Brende om Leif Larsen: – En av våre beste og mest erfarne diplomater

Leif Holger Larsen (61) døde i helikopterulykken i Pakistan fredag.

– Det er med stor sorg vi i dag har mottatt beskjeden om at ambassadør Leif Holger Larsen er omkommet i Pakistan. Våre tanker går til hans nærmeste familie og pårørende, sier utenriksminister Børge Brende.

Leif Holger Larsen (61) kom opprinnelig fra Rogaland, men bodde i mange år i Rygge i Østfold. Han har en lang karriere bak seg i Utenriksdepartementet og beskrives som en meget erfaren og godt likt diplomat.

61-åringen tok hovedfag i statsvitenskap ved Universitetet i Bergen i 1984. I august samme år begynte Larsen i utenrikstjenesten som aspirant.

Fra Saui-Arabia til Island

I 1986 ble han sendt til Riyadh i Saudi-Arabia hvor han jobbet som ambassadesekretær. I 1988 ble Larsen stasjonert på Island.

Fra 1990 til 1993 arbeidet han ved Norges delegasjon til Nato i Brussel. I 1993 vendte han tilbake til Norge som seniormedarbeider i Utenriksdepartementets Nato-avdeling.

FLAGGET PÅ HALV STANG: Flagget ble firt ved Utenriksdepartementet fredag ettermiddag. Foto: Fredrik Varfjell / NTB scanpix
FLAGGET PÅ HALV STANG: Flagget ble firt ved Utenriksdepartementet fredag ettermiddag. Foto: Fredrik Varfjell / NTB scanpix

I Oslo hadde Larsen flere ulike stillinger og studerte også en stund før han vendte tilbake til Nato-delegasjonen i Brussel i 2001. Fra 2005 til 2014 hadde han et nytt opphold i Norge før han dro til Pakistan som ambassadør i september 2014.

– Jeg og min stab er her for å jobbe for gode relasjoner mellom våre to land og for å hjelpe folk, både nordmenn og pakistanere, som trenger vår hjelp, skrev Larsen i en hilsen på ambassadens nettside.

– Det er et privilegium for meg å tjenestegjøre i deres vakre land hvor jeg møter så mange mennesker med en oppriktig interesse for mitt eget land, skrev Larsen.

Trakk fram Hadia Tajik

23. april åpnet Norge et konsulat i Lahore. I den forbindelse ble Larsen intervjuet av magasinet Newsweek. Ambassadøren trakk fram den betydelig norskpakistanske befolkningen i Norge som en styrke i forholdet mellom landene.

– Det er rundt 35.000 norskpakistanere, et tall som er betydelig i en befolkning på 5 millioner. Nå er det både andre- og tredjegenerasjons nordmenn som på mange måter er mer norske enn pakistanske, sa Larsen.

– Mange av norskpakistanerne har viktige stillinger i privat og offentlig sektor. Et eksempel er politikeren Hadia Tajik. Hun har pakistansk bakgrunn, er tidligere kulturminister og ble nylig valgt til nestleder i Arbeiderpartiet, fortalte Larsen.

Ble angrepet på Serena Hotel

Leif Holger Larsen var også med i delegasjonen som ble utsatt for angrepet på Serena Hotel i Kabul 14. januar 2008. Dagbladets journalist Carsten Thomassen ble drept under angrepet. Larsen søkte dekning under et bord og lå der i ti minutter før han ble brakt til et område som var regnet som sikkert.

Larsen fortalte om hendelsen i et intervju med Moss Avis.

– Hva tenkte du i løpet av de 10 minuttene på gulvet?

– En kunnskapsrik og generøs kollega

– Jeg tenkte vekselvis tre ting: a) Dette skjer ikke – det er en øvelse. b) Det som skjer, det skjer. Og c) Vi har særdeles dyktige folk rundt oss.

– Et dumt spørsmål: Var du redd?

– Jeg hadde et adrenalin-kick, men jeg var faktisk ikke spesielt redd. Det var som om jeg hadde drukket to kopper kaffe for mye, sier Larsen – som rakk å informere kona om at han var i god behold før nyheten om angrepet sprakk i mediene.

Kolleger i sorg

Ved Utenriksdepartementet ble flagget firt til halv stang da nyheten om Larsens død ble kjent fredag. 

– Leif Holger Larsen var en av våre beste og mest erfarne diplomater. Han var en godt likt og høyt respektert kollega. Hans venner og kolleger i Utenriksdepartementet og rundt omkring på våre utenriksstasjoner er dag i sorg, sier utenriksminister Børge Brende (H).

– Vi har mistet en velrennomert og dyktig diplomat, sier statsminister Erna Solberg (H) til NRK.

Larsen var spesialutsending for Pakistan og Afghanistan før han tiltrådte som ambassadør i Pakistan september i fjor.

Leif Holger Larsen ble 61 år og etterlater seg ektefelle og en sønn.