Ekspert om PL-sensasjonen:
– Jeg er overrasket over at Mahrez har slått så bra til

Da Tor-Kristian Karlsen så Riyad Mahrez i Frankrike i 2012, var det lite som tydet på at kantspilleren skulle herje i Premier League.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Se Premier League på TV 2 Sport Premium og Sumo. Få tilgang her!

Få, om i det hele tatt noen, har imponert og begeistret mer i Premier League denne sesongen enn Leicesters nye juvel. Klubbens 24-årige sensasjon Riyad Mahrez har dominert for et Leicester-lag på full fart oppover, og kantspilleren er toppscorer i ligaen med fire nettkjenninger. 

– Det er nesten uhørt
Algerieren har fortsatt der han slapp forrige sesong. Da var han en viktig brikke i Leicester-laget som reddet plassen med sju seirer på de siste ti kampene.

TV 2s fotballblogger Tor-Kristian Karlsen har latt seg imponere av suksessen algerieren har hatt siden han la England for sine føtter i januar 2014. Overgangen fra Le Havre på nivå to i Frankrike til Championship og så Premier League med Leicester, har gått nærmest smertefritt for Mahrez.

– Når man tenker på hvor sofistikerte klubbene er med tanke på speiding og kartlegging av spillere, er dette nesten uhørt. Han kom fra en liten klubb for en liten sum. Så går han plutselig fra en verdi på 350 000 pund til om lag 15 millioner pund på 18 måneder. Det er nesten uhørt, sier Karlsen.

Se analyse av Mahrez og alle scoringene hans i videovinduet øverst på siden!

Resultat av statistikk
For Leicester har virkelig skutt gullfuglen i form av 24-åringen med fransk, marokkansk og algerisk pass. En grundig og målrettet spillerjakt er årsaken til nettopp det.

Leicester, som kjempet om opprykk til Premier League, var på jakt etter en kantspiller som ikke nødvendigvis måtte levere med en eneste gang, men som kunne bidra til økt konkurranse i spillerstallen. Kikkerten ble rettet mot det nest øverste nivået i de største ligaene i Europa og England.

– Vi var på jakt etter en spiller på utgående kontrakt, fordi det kunne gi oss muligheten til å få spilleren for en mindre overgangssum, og vi hadde også mer å forhandle med, sier Rob Mackenzie til Sky Sports.

Han var da speidersjef i Leicester og forteller hvordan statistikk ble brukt for å sirkle inn den perfekte spilleren.

– Vi så etter en fremragende spiller som passet den beskrivelsen og var mellom 20 og 22 år. Vi laget en statistisk profil, og etter den prosessen var vi i stand til å signere Riyad Mahrez fra Le Havre. Han er et eksempel på en statistisk prosess som resulterer i en spiller, sier Mackenzie.

11. januar 2014 signerte Mahrez en kontrakt på tre og et halvt år med Leicester etter en overgangssum på 350 000 pund. Da hadde Mahrez spilt tre sesonger for førstelaget til Le Havre.

– Bet meg ikke merke i ham
I 2012 var Karlsen sportsdirektør i Monaco, som i likhet med Le Havre var nivå to i Frankrike. Ingen snakket da om Mahrez.

– Jeg må si at jeg er overrasket over at han har slått så bra til. Jeg så ham flere ganger da jeg var i Monaco, uten at jeg bet meg merke i ham. Det må jeg bare innrømme, sier Karlsen.

– Som sportsdirektør var jeg overordnet i det sportslige i klubben. Jeg hadde møter med speidere der vi oppdaterte hverandre på interessante spillere. Han var aldri på listen. Men det er interessant at Leicester har fanget opp en del ting som andre ikke har lagt merke til. Det er ikke mange solskinnshistorier når det gjelder rendyrket speiding med fokus på statistikk.

Karlsen omtaler det franske markedet som «et naturlig sted for engelske klubber å se etter spillere» grunnet svak økonomi hos flere av klubbene. Ligaen har spillertyper som passer den engelske fotballen bra.

– Leicester skal ha ros, men jeg tror at også de var overrasket at Mahrez slo såpass bra til, sier Karlsen.

Av ligaens beste sjanseskapere
Mahrez ble sakte, men sikkert en viktigere del av Leicester-laget som vant Championship overlegent i 2013/2014-sesongen. Etter en sommer med VM-spill for Algerie, fikk Mahrez 30 kamper for blåtrøyene i Premier League. Spesielt mot slutten av sesongen viste kantspilleren at noe stort var på gang. 

Mahrez startet de siste fire kampene og scoret to mål på klubbens vei mot fornyet kontrakt. Samtidig sto han frem som en av ligaens mest farlige spillere. Det viser statistikk fra Opta. Kun Ángel Di Maria, Cesc Fàbregas og Dusan Tadic produserte flere målsjanser per minutt enn Mahrez forrige sesong. 

Leicester tok grep og valgte å forlenge kontrakten med sin nye juvel i sommer.

Det solide spillet gjør sitt til at større klubber enn Leicester har fått opp øynene, men manager Claudio Ranieri har uttalt at han er fast bestemt på å beholde Mahrez. Den nyansatte manageren har nemlig opplevd stor suksess med blant andre Mahrez i seriestarten. To seier og én uavgjort er status etter tre runder. 

Perfekt match
Karlsen, som var mannen bak Monacos ansettelse av Ranieri, mener Mahrez passer italienerens spillestil som hånd i hanske.

– Ranieri elsker spillere med spisskompetanse, er hurtige på overganger og utfordrer én-mot-én. I tillegg kommer Mahrez til innlegg eller går på mål. Når Ranieri sine lag er på sitt beste, går det veldig fort i lengderetning og man kommer hurtig til avslutninger. Det passer Mahrez glimrende, sier Karlsen.

– Han har også egenskapene som gjør at man kan bruke ham på begge sider av midtbanen. Venstrebeinet hans er livsfarlig.

Så gjenstår det å se om Mahrez klarer å holde frem med storspillet i Premier League. Lørdag venter Bournemouth på bortebane for Mahrez & Co. Det er en ny mulighet for 24-åringen til å dominere og skape seg et enda større navn.

– Det blir spennende å se hvordan han håndterer suksess. Mahrez har mentaliteten som skal til for å mestre fremgang, og han har intensiteten i spillet som man trenger i England. I tillegg har han temperamentet. Han er en spiller som ser ut til å bli enda mer oppjaget desto større ting blir. Det er en forutsetning for å lykkes i engelsk fotball, sier Karlsen.