å anke. Jeg ville bare at det skulle ta slutt.

Forsvarer-teamet forsøkte flere ganger å få saken gjenopptatt, og fikk blant annet eksperter til å hevde at det kunne være en ugle som hadde angrepet Kathleen da hun gikk inn i huset.

Løy og forfalsket

Men etter snaue åtte år i fengsel tok saken i 2011 en ny vending for Mike Peterson.

Da ble det kjent at Duane Deaver, som hadde vært et ekspertvitne i rettsaken mot Mike, var innblandet i en stor rettskandale. Blodprøver fra over 200 kriminalsaker hadde blitt underslått eller feiltolket i tidsrommet 1987 til 2003.

Deaver fikk sparken fra SBI, og Mike Petersons forsvarer var raskt ute med å få nye eksperter til å gi en annen tolkning av blodbevisene som hadde veid tungt da jurymedlemmene avsa sin stemme åtte år tidligere.

Professor Paulette Sutton ved University of Tennessee blir brukt av FBI til å lære opp agentene i hvordan man tolker blodspor på åsteder. Hun var blant ekspertene som mente at analysene Deaver hadde gjort i Peterson-saken var merkelige og ikke kunne stemme.

Samtidig fant analyser ut at Deaver hadde gitt feil tolkning i minst tre andre drapssaker hvor hans resultater hadde hatt avgjørende betydning for utfallet. Blant annet ble Greg Taylor sluppet ut etter 17 år i fengsel. Da var det klart at han hadde blitt uskyldig dømt. Skandalene førte til at også SBI-direktøren i Nord-Carolina måtte gå.

I desember 2011 - akkurat 10 år etter Kathleens død - kom saken opp på nytt. Her anførte Mikes advokat at den eneste som hadde vært 100 prosent sikker på egentlig skjedde i trappeoppgangen den natten i 2001 var Duane Deaver.

– Det vi ikke visste da, men som vi vet nå, er at Duane Deaver hadde for vane å avgi villedende ekspertrapporter. Han gjorde tarvelig arbeid og løy systematisk under ed, sa Petersons forsvarer i retten.

Han påpekte videre at Deaver utelot negative testresultater fra labrapportene sine. Det gjorde han for at forsvaret ikke skulle få se dem, fordi de «kunne «forvirre» juryen ved å påpeke sannheten».

Og forsvarernes krav om løslatelse førte frem. Dommeren mente det uten tvil var slik at Deavers feilaktige vitnemål hadde hatt betydning for dommen i 2003. Mike Peterson ble sluppet fri, i påvente av ny rettssak. Han måtte imidlertid ut med 300.000 amerikanske dollar i kausjon og måtte finne seg i å leve i husarrest med elektronisk fotlenke. Han har de siste årene hatt mer frihet.

Snart klart for ny rettssak

I november gikk Peterson rettens vei for å få planene om ny rettssak forkastet. Dette ble imidlertid avvist av dommeren, og den nye rettsrunden er berammet til 8. mai 2017. 73-åringen gråt da dommerens kjennelse ble lest opp.

Nå pågår det full konflikt mellom forsvarere og aktorat om hvilke bevis som skal presenteres når saken kommer opp på nytt.

Mike Petersons forsvarer mener at mye av DNA-materialet er så dårlig at det ikke holder som bevis. De ønsker heller ikke at Eliabeth Ratliffs død i Tyskland skal blandes inn i denne saken. I tillegg ønsker de å holde påstandene om Petersons seksuelle legning utenfor denne saken. Det er ikke kjent hvordan dommeren vil forholde seg til kravet, som ble sendt inn sist uke.

Forsvarerne legger ikke skjul på at de er skuffet over at deres klient nok en gang må hevde sin uskyld i retten.

– Vi hadde håpet at dette skulle ta slutt nå, men det gjorde det ikke. Nå gjør vi alt vi kan for å forberede oss til en ny runde i mai, sier forsvarer Mary Jude Darrow til nettstedet abc11.com.