PROTESTERTE: Under den 12. etappen av Tour de France i 1998, protesterte Marco Pantani og resten av feltet mot det de mente var mangelende respekt fra media. Sykllistene mente det var for stort fokus på doping i stedet for selve sporten. Seinere viste det seg at hele 44 ryttere, deriblant Marco Pantani, brukte EPO under den samme Touren. Foto: AP/Peter Dejong
PROTESTERTE: Under den 12. etappen av Tour de France i 1998, protesterte Marco Pantani og resten av feltet mot det de mente var mangelende respekt fra media. Sykllistene mente det var for stort fokus på doping i stedet for selve sporten. Seinere viste det seg at hele 44 ryttere, deriblant Marco Pantani, brukte EPO under den samme Touren. Foto: AP/Peter Dejong

Doping, kokainmisbruk og død:
Dette var Marco Pantani

Marco Pantani vant Giro d'Italia og Tour de France samme år. Men historien om en av tidenes beste klatrere fikk en tragisk slutt

Fredag forrige uke kom sjokkbeskjeden om at Alexander Kristoffs lagkamerat i Katsjusja, Luca Paolini, hadde testet positivt for kokain.

Men italieneren er ikke den første hvis navn blir satt i sammenheng med det sentralstimulerende narkotiske stoffet. Spesielt på 1950, 1960 og tidlig på 1970-tallet ble kokain og andre stoffer, deriblant amfetamin, brukt av flere ryttere for å døyve smerte og «skjerpe» hodet før de knallharde etappene.

Av nyere historie kan det nevnes at den belgiske toppsyklisten Tom Boonen har teste positivt for kokain hele tre ganger, og i 2004 døde italienske Marco «Piraten» Pantani av en kokainoverdose på et hotellrom i Rimini. Det er sistnevnte denne artikkelen skal handle om.

Slo Armstrong opp Ventoux
I dag, mandag 13. juli, er det nemlig nøyaktig 15 år siden Pantani vant den legendariske duellen mot Lance Armstrong opp de beintøffe bakkene før målgang på Mount Ventoux.

Klatreduellen har av flere blitt karakterisert som en av de råeste i Tour de France-historien. Både Pantani og Armstrong forsøkte flere ganger å bli kvitt hverandre med sporadiske spurtforsøk, men til slutt var det altså førstnevnte som trillet først over målstreken. Den intense fighten på Ventoux førte til at de to legendene til bitre uvenner. Armstrong hevdet at han lot Pantani vinne med vilje, og etter uttalelsene fra amerikaneren, var de to stadig i tottene på hverandre.

Det samme gjorde italieneren også tre dager seinere da han vant opp Courchevel i det som skulle bli hans siste etappe i Tour de France. Dagen derpå måtte nemlig den da 30 år gamle klatrespesialisten bryte rittet som følge av magetrøbbel.

Slet med depresjoner
Etter å ha representert Italia i Sydney-OL seinere på sommeren, gikk det for det meste nedover for Marco Pantani. Under Giro d'Italia i 2001 ble han utestengt i åtte måneder etter at italiensk politi stormet hotellrommet hans og fant flere beholdere med insulin. Pantani anket riktignok dommen – og ble frikjent – men det skulle ta to år før han igjen gjorde comeback på sykkelsetet.

Etter å ha slitt med depresjoner og alkohol- og kokainmisbruk var italieneren igjen tilbake i manesjen, men bare for en kortvarig periode. Like etter å ha avsluttet som nummer 14 i verdens nest største sykkelritt, la han seg nemlig inn på an psykiatrisk klinikk for å få bukt med problemene sine.

I februar året etter ble Pantani funnet død på et hotellrom i italienske Rimini. Det ble raskt slått fast at Pantani døde som følge av en kokainoverdose, og i ettertid er det blitt spekulert i om noen tvang ham til å drikke store mengder med det narkotiske stoffet – og at han således ble drept.

I 2014 åpnet italiensk politi på ny etterforskningen av dødsfallet. Etterforskningen foregår fremdeles.

Pantanis død engasjerte hundretusener av sykkelfans verden over, og hele 20.000 fulgte den avdøde 34-åringen til graven i hjembyen Cesenatico. Blant dem som var til stede var fotballegenden Diego Maradona samt flere andre store idrettsnavn.

Brukte EPO i 1998
Selv om historien om Marco Pantani endte på tragisk vis, finnes det også noen få lyspunkter. Den avdøde italieneren ble profesjonell så tidlig som i 1992, og i 1998 vant han både Giro d'Italia og Tour de France da han representerte laget Mercatone Uno.

Pantani er den foreløpig siste syklisten som har vunnet både Giroen og Touren i en og samme sesong. Før årets Tour de France, har årets Giro-vinner Alberto Contador uttalt at han vil bli den neste.

Pantanis karriere var preget av mange stygge fall som følge av sin svært aggressive og oppofrende kjørestil, særlig i nedoverbakkene. Flere ganger i løpet av 1990-tallet måtte «Piraten» bruke månedsvis på å trene seg opp igjen etter stygge skader.

I løpet av sin sykkelkarriere teste Pantani aldri positivt for doping. Det nærmeste dopingjegerne kom den gangen, var da klatrespesialisten ble utestengt fra Giro d'Italia i 1999 på grunn av uregelmessige blodverdier. Pantani hadde allerede så godt som vunnet rittet, noe som gjorde at utestengelsen fikk desto mer oppmerksomhet. I 2013 fremla derimot det franske senatet en rapport der de konkluderte med at italieneren hadde brukt EPO da han vant Tour de France i 1998. Ifølge rapporten var han én av hele 44 ryttere som hadde det ulovlige stoffet i kroppen sin under rittet.

Historien om Pantani fikk altså en svært tragisk slutt. La oss håpe historien om Luca Paolini ender annerledes.