TUNGE ÅR: Til slutt endte det med nedrykk for Villa-eier Randy Lerner, Gabriel Agbonlahor, Micah Richard og klubbens nye styre. På tribunen har mishagsytringene florert. Fotomontasje: NTB scanpix
TUNGE ÅR: Til slutt endte det med nedrykk for Villa-eier Randy Lerner, Gabriel Agbonlahor, Micah Richard og klubbens nye styre. På tribunen har mishagsytringene florert. Fotomontasje: NTB scanpix

Aston Villa rykket ned: – Det verste laget som har spilt i Premier League

Idiotiske ansettelser, en fraværende eier og en klubb i kaos. Dette er historien om hvordan Aston Villa-fansens verste mareritt gikk i oppfyllelse.

Aston Villa har rykket ned fra Premier League etter å ha tapt 0-1 for Manchester United lørdag.

Ordet miserabelt er ikke negativt nok når Birmingham-klubbens sesong skal oppsummeres.

Patetiske tre seiere på 34 kamper og lusne 16 poeng sørger for at det hele er over allerede 16. april.

– Det verste laget som noen gang har spilt i Premier Leauge, fastslo Jamie Carragher etter 0-6-tapet for Liverpool 14. februar.

Det eneste Aston Villa har gjort siden det er å tape. Medregnet Liverpool-kampen er det blitt ni tap på rad, 3-25 i målforskjell og manager Remi Garde er blitt den andre Villa-sjefen som har fått sparken denne sesongen.

Mange vil nok likevel påstå at det finnes verre lag. Sunderland rykket ned med stakkarslige 15 poeng i 2005/06-sesongen. Derby klarte bare å sikre seg elleve poeng i 2007/08-sesongen, samtidig som de satte rekorden for færrest scorede mål (20) og flest innslupne (89).

– Husk at Sunderland, historisk sett, er en jojo-klubb. Troppen de hadde for ti år siden hadde akkurat rykket opp, og de signerte spillere som var av Championship-standard. Derby var på sin side ikke klare for Premier League. De kom opp via playoff, med en tropp med spillere i 30-årene. 12 måneder før de rykket opp hadde de kommet på 20. plass i Championship, har Carragher påpekt i sin spalte i Daily Mail.

Aston Villa har frem til nå vært blant de lagene som aldri har rykket ned fra Premier League. Nå er det bare Manchester United, Arsenal, Liverpool, Chelsea, Tottenham og Everton igjen.

– Større enn Leeds og Newcastle
På tross av noen svært begredelige sesonger på Villa Park, mener tidligere Liverpool-stopper Carragher at listen skal ligge høyere for the Villans.

– Villa, en av bare sju lag som har beholdt plassen i Premier League siden 1992, vil være den mest profilerte klubben som mister plassen i toppdivisjonen i den moderne æraen. Større enn Leeds (2004) og Newcastle (2009). Hvorfor? I mine øyne er Villa den største klubben i Midlands. Ser man på historien og trofeene de har vunnet, ikke minst serievinnercupen i 1982, og deres stadion, så overgår de både Leeds og Newcastle, skriver Carragher.

Kanskje har Jamie Carragher rett. Sesongens Aston Villa er, om man ser på forutsetningene, defintivt en av, om ikke det verste, laget i Premier League noen gang.

Hvor gikk det galt? Og finnes det noe håp for Aston Villa?

4. august 2006 ble Martin O’Neill ansatt som Aston Villa-manager, og knappe to måneder senere fullførte den amerikanske forretningsmannen Randy Lerner sitt oppkjøp av klubben.

SPORTSLIG SUKSESS: Men heller ikke Martin O`Neill unnslipper kritikk. AFP PHOTO/GEOFF CADDICK. 
SPORTSLIG SUKSESS: Men heller ikke Martin O`Neill unnslipper kritikk. AFP PHOTO/GEOFF CADDICK.  Foto: Geoff Caddick

– O'Neill startet forråtnelsen
Etter en 11. plass i sin første sesong, ledet O’Neill Birmingham-klubben til 6. plass tre sesonger på rad. Det så lyst ut på Villa Park, men fem dager før sesongstart i 2010/11-sesongen sjokkerte nordiren med å si opp jobben sin.

Aston Villa var i ferd med å selge James Milner, og O'Neill fikk ikke lenger de midlene han hadde tidligere hadde hatt tilgjengelig. Randy Lerner mente nordiren hadde kastet bort for mye penger på spillere som ikke hadde slått til.

O'Neills avgang er på mange måter et symbol på Aston Villas nedtur, men det finnes de som hevder at nedturen allerede hadde begynt.

Radiopersonligheten Adrian Durham hevder i sin spalte i Daily Mail at O’Neill må ta sin del av skylden, etter å ha brukt store summer på middelmådigheter som Curtis Davies, Steve Sidwell, Luke Young, Marlon Harewood, Zat Knight og Nigel Reo-Coker.

Bosmansigneringen av Habib Beye fra Newcastle ble også et mareritt. Høyrebacken endte opp med å koste Aston Villa ni millioner pund, etter dagens kurs 110 millioner kroner. På to og et halvt år i Villa startet floppen 15 kamper og fikk tre innhopp.

– O’Neill startet forråtnelsen ved å signere en råtten gjeng, og så spyttet han smokken ut og stormet vekk da James Milner ble solgt og Randy Lerner besluttet at han hadde sett O’Neill kaste bort for mye penger allerede, og valgte ikke å dele ut stabler med penger til sin manager, skriver Durham.

Forsvares av eks-stopper
O’Neill valgte i sin tid å selge Gary Cahill til Bolton, og satset i stedet på typer som Zat Knight, Curtis Davies, James Collins, Carlos Cuellar og Richard Dunne i Villas midtforsvar.

En Chelsea-overgang, en Premier League-tittel, en FA-cuptittel, en ligacuptittel, en Europaliga-tittel og en Champions League-tittel senere er det lett å si at det var Cahill som kom best ut av det.

Men Richard Dunne mener det blir feil å legge skylden på manageren som hentet ham til Aston Villa.

– Folk beskyldte ham for å bruke for mye penger og slikt, men det er det Premier League krever. Du må fortsette å betale og bruke penger for å holde tritt med ligaen. De sluttet med det, og de har betalt prisen. De har gjort dårlige beslutninger når det gjelder managere etter den tid, og jeg tror de har hatt folk uten fotballkjenneskap til å plukke ut spillerne de signerer. Det er veldig vanskelige for en klubb å ha suksess på den måten, sier han ifølge sportsjoe.ie.

At O’Neill hadde mye penger til rådighet er det ingen tvil om, og man kan heller ikke nekte for at det ble gjort mange middelmådige kjøp under hans ledelse (det var en del gode også, det skal man ikke glemme).

– Hele klubbens skyld
Kanskje må han ta en liten del av skylden, men den er definitivt ikke bare hans alene.

Tidligere Aston Villa-eier Doug Ellis var svært upopulær da han solgte klubben til Randy Lerner i 2006.

Han var kjent for ikke å kaste rundt seg med penger, men én ting var i alle fall sikkert med «Deadly Doug»: han elsket Aston Villa. Og han gjør det fremdeles. 92-åringen møter trofast opp til Aston Villa-kampene, og i mars dro han til Manchester for å se City slå Villa 4-0 på Etihad.

– Jeg kan bare legge skylden på klubben som en helhet, fra styrerommet, til manageren, til treneren og til spillerne, sa Ellis i februar, ifølge The Guardian.

Han mener Lerner, som stort sett aldri er å se på Villa Park, burde vært der på kampdagene.

– Det gjør meg trist at mannen jeg solgte til ikke har brukt mer tid på å komme og se Aston Villa spille. Det hadde jeg elsket. Han er tilgjengelig på telefonen, men ikke i direktørboksen, der jeg mener han burde være, sier Ellis.

SJELDEN PÅ KAMP: Villa-eier Randy Lerner glimrer stort sett med sitt fravær. Foto: NTB scanpix
SJELDEN PÅ KAMP: Villa-eier Randy Lerner glimrer stort sett med sitt fravær. Foto: NTB scanpix Foto: Mike Egerton

Lerners tid i Aston Villa startet bra. Aston Villa satset, det ble tre 6. plasser på rad. 16 poeng fra Mesterligaen. Så ti poeng unna. Til slutt bare seks. Og så var det slutt.

Pengebruken under Martin O’Neill kostet mer enn det smakte for Lerner. Det er likevel en lang vei fra innstramming til den katastrofen Aston Villa er blitt.

Rekordsigneringer
Gerard Houllier kom inn etter O’Neills sjokkexit, men 2010/11-sesongen startet svært tungt for Villa. I januar viste Lerner at han fremdeles var villig til å åpne lommeboka.

Aston Villa lå på 17. plass i Premier League da de punget ut for rekordsigneringen Darren Bent.

Angriperen ankom fra Sunderland, som da lå helt opp på 6. plass, og avtalen var verdt opptil 240 millioner kroner.

Bents ni mål på 16 kamper utgjorde forskjellen da Aston Villa reddet plassen i Premier League og klatret opp på en 9. plass.

Slik sett betalte investeringen seg, selv om Bents siste sesonger i Aston Villa endte opp med å bli av det miserable slaget.

Hjerteproblemer gjorde at Gerard Houllier måtte gi seg etter én sesong, og Aston Villa måtte ut på managerjakt igjen.

«Fuck off, McLeish»
17. juni 2011 var erstatteren klar. Da bekreftet klubben at Alex McLeish var Aston Villas nye manager.

Skotten hadde noen måneder tidligere vunnet ligacupen med Villas erkerival Birmingham, men han hadde også akkurat rykket ned med dem. I tillegg var han kjent for å spille en destruktiv og kjedelig fotball.

Aston Villa-fansen var rasende og protesterte mot den utrolig kontroversielle manageransettelsen. Atmosfæren var giftig. Hat lå i lufta. Det er ikke akkurat en grobunn for suksess.

Knappe fem år senere må det fremdeles være lov å spørre seg hva Lerner og daværende direktør Paul Faulkner tenkte de de ansatte McLeish.

«Fuck off, McLeish, the Villa is ours» og «Sack McLeish, my lord» runget over Villa Park.

SJOKKANSETTELSEN: Da Alex McLeish ankom fra erkerival Birmingham utløste det massive protester. (AP Photo/Tim Hales)
SJOKKANSETTELSEN: Da Alex McLeish ankom fra erkerival Birmingham utløste det massive protester. (AP Photo/Tim Hales) Foto: Tim Hales

Aston Villa kom på 16. plass med 38 poeng. Ett poeng mindre enn Birmingham rykket ned med året før. Alex McLeish fikk selvsagt sparken.

– Vi må være klare og tydelige med oss selv og supporterne om hva vi har manglet i de siste årene, sa Lerner i en uttalelse.

– Villa-eier Randy Lerner har gjort to katastrofale ansettelser. Han har ikke råd til å gjøre en tredje, konkluderte Stuart James i The Guardian.

16-15-15-17
Ole Gunnar Solskjær var en av kandidatene til å overta etter McLeish, men Villa bestemte seg til slutt for å gå for Paul Lambert etter hans imponerende innsats i Norwich.

Denne gangen var det en ansettelse der en viss optimisme fulgte med, men resultatene tok seg aldri opp under Lamberts ledelse.

Villa endte på 15. plass i hans to første sesonger. I den tredje endte det med sparken. Inn kom Tim Sherwood og sørget for at Villa reddet plassen. Det ble 17. plass i Premier League.

16. 15. 15. 17. Aston Villas tabellplasseringer de fire siste årene har vært rungende alarmklokker.

De ringte også så det ljomet da Lerner i mai 2014 offentliggjorde at han ønsket å selge klubben. To år senere har han fremdeles ikke funnet en kjøper.

– Trodde ikke det kunne bli verre...
Noen måneder etter offentliggjørelsen forsvant også den svært upopulære direktøren Paul Faulkner fra Villa Park, og i august samme år ble han erstattet av Tom Fox.

– Vi trodde alle at det ikke kunne bli særlig mye verre enn Faulkner, men gjett om vi tok feil, kan man lese i Villa-bloggen 7500 To Holte.

Fox kom fra jobben som kommersiell direktør i Arsenal, og fikk en årslønn på vanvittige 15 millioner kroner for å overta styringen på Villa Park.

Amerikaneren skulle først og fremst sørge for kommersiell vekst for the Villans, men det er selvsagt ikke verdens enkleste jobb når man overtar en klubb i en sportslig hengemyr og ikke evner å finne de rette folkene til å snu den forferdelige trenden.

Fox hadde ikke den nødvendige kunnskapen om engelsk fotball, og fikk heller ikke den hjelpen han trengte av folk han ansatte i nøkkelroller.

Da Paul Lambert fikk sparken ansatte ham Tim Sherwood som klubbens nye manager. Det startet bra, han sørget for at Villa reddet plassen og han tok dem til FA-cupfinalen.

Sesongavslutningen skulle imidlertid bli pinlig: 1-6-tap for Southampton borte, 0-1-tap hjemme mot allerede nedrykksklare Burnley og så 0-4 i FA-cupfinalen mot Arsenal.

Sherwood kom inn og tilførte Villa den entusiasmen de trengte for å redde plassen, men det tok ikke lang tid før han, og de han sendte ut på banen, ble avslørt.

SLANGEFEST: Dette er blitt et vanlig syn på Instagram-kontoen til Fabian Delph. Foto: instagram.com/fabian_delph
SLANGEFEST: Dette er blitt et vanlig syn på Instagram-kontoen til Fabian Delph. Foto: instagram.com/fabian_delph

Marerittsommeren
Sesongslutten ble fryktelig, og det ble sommeren også. Christian Benteke ble som ventet solgt til Liverpool, og Aston Villa fikk rundt 400 millioner kroner for angriperen.

De fikk også rundt 100 millioner kroner fra Manchester City for Fabian Delph, etter det som ble en flau overgangsfarse. Delph kunne gått som bosmanspiller, men signerte i januar en ny kontrakt. Den inneholdt en overgangsklausul som lot ham gå for en «billig» penge. Men det skal Fox og Villa ha, 100 millioner kroner er ti av ti ganger bedre enn null.

Det som gjorde det hele så flaut, var at Delph først takket nei til Manchester City. Deretter publiserte Villa en uttalelse fra Delph, der han sa at han ble værende og at han gledet seg til å starte sesongen som Villa-spiller.

Noen dager senere gjorde Delph helomvending, og signerte for Manchester City. Aston Villa-fansen så rødt og kalte ham en slange.

Manchester City-spilleren kan fremdeles ikke publisere ting på sosiale medier uten å bli overøst med slange-emojis.

Det verste for Aston Villa var at de hadde mistet sine to beste spillere.

Det var lang fra første gang nøkkelspillere forsvant. Gareth Barry forlot klubben sommeren 2009, og året etter var det James Milners tur. I 2011 forsvant både Ashley Young og Stewart Downing.

Denne gang måtte Delph og Benteke erstattes, og stallen var nødt til å styrkes. Aston Villa hadde ikke råd til å feile på overgangsmarkedet.

FIASKO: Tom Fox sin tid i Aston Villa endte i fadese. Foto: NTB scanpix
FIASKO: Tom Fox sin tid i Aston Villa endte i fadese. Foto: NTB scanpix Foto: Nick Potts

Tom Fox besluttet å hente inn tyskeren Hendrik Almstadt fra Arsenal. Han ble Aston Villas første sportsdirektør noensinne, og klubben kan bare håpe at han også vil være the Villans' verste sportsdirektør noen gang. I tillegg ble Paddy Riley, som tidligere hadde jobbet med analyse under Martin O'Neill, ansatt som rekrutteringsansvarlig.

Villa hentet tolv spillere til A-laget i sommer: Jordan Ayew, Jordan Amavi, Jordan Veretout, Adama Traoré, Idrissa Gueye, Rudy Gestede, Scott Sinclair (låneavtale gjort permanent), Joleon Lescott, José Ángel Crespo, Tiago Ilori (på lån fra Liverpool), Micah Richards og Mark Bunn.

Massiv overgangsaktivitet til tross, forholdet mellom Sherwood og Almstadt surnet raskt.

Manageren ønsket å tilføre erfaring ved å hente inn spillere som Esteban Cambiasso, Emmanuel Adebayor og Aaron Lennon.

Aston Villa-ledelsen ønsket unge spillere de kunne tjene penger på i fremtiden, og identifiserte Amavi, Veretout og Ayew som overgangsmål.

Uansett hvem som hadde ansvaret var overgangssommeren en massiv fiasko for Aston Villa, der ingen av signeringene virkelig har slått til.

Liverpool-innleide Ilori kom ikke en gang med på benken og ble sendt tilbake i januar. Crespo ble sendt på lån til Rayo Vallecano samme måned.

Utenomsportslig bråk
Micah Ricards ble utnevt til Villas nye kaptein, men har fått mer oppmerksomhet for å dra på guttetur til Dubai med Gabriel Agbonlahor, og deretter skjelle ut en Villa-fan på Instagram, enn for innsatsen på banen.

Stopperkollega Joleon Lescott gjorde seg også bemerket på sosiale medier ved å tvitre et bilde av en luksusbil etter det ydmykende 0-6-tapet for Liverpool i februar. Etterpå hevdet han at han hadde lommetvitret.

Jordan Ayew har vist prov på at han har noe å fare med i Premier League, og Jordan Amavi viste lovende takter frem til han pådro seg en stygg kneskade under en kamp for Frankrikes U21-landslag i november.

Det endte sesongen for Amavi, mens den da allerede hadde endt for Tim Sherwood. I slutten av oktober var det slutt, etter en fryktelig start på sesongen.

Seks tap på rad, en rekke merkelige taktiske avgjørelser og et elendig forhold til klubbledelsen forseglet skjebnen hans.

Tim Sherwood fikk sparken, mens franskmannen Remi Garde ble hentet inn for å overta styringen på Villa Park.

Den tidligere Lyon-manageren ble lovet midler i januar, men da overgangsvinduet åpnet var det stille som graven.

Til slutt endte Villa uten en eneste nyervervelse i januar, og Gardes forhold til Almstadt surnet også svært kjapt.

Franskmannen var Villa-manager i fem katastrofale måneder. Han vant to av de 20 kampene han ledet the Villans i Premier League.

– Aldri sett Villa så langt nede
Da Remi Garde forlot klubben var dommen nådeløs fra tidligere Villa-manager Graham Taylor, men det var ikke Garde han slaktet.

– Jeg har aldri sett Aston Villa så langt nede. Både klubben og dens fans går på lavgir. Et eller annet sted har følelsene rundt klubben, med en eier som vil selge men ikke klarer det, sneket seg inn i garderboen. Det er som en sakte død fotballmessig, sier han til BBC.

– For min del er for mange som ikke er fotball-kyndige som driver klubber i dette landet, og en av dem er Aston Villa, fortsetter ham.

Akkurat det har Villa nå tatt konsekvensen av. 15. mars måtte Hendrik Almstadt forlate sin post, og to dager senere fulgte Tom Fox.

Aston Villa-fansen har også krevd Paddy Rileys avgang, men enn så lenge er han ansatt i klubben. Han har vært ansvarlig for Aston Villas speidernettverk, der mye tyder på at det er lite kontroll.

Ifølge Telegraph skal Jon Bickers, som var sjefsspeider i Europa og hadde hovedansvar for å speide på Bundesliga-spillere, ha emigrert til Australia. Simon Ward, som hadde ansvaret for å følge med på spillere i La Liga og i Portugal, studerer på sin side journalistikk på universitetet.

Det har vært en kaosklubb i alle ledd, fra eier til ledelse og til spillergruppen. Med alt dette i bakhodet er det ikke rart at Aston Villa nå må ta den tunge turen ned i Championship.

Er det håp for fremtiden i Aston Villa? Det er det store spørsmålet nå.

– Kan gå strake veien til League One
De neste månedene blir helt avgjørende for Aston Villa. Flere katastrofale avgjørelser kan fort sende klubben nærmere League One enn en Premier League-retur.

– Da jeg så høydepunktene fra Aston Villas siste tap tenkte jeg at dette laget fort bare kan bli værende i Championship i én sesong, fordi slik de holder på nå går de strake veien til League One, skrev Harry Redknapp i sin spalte for the Telegraph forrige helg.

– Om jeg skulle tenkte på ett ord for å oppsummere Villas sesong ville det være «patetisk». De har vært helt fryktelige, og atmosfæren har bare blitt verre jo mer uunngåelig nedrykk er blitt. Men du kan ikke skylde på fansen. De bruker pengene sine på lag som ikke bare blir slått, de blir slaktet, fortsatte den tidligere Tottenham-manageren.

– Ikke Lerners puddel
Mannen som har fått jobben med å få klubben på rett kjøl er Steve Hollis.

I midten av januar ga Rany Lerner seg som styreformann, og forretningsmannen og Manchester City-supporteren Hollis ble klubbens nye styreformann.

Lerner er nå i stedet en av fem styremedlemmer i Villa.

– Jeg var veldig tydelig da jeg påtok meg ansvaret og sa at om han ville ha en puddel som kunne være talerøret hans, så har han kommet til feil mann. Det kommer jeg ikke til å være, her Hollis uttalt i Birmingham Mail.

Den nye styreformannen begynte umiddelbart på jobben med å finne ut hva som har gått galt i Villa og hvordan strategien skal være i fremtiden.

Det ble det kroken på døra for Fox, Almstadt og Garde, og Hollis har sørget for å få hjelp fra folk som har stor erfaring fra britisk fotball.

Han har fått inn tidligere FA- og Manchester City-formann David Bernstein i styret. Tidligere FA-direktør Adrian Bevington har også fått en rolle.

DEN VANSKELIG JOBBEN: Steve Hollis (til vestre), Brian Little (i midten) og David Bernstein (til høyre) skal sørge for at Aston Villa reiser seg. Foto: NTB scanpix
DEN VANSKELIG JOBBEN: Steve Hollis (til vestre), Brian Little (i midten) og David Bernstein (til høyre) skal sørge for at Aston Villa reiser seg. Foto: NTB scanpix Foto: Nick Potts

Klubblegenden Brian Little, elsket blant fansen for sin innsats både som spiller og som manager, skal fungere som styrets rådgiver.

I tillegg har tidligere Bank of England-sjef Mervyn King, en livslang Villa-fan, også blitt en del av styret.

Disse har nå ansvaret for å forandre Aston Villa tvers gjennom, og denne ganger har ikke klubben råd til å gjøre noen feil.

David Moyes og Nigel Pearson er navn som har gått igjen i britiske tabloidaviser.

Det gjenstår å se hvem som faktisk blir ansatt, men det er ingen tvil om at Villa er nødt til å hente den rette manageren og de rette spillerne til neste sesong, hvis ikke kan det gå lang, lang tid før Aston Villa blir å se i Premier League igjen.