34-ÅRING MED SUKSESS: Alex Neil har tatt Norwich med storm. Nå er han i ferd med å skape seg et navn i Premier League. FOTO: STEPHEN POND
34-ÅRING MED SUKSESS: Alex Neil har tatt Norwich med storm. Nå er han i ferd med å skape seg et navn i Premier League. FOTO: STEPHEN POND

– Han har enorm respekt. Han kalles Sir Alex i Norwich

Les historien bak den detaljfikserte Norwich-manageren Alex Neil.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Se Southampton-Norwich på TV 2 Sport Premium og Sumo søndag kl. 14.30!

Alex Neil er bare 34 år gammel, men det er ingen hindring for å lykkes på fotballens største scene i England. 

Med kompetanse og dyktighet har skotten snudd frustrasjon og oppgitthet til glede og optimisme i Norwich siden han tok over som manager på nyåret i 2015. 

– Jeg visste at jeg hadde en god stall. Jeg forventet at vi skulle gjøre det bra, og jeg håpte at vi skulle kjempe om opprykk. Og det gjorde vi. Å vinne playoff er nok den beste måten å gjøre det på. Jeg er fornøyd med at vi er tilbake der vi hører hjemme, sier Neil.

Rykket opp, slo Celtic og tok over Norwich 
Den 169 centimeter høye skottens vei til manager for en Premier League-klubb har nok gått hurtigere enn de fleste hadde sett for seg. Også han selv.

I april 2013 vikarierte han som spillende manager i påvente av en permanent løsning i den skotske klubben Hamilton. Søket etter en permanent løsning resulterte i ansettelse av den da 31 år gamle Neil.

– Da jeg fikk tilbudet om jobben i Hamilton, ville jeg ikke ha den. Jeg følte det kom for tidlig. Jeg hadde fremdeles noen år som spiller i meg, sier Neil.

Men svaret ble likevel ja. Det kan både Neil og Hamilton prise seg lykkelige over.

I den påfølgende sesongen førte Neil klubben til opprykk til skotsk Premier League. Sesongen etter opprykket slo Neil og Hamilton selveste Celtic for første gang på 76 år.

I det østlige England bet man seg merke i navnet til Neil. Og i januar 2015 ble skotten ansatt som manager i klubben, etter skuffende perioder med Chris Hughton og Neil Adams.

– Han jobber hardt med gruppen og er tøff. Han har en veldig klar plan på hvordan han vil spille. Det har fungert veldig godt. Jeg tror også dette er viktig for fremtiden. Klubben har gjort en god investering her, sa Alexander Tettey i et intervju med TV 2 før playoffkampene mot Ipswich.

– Tok tyren ved hornene
Og det er nettopp disse kvalitetene som har vært med på å gjøre Neil til en suksess i Norwich. TV 2s fotballkommentator, Kasper Wikestad har latt seg imponere stort over jobben Neil har gjort i Norwich. Spesielt en hendelse i skottens aller første kamp sitter friskt i minnet.

– Jeg tror han bygger regimet sitt på det som skjedde i den første kampen mot Bournemouth. Han skulle bare sitte på tribunen og observere. Bournemouth ledet 1-0, og Norwich ble redusert til ti mann. Han tok turen ned fra tribunen, gjorde et par bytter og Norwich snudde kampen. Da definerte han på mange måter hvordan han gjør ting. Han fikk respekt som følge av det, og det er ikke lett for en så ung manager i en klubb der de fleste hadde spilt Premier League sesongen før, sier Wikestad.

– Han tok tyren ved hornene og lyktes med det. Siden det har det bare gått bra. Jeg tror den kampen var med å definere hans foreløpige suksess.

Nå er opprykket historie og Premier Leagues knallharde hverdag realitet for Neil. Han ønsker å sette sitt stempel på et Norwich-lag som dømmes nord og ned.

– Fotballen står aldri stille. Dersom du ikke forbedrer deg, streber etter å bli bedre og for at gruppen skal bli bedre, blir man liggende etter. Vi er målrettet og har arbeidsmoralen til å klare det, sier Neil.

– Da jeg begynte som trener, sa noen til meg at laget bør være en kopi av deg – en forlengelse av deg selv. Jeg er stolt over å si at jeg ser det i dette laget. De er villige til å jobbe og er innstilt på aldri å gi opp. Det er kvaliteter jeg vil se i mine lag.

– Kalles Sir Alex
I Norwich er man fornøyd med det kanarifuglene har levert i sesonginnledningen. Fire poeng på tre kamper er godkjent. Kanskje praten Neil hadde med landsmann Sir Alex Ferguson før sesongstarten gjorde susen for Neil.

– Han ga meg noen råd med tanke på utfordringene som venter i Premier League. Hvordan han ser ting, og hvordan man håndterer ting, som for eksempel media. Det er naturligvis mer intenst i Premier League, sier Neil.

Akkurat det levnes det liten tvil om.

– Han har en enorm respekt i Norwich. Han kalles Sir Alex i Norwich, sier Wikestad.

Det skal godt gjøres å leve opp til tidenes Premier League-manager, men Neil har i alle fall klart å skape seg et navn. TV 2s Aleksander Schau er fascinert over karakteren Alex Neil.

– En uke før playoff-finalen tok med seg Norwich-laget på bussen og kjørte ruten til Wembley. De pakket som om de skulle på kamp. De sjekket inn på hotellet de skulle bo på og hadde kampmøte som om det var kamp. De spiste middag og overnattet som om det var kamp. Morgenen etter hadde de alle rutinene som om det var en uke seinere. De leide inn samme bussen som de skulle kjøre en uke senere. Kjørte den de 200 meterne fra hotellet til spillerinngangen. De gikk i garderoben og ut på gressmatten som om det var to timer til kampstart. Da det var klart for kamp en uke senere, var det ingenting som var nytt. Da kunne han bruke hele uken på forberede laget. Nervene var borte, sier Schau.

– Det oppsummerer Alex Neil veldig godt. Han er syklig opptatt av detaljer.

– Jeg nyter det
Siden Neil tok over Norwich har ikke klubben tapt en eneste bortekamp. På de tre første kampene i Premier League har laget levert hele 55 avslutninger – et symbol på at Neil er tro til sin egen filosofi.

– Han er utrolig «på». Dersom du kommer inn som 33-åring og taper alle kampene dine, har du ingen respekt. Når du ser hva han har gjort, så kunne han vært 28 år med de resultatene han har hatt, sier Schau.

For Neil ser kanskje ikke ut som han er 34 år gammel. Med autoritet og målbevissthet vil det ikke være overraskende om Neil motbeviser de såkalte ekspertenes spådommer ved sesongslutt.  

– Jeg nyter det. Det ser kanskje ikke ut som det hele tiden, men det er nok bare ansiktsuttrykket mitt, smiler Neil en sjelden gang.