Fra rørlegger til UFC-stjerne: – I natt sover ikke Irland

Paul Dollery har jobbet rundt Conor McGregor (27) i mange år. Her er hans beste historier om den irske superstjernen.

Se UFC 194: José Aldo vs Conor McGregor på TV 2 Sumo søndag fra 04.00!

Nyttårsaften 2012 kjempet Conor McGregor sin siste kamp i turneringen Cage Warriors. Kontantkortet var tomt og bilen var falleferdig, men Dublin-gutten vant kampen på knockout i den første runden. 

Den samme kvelden publiserte Paul Dollery, daværende mediesjef i Cage Warriors, et innlegg på Facebook. I innlegget skrev han at Conor McGregor var en mann å holde et øye med. At Conor McGregor ville bli en av Irlands største idrettsstjerner i løpet av noen år.

– Jeg tok feil, sier Dollery tre år senere.

– Han oppnådde det på seks måneder.

Fra null til hundre

TV 2 snakker med Paul Dollery dagen før han setter seg på flyet til Las Vegas for å dekke UFC 194. Han jobber ikke lenger for Cage Warriors, men er nå en av Irlands fremste MMA-reportere. For bare tre år siden var det helt utenkelig at man i det hele tatt skulle dekke sporten for irske medier.

Paul Dollery, her i forbindelse med Conor McGregors siste kamp for Cage Warriors, deler sine historier om superstjernen. Foto: Privat.
Paul Dollery, her i forbindelse med Conor McGregors siste kamp for Cage Warriors, deler sine historier om superstjernen. Foto: Privat.

– Vi var på mange måter sikre på at den kampen kom til å bli hans siste i Cage Warriors. Vi prøvde derfor å få så mye publisitet som mulig, noe Conor var veldig glad for å høre. Jeg sendte mail til alt av medier, både aviser, radio og TV. Ingen av dem svarte. Ingen medier ville ha noe med sporten å gjøre. Da jeg kom tilbake til Conor med de dårlige nyhetene, så husker jeg at han sa: «Om noen få måneder kommer jeg til å være en stor stjerne i UFC. Da vil de komme løpende til meg for å få nyheter. Når de gjør det, så skal jeg be dem dra til helvete». Noen ganger lurer jeg på om disse mediene har tatt kontakt med ham i ettertid, og hvilket svar de i så fall har fått, humrer Dollery.

Fire måneder etter hans siste kamp i Cage Warriors var uansett problemstillingen i aller høyeste grad aktuell. Conor McGregor debuterte for UFC i Stockholm og slo Marcus Brimage på knockout. Plutselig var UFC noe man snakket om i Irland. 

Møtte nordmann

Veien dit har utvilsomt vært lang. McGregor var rørlegger og hadde fast inntekt, men drømmen var alltid UFC. Han sa opp jobben og trente MMA på fulltid. Historien om det tomme kontantkortet kommer fra nettopp Dollery, som husker at McGregor måtte låne en telefon for å ringe i timene før kampen.

– Jeg ble oppmerksom på ham i 2011, da han hadde en kamp i Jordan. I forbindelse med innveiing var alle utøverne samlet på et hotell. De var dehydrerte, tomme for energi og ingen av dem snakket noe særlig. Conor hoppet rundt og var ulik alle andre. Allerede før kampen startet kunne man se at det var noe spesielt der.

Også den kampen ble vunnet på knockout. Motstanderen den gangen var Aron Jahnsen – fra Drøbak. 

– Syntes du det var noe spesielt med McGregor?

– Nei. Absolutt ikke. Jeg tok kampen på 24 timers varsel og måtte gå ned fra 80,2 kg til 73 kg. Da jeg kom opp på podiet og hadde kommet meg ned til 73 kg, fikk jeg beskjed om at jeg måtte gå ned ytterligere tre kg. De tre kiloene kostet meg mye, men selv da synes jeg ikke han var imponerende. Kampen ble stoppet for tidlig, forteller Jahnsen til TV 2.

– Hva synes du om ham?

– Jeg synes han er en rappkjeftet liten drittunge.

DEN GANG DA: Conor McGregor og Aron Jahnsen før Cage Warriors-kampen. Foto: Privat
DEN GANG DA: Conor McGregor og Aron Jahnsen før Cage Warriors-kampen. Foto: Privat

Elsket og hatet

Jahnsens synspunkt er på ingen som helst måte uvanlig i historien om Conor McGregor. 

Etter hvert som pengene har kommet inn på konto, har store deler av dem gått ut igjen i bytte mot en ekstravagant – på grensen til vulgær – livsstil. Iren anser selv den minste anledning som stor nok til å gå i skreddersydd dress. Oppkjørselen er snart full av luksusbiler, og nylig kjøpte han en Harley Davidson til sin islandske lagkamerat Gunnar Nelson. Anledningen? Han hadde bursdag.

Kombinasjonen av overdådig luksus og kompromissløse uttalelser har gjort Conor McGregor til en mann man enten elsker eller hater.

– Er det hele et skuespill?

– Både ja og nei, sier Dollery.

– Han har alltid hatt en fargerik personlighet, men han var definitivt ikke så karismatisk som han er nå. Han fikk masse positiv oppmerksomhet for det første intervjuet etter overgangen til UFC. Han skjønte at folk likte det og fortsatte derfor med det. Jeg tror det vil være riktig å si at mannen dere ser er en overdrevet utgave av den han egentlig er. Det er tross alt umulig å vedlikeholde den personligheten døgnet rundt. Både for ham selv og omgivelsene.

– En revolusjonerende stil

McGregors velutviklede sans for humor og spydige poenger ville naturligvis vært mer eller mindre verdiløs dersom han ikke i tillegg hadde et voldsomt talent for sporten han driver med. 

I løpet av hans seks UFC-kamper har McGregor gått fra counter-striking til hardt press.  Han har hele tiden hatt en voldsom kraft i venstrearmen, men med tiden har han tilført effektive spark til arsenalet. Ikke minst har han også utviklet en flytende stil som gjør ham mer dynamisk og uforutsigbar enn de aller, aller fleste i mixed martial arts.

– Hvis han skal oppsummeres med ett ord så er det «underholdende». Han er alltid spektakulær. Det er tidlig å si det, men han er nesten litt revolusjonerende i måten han angriper, sier Dollery.

«Svak» bryting har vært et stadig tilbakevendende spørsmål rundt McGregors kandidatur som ny fjærvektsmester. Iren ble også ettertrykkelig testet på dette området da han møtte Chad Mendes til kampen om interimbeltet i José Aldos skadefravær tidligere i år. 

Selv om McGregor neppe vil innrømme det, var kampen ikke helt uproblamtisk for ham. Store deler av kampen ble tilbragt på ryggen, men etter å ha plukket Mendes fra hverandre sikret McGregor seieren med en rett venstre i andre runde.

– Umulig å spå

Før oppgjøret mot José Aldo ønsker de færreste eksperter å begi seg ut på bombastiske tips. Selv om optimismen rundt McGregor er enorm, så er det tross alt José Aldo han møter. UFCs høyest rangerte utøver på tvers av vektklassene. En mann som ikke har tapt på ti år. En mann som kan felle en eik med sparkene sine.

– Det er umulig å spå denne kampen. Det er for mange faktorer i spill og for lite forskjell mellom de to i ferdigheter. Mens Chad Mendes var en spesialist, så møter han her den totale pakken, sier Dollery.

Én ting har imidlertid de fleste våget å spå. Dersom kampen blir holdt på beina, vil Conor McGregor – takket være større rekkevidde – trolig ha en liten fordel. Dersom Aldo tar kampen til bakken, vil fordelen være i brasiliansk favør.

– Jeg regner med at Aldo i utgangspunktet vil ønske å holde kampen på beina, ettersom det er slik han har vunnet kamper i senere tid.  Jeg tror imidlertid han vil få vanskeligheter med å vinne kampen der ettersom Conor er større og har bedre rekkevidde. Dette kan være kampen der Aldo omsider tar i bruk det svarte beltet i BJJ (brasiliansk jiu jitsu), men jeg lurer på om ordkrigen mellom dem har fått ham til å ville vinne på knockout.

– Hvis du tvinger meg til å komme med et tips, så sier jeg Conor McGregor på knockout i den fjerde runden, sier Dollery. 

Null søvn for Irland

Siden Conor McGregor signerte kontrakten med UFC har selskapet aktivt markedsført konseptet som Irland mot resten av verden. I narrativet om Conor McGregor har UFC gjerne påstått at hele Irland står stille når han kjemper.

– I utgangspunktet var det en massiv overdrivelse, selv om folk var interesserte fra dag én. Etter seieren mot Chad Mendes har imidlertid ting snudd. For første gang stemmer det at Irland vil holde seg våken hele natten for å følge dette, forteller Dollery. 

– For to år siden, før McGregor debuterte i UFC, skrev du på twitter at han var en «superstar in the making». Hva tenker du nå? 

– I denne industrien sier alle det samme. Alle sier at de skal bli verdens beste og tjene masse penger. Greien med Conor McGregor er at jeg gradvis begynte å forstå at han faktisk trodde på det selv. Han var annerledes. Han er annerledes.

Natt til søndag kan han kaste José Aldo av tronen og bli UFCs nye fjærvektsmester. Det vil neppe gjøre stjernestatusen noe mindre.