HISTORISK DEBUT: Merhawi Kudus (t.v.) og Daniel Teklehaimanot blir Eritreas første ryttere i Tour de France i sommer. Foto: MTN Qhubeka/Scanpix
HISTORISK DEBUT: Merhawi Kudus (t.v.) og Daniel Teklehaimanot blir Eritreas første ryttere i Tour de France i sommer. Foto: MTN Qhubeka/Scanpix

Disse to skriver Tour de France-historie

– Vi ønsker å prege fjelletappene.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Tour de France har tatt flere steg de siste årene for å globalisere feltet som stiller på startstreken.

I fjor ble Ji Cheng den første kineseren som syklet Touren, mens to lovende karer fra Eritrea vil skrive historie denne sommeren.

MTN-Qhubeka-duoen Merhawi Kudus og Daniel Teklehaimanot blir nemlig det afrikanske landets første ryttere i verdens største sykkelritt.

Begge to var en del av nimannstroppen da MTN-Qhubeka annonserte uttaket tidligere denne uken. Det sør-afrikanske laget har som uttalt mål å hjelpe og utvikle afrikansk sykkelsport, og satt dermed av hele fem av ni plasser til afrikanske ryttere.

Foruten Kudus og Teklehaimanot, er også sør-afrikanerne Jacques Janse van Rensburg, Reinardt Janse van Rensburg og Louis Meintjes en del av laget.

MTN-Qhubeka vil for øvrig også skrive historie som det første afrikanske laget som kjører Touren.

Fikk «sykkelgalskapen» fra Italia

Eritrea er kanskje ikke et land så mange norske fans forbinder med sykkelsporten. Men sannheten er at det øst-afrikanske landet er ett av de mest sykkelgale på hele kontinentet.

Sammen med fotball er nemlig sykkel den mest populære idretten, mye takket være landets kolonifortid under Italia.

Landet har også - sammen med Sør-Afrika - vært den fremste eksportøren av sykkeltalenter til profflag de siste sesongene.

Temposterk klatrer som skriver historie

Teklehaimanot er den største stjernen og skapte overskrifter allerede i Vuelta a España i 2012, da han ble den første svarte afrikaneren som stilte til start i en Grand Tour.

26-åringen kjørte da for australske Orica-GreenEDGE, og gjorde seg bemerket med solide tempoegenskaper og lette klatrebein.

Teklehaimanot ble også første idrettsutøver fra Eritrea - foruten friidrettsutøvere - som deltok i et sommer-OL i 2012.

Denne sesongen har vært et aldri så lite gjennombrudd for Teklehaimanot, som kjørte svært sterkt og vant klatretrøyen i Critérium du Dauphiné tidligere denne måneden.

Og som om ikke Teklehaimanot hadde skrevet nok historie allerede, var selvsagt klatretrøyen det første tekstilet som MTN-Qhubeka har vunnet i et WorldTour-ritt.

– Ett av Afrikas største talenter

Kudus er på sin side et mer ubeskrevet blad i internasjonal sykkelsport. 21-åringen blir av MTN-Qhubeka beskrevet som «ett av Afrikas største talenter», men har kun vært proff siden 2014.

Kudus – som har sin styrke i fjellene – var imidlertid lærling hos franske Bretagne-Séché Environnement allerede høsten 2013, og markerte seg med en sterk 2. plass i sammendraget i Vuelta Ciclista a León.

Han imponerte også stort i fjorårets Route du Sud, der han tok en 5. plass like bak navn som Alejandro Valverde, Michael Rogers og Nicholas Roche.

Årets Tour blir hans andre Grand Tour, etter debuten i Vueltaen i fjor. 

Natnael Berhane er den tredje eritreeren i MTN-Qhubeka, men han ble ikke tatt ut i Tour-troppen denne gangen.24-åringen gjorde seg blant annet bemerket med seier i Tyrkia rundt – som Europcar-rytter – i 2014, men har ikke levert like gode resultater siden den gang.

– Vil prege fjelletappene

MTN-Qhubeka-sjef Brian Smith forklarer uttaket slik:

– Det er alltid vanskelig å velge ut ni av totalt 23 ryttere. Men vi har tatt ut det beste laget for å nå våre mål. Vi reiser ikke til Touren med et eget spurttog eller en sammenlagtrytter. Vi ønsker å ta sjansene på enhver etappe vi kan, slik vi gjorde i Dauphiné. Vi skal i hvert fall ikke lene oss tilbake og slappe av, sier han.

Og utdyper hvordan fordelingen på laget blir.

– Tyler Farrar blir vår «road captain» og vil jobbe sammen med Edvald Boasson Hagen og Reinardt Janse van Rensburg på de flate etappene. Steve Cummings vil på sin side konsentrere seg om den første tempoetappen, for så å se på muligheter på de kuperte etappene.

– Vi har også en sterk klatregjeng i Louis Meintjes, Merhawi Kudus, Jacques Janse van Rensburg, Daniel Teklehaimanot og Serge Pauwels. Under Serges ledelse ønsker vi å sette vårt preg på fjelletappene, sier Smith.