DEN NYE HVERDAGEN?: Watfords Odion Ighalo og Troy Deeney depper etter baklengsmål forrige sesong. Det kan det bli flere av nå. Foto: Mike Egerton
DEN NYE HVERDAGEN?: Watfords Odion Ighalo og Troy Deeney depper etter baklengsmål forrige sesong. Det kan det bli flere av nå. Foto: Mike Egerton

Tabelltips: Tidligere Tippeliga-spiss blir best av de nye

Tabelltips Premier League: – Jeg vet at det ikke er mye, men det er det beste jeg kan gjøre.

18. plass: Watford

Fire managere på to måneder forrige sesong
Dersom noen hadde sagt 7. oktober i fjor at Championship-sesongen 2014/15 skulle ende med Watford-opprykk, ville de fleste trolig ristet på hodet av vedkommende. På ett område var det nemlig en trist, trist situasjon og den ble mer og mer absurd.

The Hornets lå riktignok på 3. plass på tabellen, men allerede hadde fire managere ledet klubben fra like nord for London, under lederskapet til den italienske Pozzo-familien. Forretningsmannen Giampaolo Pozzo og hans sønn Gino eier både Udinese, Granada og Watford, og har investert stort i den engelske klubben siden overtakelsen i juni 2012.

Samarbeidet mellom klubbene har vært tett, og mange spillere fra Serie A-klubben har tatt turen til de grønne engelske mattene som et resultat av eiernes tette bånd. I tillegg investerte Pozzo-familien stort i renovering av stadionanlegget Vicarage Road, og med over 200 millioner kroner benyttet på den fronten siden overtakelsen for tre år siden er det et Watford-anlegg som aldri har kunnet huse flere som ønsker velkommen til Premier League-fotball for første gang siden 2007 når WBA kommer på besøk i andre serierunde.

Det så utenkelig ut da Giuseppe Sannino – mannen som i forrige sommers tabelltips for Championship ble solgt inn med merkelappen «så ukjent at Redknapp hilste på feil mann» – trakk seg fra jobben som manager 31. august i fjor. Da hans erstatter Óscar Garcia ble rammet av sykdom og kun ble sittende i 27 dager, og hans erstatter igjen Billy McKinlay kun fikk åtte dager, var den merkelige, men vidunderlige, situasjonen et faktum.

Jokanovics Watford vant over 2/3 av kampene fra desember og ut
Slavisa Jokanovic ble nemlig ansatt, som den fjerde manageren på to måneder, og den tidligere Chelsea-spilleren overtok - til tross for managerrotet - et topplag. 3-0-seieren borte mot Sheffield Wednesday i hans første kamp førte til tabelltopp, og til tross for en fullstendig «black november», med tap for Birmingham, Ipswich, Derby og Cardiff, stod serberen sterkt i stormen.

I denne perioden ønsket enkelte managerens hode på et fat, men klubbens italienske eiere lot denne gangen sin betrodde mann få tid til å endre på ting. Det skulle vise seg å være lurt. Mellom 5. desember og siste serierunde vant nemlig laget 19 av 27 kamper, noe som ingen andre kunne matche.

Lørdag kveld viste seg virkelig ålreit for fighting, og opprykket ble sikret etter 2-0-seier borte mot Brighton i nest siste serierunde, for da rivalene Middlesbrough tapte 3-4 for Fulham kunne ingen gjøre noe med Jokanovic og hans gutter.

1-1 mot Sheffield Wednesday i siste serierunde betød riktignok at Bournemouth, som hadde ledet ligaen store deler av sesongen, sikret seg tittelen som Championship-vinner, men 2. plass holder i lange baner til opprykk og dermed er Watford tilbake i det gode selskap for første gang siden 2006/07.

To sisteplasser i sine foregående forsøk
Der håper de å gjøre det betraktelig bedre enn det de gjorde den gangen. Som nyopprykket lag var man også den gangen tippet i bunnen, og til tross for at man samme sesong kom til semifinalen i FA Cupen ble det tidlig klart at Premier League-nivået var for høyt.

Kun fem ganger ble det tre poeng på det som den gangen var Aidy Boothroyds mannskap i Premier League, og med 28 poeng ble det 20. plass til slutt og hele ti poeng opp til sikker plass. Mellom dere og meg kan jeg ærlig talt si at ting bare kan bli bedre.

Nedrykk ble det også den første gangen de prøvde seg i Premier League, i 1999/2000-sesongen. Under rutinerte Graham Taylor hadde de klatret to divisjoner på to år, og fikk også en solid start med blant annet 1-0-seirer mot både Liverpool og Chelsea i henholdsvis august og september.

Dessverre ble det vanskelig å ta mange flere triumfer. Det var som å prøve å finne gull i en sølvgruve, som å prøve å drikke whisky fra en flaske vin. Kun tre seirer til ble det resten av sesongen (seks totalt), og med 24 poeng ble det nedrykk med det som til da var negativ poengrekord i Premier League-historien.

En ny Premier League-sesong som et stearinlys i vinden?
Forut for Premier League-æraen har klubben fra Hertfordshire riktignok en noe mer positiv historie å vise til, spesielt siden 1976, da artisten Elton John - Watford-supporter siden barndommen - begynte å engasjere seg på eier- og styreformann-siden.

Opprykk fra fjerde nivå i 1978 og tredje nivå i 1979 ble etterfulgt av at man tok steget fra nivå to til én i 1981/82-sesongen, og i sin første sesong blant engelsk fotballs beste ble det 2. plass på det som også da var Graham Taylors lag. Watford-laget krokodille-rocket seg inn i de engelske fotballhjertene.

Stjernene var John Barnes, som senere ble Englands beste spiller i Liverpool-drakt, og Luther Blissett, som ble toppscorer i ligaen med 27 mål og ble belønnet med en overgang til selveste AC Milan. Fem sesonger i det ypperste selskap ble det på Watford, før de i 1987/88 rykket ned.

Kanskje var det på denne tiden Pozzo-familien begynte å engasjere seg i laget. De har i hvert fall siden den tiden vært involvert i fotballen, da de overtok til da så ustabile Udinese så langt tilbake som i 1986. Det tok ti år før klubben klarte å stabilisere seg som et Serie A-lag, men siden den gang har de ofte spilt europeiske turneringer og virkelig vært å regne med i det ypperste selskap.

Da Pozzo-familien overtok spanske Granada i 2009 lå de på tredje nivå, men to strake opprykk førte dem til La Liga før første gang siden 1976. Der har de også blitt værende, og nå håper alle med hjertet i Watford at den samme stabiliseringen på øverste nivå kan gjøres gjeldende for deres klubb. Noen sier spis eller bli spist. Det er livets sikret, og for at Watford skal kunne overleve må de bite fra seg uten at de storøyde vandrerne må føle at det er nok at de er kommet så langt.

Keeper:
Helt bakerst – bak ti tinnsoldater på rad – er det i hvert fall en gammel Premier League-kjenning som vokter buret. På keeperplass er det nemlig Heurelho Gomes som er Watford-fansens betrodde mann. Brasilianeren ble anerkjent som en av fotballens beste keepere som del av PSV-laget som imponerte i Europa med blant annet Mesterliga-semi i 2005, men er nok mest kjent for det norske publikum fra sin tid som burvokter for Tottenham fra 2008 til 2014, hvor han blant annet var med på Mesterliga-eventyret i 2010/11-sesongen.

Allikevel huskes nok «Blekkspruten» best for sine tabber i Spurs-drakten, noe som betød at hans tid som førstevalg var over da Brad Friedel kom til White Hart Lane sommeren 2011. Noen ligacup- og Europaliga-kamper ble det riktignok den påfølgende sesongen, og på høsten i 2012/13 var han trolig verdens beste fjerdekeeper (Bak Friedel, Carlo Cudicini og Hugo Lloris), før det ble utlån til Hoffenheim i januar 2013.

En bruddskade i hånden ødela nok for mulighetene for at lånet ble permanent, og etter nok en sesong i glemselen i Spurs signerte han i mai i fjor kontrakt med Watford i Championship. Brasilianeren etterfulgte eks-Arsenal-keeper Manuel Almunia som førstevalg på Vicarage Road, og stod i 44 av 46 kamper forrige sesong.

Nå er publikumsfavoritten Gomes altså tilbake i Premier League, og blir en viktig mann dersom Watford skal unngå nytt nedrykk fra øverste selskap. Brasilianerens nærmeste konkurrent heter Giedrius Arlauskis og er hentet fra Steaua Bucuresti i Romania. Litaueren ble kåret til årets fotballspiller i hjemlandet i 2014, og har tidligere vært lenket til blant andre Fiorentina og Roma. Tidligere denne måneden var det allikevel altså Watford som sikret seg 27-åringens tjenester. I tillegg til ham har klubben også uprøvde Rene Gilmartin, mens forrige sesongs reserve Jonathan Bond ble solgt til Reading tidligere i juli.

Forsvar:
Det var ikke Watford-forsvaret som var hovedgrunnen til opprykket fra nest øverste nivå i mai, selv om 50 baklengs på 46 kamper ikke er dårlig. Andre opprykkslag, som Burnley sesongen før (37 baklengs), QPR i 2010/11 (32 baklengs) og Newcastle i 2009/10 (35 baklengs) har imponert mer akkurat der, men det var altså uansett nok til å ta steget opp et nivå.

Det må trolig også flere av spillerne i de bakre rekker gjøre. Tidligere Manchester United-unggutt Craig Cathcart har riktignok en sesong bak seg i Premier League, som Blackpool-spiller i 2010/11, og 26-åringen blir viktig, som en «Rocket man» i bakre rekker. Det samme blir hans makker i midtforsvaret Gabriele Angella. Italieneren ble hentet til klubben fra de samarbeidende Udinese i Serie A, og spilte 35 av kampene forrige sesong.

Om det blir en bakre treer, som med hell ble benyttet en del under Jokanovic forrige sesong, eller firer denne sesongen gjenstår å se, men andre spillere man kan forvente å se en del av i rekken - som også spilte forrige sesong - er blant andre Matthew Connolly og Juan Carlos Paredes. Svenske Joel Ekstrand blir nok også aktuell utover i sesongen, men hans kneskade i mars gjør at han trolig ikke er klar til dyst før utpå nyåret.

Utover denne gjengen har klubbens nye manager Quique Flores også flere nykommere å velge blant. Den kamerunske landslagsspilleren Allan Nyom kommer til klubben som et resultat av samarbeidsavtalen, og hentes fra Udinese til tross for at han de siste seks årene har vært utlånt til Granada. I løpet av seks sesonger har han spilt 210 ligakamper i Spania, og 27-åringen har rutinen som skal til på dette nivået. Den tyskfødte greske landslagsspilleren José Holebas er nok tiltenkt venstrebacken eller en plass på venstrekanten, mens østerrikske Sebastian Prödls rutine fra nærmere 150 Bundesliga-kamper for Werder Bremen kan komme godt med i midtforsvaret.

I tillegg er Essaïd Belkalem tilbake etter ett års utlån til Trabzonspor. Den algirske stopperen signerte permanent for klubben i juni forrige sommer, før han deretter var del av Algerie-troppen som kom til åttedelsfinalen i VM i Brasil.

Til sist må man også nevne Lloyd Doyley, veteranen på 32 som har vært i klubben siden han var liten og er den eneste igjen fra sist de var på øverste nivå. Høyrebacken har ikke spilt fotball siden desember, gjennomgikk en nakkeoperasjon i mai, har utgående kontrakt og har fått beskjed om at kontraktsforhandlinger ikke vil gjenopptas før han returnerer for fullt i september.

Midtbane:
I midtbaneleddet finner vi også nykommere som vil vise seg tilliten verdig i Premier League. Rekordsigneringen Étienne Capoue kommer fra to middelmådige sesonger i Tottenham, og er nok ute etter å bevise hvorfor han i en alder av 26 år står bokført med sju landskamper for Frankrike. Valon Behrami, som ankommer fra Hamburg, vil nok også vise at han har mer å bidra med på engelsk fotballs øverste nivå. Mannen med 59 landskamper for Sveits var ingen enorm suksess og slet med skader da han sist prøvde seg i engelsk fotball, for West Ham mellom 2008 og 2011.

FIKK TRIBUNE OPPKALT ETTER SEG: Sir Elton John var på Vicarage Road i desember da den ene tribunen fikk navnet Sir Elton John Stand. Teksten til «Your Song» er inngravert på tribunen. Foto: Stephen Pond/Scanpix
FIKK TRIBUNE OPPKALT ETTER SEG: Sir Elton John var på Vicarage Road i desember da den ene tribunen fikk navnet Sir Elton John Stand. Teksten til «Your Song» er inngravert på tribunen. Foto: Stephen Pond/Scanpix

Med seg på midten får de ikke Daniel Tözsér, som spilte 45 av 46 kamper forrige sesong. Ungareren skulle egentlig returnere til Parma etter en sesongs utlån, men da moderklubben gikk konkurs trodde nok mange at ville bli permanent overgang til Watford. Det ble det ikke, og Daniel vinket farvel. Da er det godt at man har en annen Daniel, i form av tsjekkiske Pudil, å støtte seg til. Mannen med den markante tatoveringen på venstre arm spiller på venstresiden, og kom - selvsagt - også fra Udinese i sin tid.

På motsatt side kan man komme til å stifte bekjentskap med Ikechi Anya, en sommerfugl som er fri til å fly. Den skotske landslagsspilleren kunne også representert Romania eller Nigeria på internasjonalt nivå, og kan bli en artig tilvekst i Premier League. Det samme kan den Kosovo-fødte offensive midtbanespilleren Almen Abdi, som også er et resultat av samarbeidet med italienske Udinese. Forrige sesong scoret 28-åringen, som har representert Sveits på A-landslagsnivå, ni ganger i ligaen fra sin midtbaneposisjon.

I et midtbaneledd som skriker etter Premier League-rutine kan det trolig også innimellom bli aktuelt å benytte seg av Ben Watsons kvaliteter. Rødtoppen, som er mest kjent for å ha scoret matchvinnermålet for Wigan i FA Cup-finalen mot Manchester City i 2013, ble hentet til Watford i januar og spilte 20 kamper fra sin sentrale midtbaneposisjon.

Unggutten Sean Murray, en liten danser, utlånsreturnerte og rutinerte Lloyd Dyer og meksikanske Miguel Layun er andre spillere som kan komme til å figurere i denne lagdelen.

Angrep:
Så er vi kommet til lagdelen som virkelig gir Watford-supporterne vann i munnen. Kaptein Troy Deeney er den første Watford-spilleren i historien som har scoret over 20 mål i tre sesonger på rad, og gjør han det en fjerde gang kan mye tyde på at debutsesongen på øverste nivå har vært suksessfull.

21 ligamål forrige sesong var i hvert fall meget sterkt for mannen som i starten av juli skrev ny femårskontrakt med klubben, og når vi legger til at spissmakker Odion Ighalo scoret 20 ganger forstår man at det er mye angrepstalent i Watfords fremre rekker. Nigerianeren, som er kjent i Norge fra sin tid i Lyn og en «overgang» til Brann som det aldri ble noe av, scoret elleville 14 ligamål fra 28. desember til 24. februar forrige sesong. Det kan også se ut som om scoringsformen er i anmarsj, ettersom 26-åringen har scoret i alle fire treningskampene til nå i sommer og står med seks mål totalt i pre-season.

Les også: (2008): Brann legger Ighalo-saken død

I tillegg til disse to scoret også Matej Vydra 16 ganger forrige sesong, da han var utlånt fra Udinese. I sommer signerte tsjekkeren en femårskontrakt på Vicarage Road, og er klar både for å gi forrige sesongs 20+-målscorere kamp om plassen og for å vise at han har noe i Premier League å gjøre. Forrige gang han prøvde seg ble det kun tre mål på 23 kamper for West Bromwich i 2013/14-sesongen.

Skulle ingen av de tre storscorerne fra forrige sesong lykkes, kan det kanskje være duket for enda en av de tidligere Udinese-spillerne i troppen. Den italienske 25-åringen Fernando Forestieri nettet nemlig også fem ganger fra spissplass forrige sesong.

Trener:
Forrige sesongs kvadruppel-løsning er allerede nevnt, og som om ikke det er nok er det ikke suksesstrener Jokanovic som skal lede Watford i comebacket på øverste nivå. Serberens kontrakt gikk ut, og kanskje sa han «you know you can't hold me forever. I didn't sign up with you»? Han er i hvert fall nå ansatt i Maccabi Tel Aviv.

Jokanovics erstatter er ingen ringere enn Quique Sánchez Flores, som har tatt sjansen på å endre livsstil og nå skal se solen gå ned på seg i England. Spanjolen har spillererfaring fra det spanske landslaget, en lang karriere i Valencia og et par sesonger i Real Madrid, samt managererfaring fra blant annet Atlético Madrid, Benfica og Valencia. I sin tid i Atlético vant han både Europaligaen og den europeiske supercupen, og etter noen år i Emiratene samt en drøy måned som Getafe-sjef fra januar til februar i år er han nå klar for sitt første eventyr i engelsk fotball.

Da han ble presentert som manager i juni, snakket Sánchez Flores om at hovedmålet for klubben er å bli værende i Premier League, og at han samtidig ønsker å skape en enorm atmosfære for supporterne på Vicarage Road.

Ekspertenes vurdering:
TV 2s eksperter er delt i synet rundt hvorvidt han kan klare begge de to tingene. De er rett og slett delt i synet på om Watford ser ut som ekte overlevende. Allikevel gir snittet at Watford havner på 18. plassen på tipset, noe som betyr at alle de tre nyopprykkede tippes ned igjen.

– Det irriterer meg litt at det alltid blir de nyopprykkede som rykker ned på slike tips, fordi man har tro på forskjellige av de nyopprykkede. Jeg tror alle de tre nyopprykkede har muligheten til å holde seg, men Watford har vært gode over tid. De har eiere som kan plukke spillere fra to andre ligaer, og som både bruker penger og vil bruke penger, sier Kasper Wikestad.

TV 2s kommentator plasserer forrige sesongs Championship-toer på 17. plass på sitt tabelltips, pr. dags dato, og begrunner det med den mye omtalte angrepstrioen.

– Man sier at et godt angrep vinner kamper, men at et godt forsvar vinner titler. Når det gjelder bunnen av tabellen tror jeg det er motsatt. Et godt angrep gjør at du holder plassen. De lagene som sliter med å score mål rykker ofte ned, mens de som sliter der nede i bunnen, men scorer mye mål, de klarer å holde seg. Watford har et særdeles potent angrep. Ighalo har vist dødelig form i sommer, og forrige sesong var han også utrolig god. De tre er tre ganske forskjellige typer, så jeg tror de er gode nok offensivt til at de skal kunne klare å holde plassen, sier han.

Wikestad kommenterte også mye Championship forrige sesong og er mer interessert i fotball nedover i de engelske divisjonene enn de fleste andre. Han er spent på å se hvordan Watford-laget håndterer både en ny liga og en ny manager.

– De har spilt mye tremannsforsvar, noe Quique Sanchez Flores ikke har gjort noe særlig tidligere. Det betyr at de må tilpasse seg et nytt system, og samtidig er forsvaret deres svakeste lagdel. De har hentet en del nytt som det blir spennende å se hvordan klarer se, for du kan ikke komme til Premier League med stoppere som Cathcart nå lengre, sier TV 2s kommentator.

Erik Thorstvedt, som har plassert begge de to andre nyopprykkede lagene over streken, er skeptisk til Watford-laget og tipper dem på 20.plass.

– Jeg tror ikke alle de tre nyopprykkede greier seg, og det var overraskende at Watford greide å rykke opp. Det var mye rør med managere som kom og gikk, men all ære til dem. Jeg er ganske sikker på at ett av de nyopprykkede rykker ned, og jeg tror selv det blir Watford, sier TV 2s Premier League-ekspert.

Trevor Morley, Øyvind Alsaker og Per-Jarle Heggelund spår også nedrykk.

– Det er knalltøft å komme opp til Premier League. Noen dypere forklaring trenger jeg ikke. Jeg vet at det ikke er mye, men det er det beste jeg kan gjøre, sier Heggelund.

Jørgen Klem, derimot, har Odion Ighalo og lagkameratene helt oppe på 15. plass på sitt tips.

– De har hentet inn en del brukbare spillere. Alle er ikke like kjente, men de viser alvor av at de har lyst til å utvide stallen sin. De har ikke gått i QPR-fellen og hentet inn store navn, men jobbet godt med forsterkninger. Jeg er veldig usikker, men tipper dem litt høyt opp fordi de har hentet litt nye spillere, noe de andre klubbene ikke har gjort, sier kommentatoren.

Han kommenterer som kjent også Championship, og har sett Watford-stjernene mer enn de fleste andre.

– Deres offensive spillere er gode, og jeg vil spesielt trekke fram Deeney, Vydra og Abdi. Om de nye spillerne er gode nok til å gå inn og heve laget umiddelbart vet jeg ikke, men de kan kanskje bli en overraskelse. De har mange gode enkeltspillere, men man skal jo opp et nivå og prestere her. Det kan hende at jeg har satt Watford litt høyt opp, men det er så mange lag der nede, sier Klem.

Hva tror du? Ta diskusjonen i kommentarfeltet under!