Portrettert i Oscar-nominert film – nå kan han vinne Super Bowl for andre gang

Historien om Michael Oher (29) er så utrolig at man knapt kan tro den er sann.
Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Veien til toppen i idretten er både lang og tøff. For Michael Oher var den ekstra lang og ekstra tøff.

Natt til mandag kan Carolina Panthers-spilleren gjøre den allerede utrolige historien om seg selv enda mer utrolig. Da står Oher på banen sammen med lagkameratene i Santa Clara like utenfor San Franscisco med muligheten til å vinne Super Bowl for andre gang i den 50. utgaven.

Men selv om Oher er en av de viktige brikkene Panthers-laget, er det ikke gjennom prestasjonene på banen store deler av USA kjenner ham. Det har den Oscar-nominerte filmen «The Blind side», basert på boken «The Blind Side: Evolution of a Game», med Sandra Bullock i hovedrollen sørget for.

Filmen ble gitt ut i 2009 og handler om Oher, spilt av Quinton Aaron, og hans liv på veien fra å være en traumatisert og hjemløs gutt til å ende opp i NFL med hjelp fra en familie i Memphis.

– Et sted jeg ikke vil tilbake til
Historien om Ohers vei fra en knalltøff oppvekst man knapt kan forestille seg, til den amerikanske sportsverdenens største scene er både hjerteskjærende og inspirerende.

– Jeg må klype meg i armen hver eneste dag. Å være i Super Bowl med tanke på den tøffe og harde veien jeg har gått for å komme hit... De fleste får ikke mulighetene og sjansene jeg får. Det er derfor jeg jobber så hardt, står tidlig opp hver dag og er førstemann på jobb. Jeg elsker å gjøre det fordi jeg vet hvor jeg kommer fra. Det er ikke et sted jeg vil tilbake til, sa Oher under en av mediedagene i forkant av Super Bowl denne uken.

For i 2004 trykket en familie i Memphis, Tennessee den unge og storvokste Oher til sitt bryst. Hverdagen før og etter den godhjertede familiens inntreden i Ohers liv kan ikke sammenlignes.

JAKTER PÅ SUPER BOWL-triumf: Michael Oher (midten) sammen med Carolina Panthers-quarterback Cam Newton (t.v.) og Mike Tolbert. Newton skal ha noe av æren for at Oher endte opp i Carolina. FOTO: Ronald Martinez/Getty Images/AFP
JAKTER PÅ SUPER BOWL-triumf: Michael Oher (midten) sammen med Carolina Panthers-quarterback Cam Newton (t.v.) og Mike Tolbert. Newton skal ha noe av æren for at Oher endte opp i Carolina. FOTO: Ronald Martinez/Getty Images/AFP Foto: Ronald Martinez

– Ble raskt glade i ham
Som barn hadde Oher i en årrekke blitt flyttet fra fosterhjem til fosterhjem, men hver eneste gang stakk han av og bodde på gaten.

Med seg på veien bar Oher tung bagasje fra en oppvekst i en av de fattige delene av Memphis der han ikke en gang hadde en egen seng i en søskenflokk som talte elleve barn.

Moren var alkohol- og rusmisbruker, mens faren, som han ikke kjente, var ofte i fengsel og ble drept under en soning i Ohers siste år på videregående skole.

Oher var innom hele elleve ulike skoler på ni år og måtte ta opp igjen første- og andreklasse, før han endte opp på Briarcrest kristne skole via en nabo som drev med sportstiltak for unge. Der fant han sin nye familie.

Leigh Anne og Sean Tuohy åpnet både hjertene og livene sine for den unge gutten. I den ressurssterke familien der mor var interiørarkitekt, far en velstående forretningsmann og barna mønsterelever på skolen, satte Oher sine spor.

– Jeg tror bare Michael trengte å ha noen der, og det var tydelig at han ikke hadde noen i livet sitt. Det knuste hjertet mitt. Og vi ble veldig raskt veldig glade i ham, sier Leigh Anne Tuohy.

Etter at Oher hadde vært mye hjemme hos Tuohy-familen, bestemte de seg for å be ham om å flytte inn.

Oher ble storebror
Så stor var den beskjedne guttens rolle i familien at han formelt ble adoptert. Dermed ble familien på fire, inkludert barna Collins og Sean, plutselig fem.

– Det har kommet til det punktet at han tror jeg fødte ham. Han blir krenket når folk tror han ikke er en del av familien, sier Leigh Anne Tuohy.

– Det var alltid meg og ham – hele tiden. Vi gikk ikke glipp av noe. Jeg introduserte ham alltid som storebroren min, sier Sean Tuohy jr.

Til tross for å være stor av vekst, hele 158 kilo som 15-åring, viste Oher et enestående talent i både amerikansk fotball og basketball. Mange trenere fikk øynene opp for ham på grunn av de sportslige prestasjonene, men år med manglende stabilitet og støtte på hjemmebane viste igjen i Ohers innsats bak skolebenken.

– Jeg hadde alltid følt at jeg var smart. Jeg hadde bare ikke ressursene alle andre har. Det var vanskelig for meg å komme à jour, sier Oher.

Livbøyen ble ekstrahjelp.

Ettertraktet
Tuohy-familien ansatte en veileder som jobbet med å hjelpe Oher til å forbedre karakterene. Sue Mitchell, som fikk kallenavnet Miss Sue av Oher, tok jobben.

– Vi jobbet time etter time hver eneste dag. Han pleide å komme hjem, hoppe i dusjen og så jobbet vi frem til minst halv tolv hver kveld. Og vi gjorde dette seks kvelder i uken, sier Mitchell.

Den harde jobben ga resultater.

Arbeidet ved skolebenken gjorde Oher i stand til å bli uteksaminert og dermed ta steget videre til college. Samtidig sørget det imponerende talentet på fotballbanen for at Oher ble ønsket av nesten alle de beste fotball-collegene i USA. Alle hadde sett det samme – Oher var en kommende stjerne.

Mange måtte skuffet inn se at Oher gikk i sine nye foreldres fotspor. Ohers valg falt ned på skolen både Leigh Anne og Sean Tuohy hadde gått på, nemlig University of Mississippi.

På «The Ole Miss» fortsatte Oher å utmerke seg. Han fikk en rekke utmerkelser for prestasjonene på banen, og i 2009 ble han regnet som et av de heteste prospektene i NFL-draften.

Baltimore Ravens ble Ohers nye hjem etter at laget fra Maryland plukket ham som nummer 23 i draften. Fire år senere, i 2013, fikk historien om Michael Oher et nytt og stort kapittel da han og Ravens vant Super Bowl.

– Jeg har kommet så langt – fra ingenting til Super Bowl-mester. Jeg er i sjokk nå, sa Oher.

DRAFTET I 2009: Michael Oher ble fotografert sammen med familien etter at han ble valgt av Baltimore Ravens i NFL-draften. FOTO: Jeff Zelevansky/Getty Images/AFP
DRAFTET I 2009: Michael Oher ble fotografert sammen med familien etter at han ble valgt av Baltimore Ravens i NFL-draften. FOTO: Jeff Zelevansky/Getty Images/AFP Foto: Jeff Zelevansky

Fikk SMS av quarterback-stjerne
Sesongen etter signerte Oher en lukrativ fireårskontrakt kontrakt med Tennessee Titans, men oppholdet ble kortvarig og preget av skader. Oher spilte blant annet store deler av sesongen med avrevet biceps og skade i en tå. I kjølvannet av den første sesongen ble han fristilt av laget, men litt lenger øst var det en interessent Oher ikke kunne si nei til.

Carolina Panthers-quarterback Cam Newton sendte Oher en SMS og sa at han måtte ha ham på laget. Resten er en solskinnshistorie.

Fra sin posisjon som «left tackle» er Ohers jobb å stoppe motstanderen i å komme frem til quarterbacken. Hans oppgave er dermed å hindre at noen kommer inn fra quarterbackens «blind side».

Spillere i Ohers posisjon er sjelden de som skaper flest overskrifter. En god «left tackle» er en spiller som ikke blir omtalt så mye – en spiller som lar quarterbacken få stå uhindret og gjøre jobben sin.

Men Oher er et helt spesielt tilfelle.

– De fleste i landet klarer ikke å si navnet til en «offensive lineman», og det er bra. Det er meningen at de skal være ukjente helter, gutta utenfor rampelyset. Uheldigvis for Michael er han veldig lett å kjenne igjen. Dersom det er en kamp, ser dommerne ekstra godt på ham på grunn av filmen, sier Leigh Anne Tuohy.

Og akkurat som da Oher skulle spille Super Bowl i 2013, er oppmerksomheten igjen på ham.

Igjen rettet mer mot filmen «The Blind Side» enn Ohers spill i Newtons blindsone.

Et bilde publisert av @michaeloher

Velsignelse og forbannelse
I 2013 var Oher klar på hva han mente om filmen om sitt eget liv. Han følte at filmen tok oppmerksomheten bort fra det han faktisk leverer på banen som fotballspiller. Oher er heller ikke fornøyd med at han blir fremstilt som lite smart i filmen, og at han ikke kunne spille fotball før han begynte på videregående.

– Jeg er lei av filmen. Jeg er her for å spille fotball. Fotball er det som førte meg her, og filmen var ikke meg. Jeg har visst hvordan man spiller fotball siden jeg vokste opp. Det var ulike personligheter. Fotball er det som førte meg her, sa Oher i 2013.

Filmen viste seg å bli både en velsignelse og en forbannelse for Oher. Selv har han bare sett den én gang, men har slått seg til ro med realitetene.

– Det var en tid tidlig i NFL-karrieren min der filmen tok all oppmerksomheten. Det virket som om det var filmen, ikke spillet og den harde jobben jeg har lagt ned, som var grunnen til NFL-karrieren min. Jeg har slått meg til ro med det. Jeg snakker ikke for mye om den fordi jeg ikke vil at filmen skal overskygge jobben min som hardtarbeidende fotballspiller, sier Oher.

Super Bowl Bound with this seasoned veteran!!!Michael Oherr GREAT job babe!! You are my MVP, All-Star, rock star and I'm so so so proud of you!!! Keep grinding! One more game! #KeepPounding #GoPanthers

Posted by Leigh Anne Tuohy on 24. januar 2016

Han er nå 29 år og føler seg mer moden enn da han fikk de samme spørsmålene i forkant av forrige Super Bowl-opptreden. Men selv om han ikke liker alt snakket om filmen, er Oher evig takknemlig for Tuohy-familien som reddet ham fra gaten og fostret ham opp som sin egen sønn.

– Det er jo en god historie. De (Tuohy-familien) har hjulpet meg å komme så langt. De er familien min, og uten dem ville jeg ikke vært her. De har lært meg mye, og vist meg mange ulike ting. Det viser at dersom du hjelper og gir folk en sjanse og ikke dømmer dem... Se hvor du kan nå, sier Oher.

Søndag begir han seg ut på et nytt eventyr med sin nye familie i Carolina i jakten på Super Bowl-ring nummer to. På tribunene står Tuohy-familien klare til å se Oher skrive et nytt kapittel i den allerede utrolige historien.

Fra «The Blind Side».

Kilder: NFL.com, ESPN, SB Nation, ABC News, The Washington Post, Daily Mail, People, Baltimore Sun, Sacramento Bee

PS: Bullock vant Oscar for beste kvinnelige skuespiller for sin rolle. «The Blind Side» ble også nominert til beste film, men endte ikke opp med å vinne.