Derfor er «The battle of New York» så viktig

- Det er den kuleste kampen å spille, sier Mats Zuccarello Aasen. 

New York (TV 2): – Det er helt klart den kuleste kampen å spille. Fansen er litt gale, og det er jo en hatkamp så det kiler litt ekstra i magen, forteller Mats Zuccarello Aasen til TV 2. 

– Deres Stanley Cup
Nordmannen snakker om rivaloppgjøret mellom hans New York Rangers, og naboklubben New York Islanders som holder til i Nassao Coliseum på Long Island. 

Ingen andre klubber i NHL har arena så nære hverandre, og ekspertene mener oppgjøret er noe helt for seg selv. 

– Det er nærheten som gjør det unikt. Ranges- og Islanders-fans har vokst opp vegg i vegg, og du finner ikke noe lignende i NHL, mener Jim Cerney som nå er skribent for Rangers nettsider og interne TV-kanal, men jobbet tidligere for Islanders interne radiokanal. 

Han forteller fra sine opplevelser på Long Island at det føltes som sluttspill-runder hver gang Rangers stod på andre siden av isen. 

– Det var deres Stanley Cup. Hele organisasjonen fra sjefer, til spillerne til fansen var så giret før møtene med Rangers. Det var så mye intensitet at de alltid tapte neste kamp, men det var verdt det. Oppgjørene har alltid betydd mest for Islanders, forteller Cerney til TV 2. 

Lillebror vs. storebror
Rivaleriet mellom New York-klubbene går helt tilbake til 1971 da New York Islanders ble tatt inn i NHL-varmen, og i 1975 møttes lagene for første gang i sluttspillet.

Her vant Islanders, men 80-tallet regnes som deres storhetstid med fire strake Stanley Cup-triumfer fra 1981-1983. 

– Rangers-fansen snakker om sine store tradisjoner som ett av de originale seks lagene, men Islanders-fansen snakker om sine fire strake Stanley Cup-trofeer. Men uansett hvordan lagene gjør det blir Islanders sett på som "lillebror" og Rangers «storebror», noe som gjøre rivaleriet enda hetere, forteller Cerney

Ron Duguay spilte i Rangers fra 1977 - 1983, og husker godt oppgjørene mot Islanders. 

– Det var fansen som gjorde det spesielt. Allerede under oppvarming kunne vi høre det koke på tribunen, og alle var så giret på å komme seg ut på isen. Vi slo dem i sluttspillet i 1979, så jeg fikk en liten smakebit av rivaleriet. Det fikk det beste ut av både meg og fansen, forteller Duguay med et smil til TV 2. 

– Ikke så jevne på over 20 år
Siden 80-tallet har Rangers hatt overtaket på rivalene, men det er første denne sesongen at rivaleriet virkelig har blusset opp igjen. 

«Lillebror» har vunnet alle tre oppgjørene, senest 4-1 over byrivalen 27. januar, og begge lag kjemper nå i toppen av den østlige serien. 

Butch Goring var med på å vinne alle Stanley Cup-trofeene til Islanders på 80-tallet, og trente også klubben fra 1999-2001. 

« Når et lag ikke bare spille for posisjoner, men også for prestisje, gir det oppgjøret noe ekstra. Jeg husker rivaleriet som enda sterkere på 80-tallet, særlig siden Islanders har slitt de senere årene. Men nå har det virkelig tatt seg opp igjen ved at begge lag er gode, og det gir en ekstra intensitet til kampene, forteller Goring til TV 2. 

Cerney mener nabofeiden har nådd et nytt høydepunkt denne sesongen. 

– Dette rivaleriet er på sitt beste når begge lagene spiller bra, og det har vi ikke sett på lang tid. Jeg vil si det er over 20 siden begge lag har vært så jevne som de er nå, mener Cerney - og sikter til lillebror-syndromet selv om Islanders har tre av tre mulige seire mot erkefienden denne sesongen.

– Fortsatt storebror
Rivalene kan nå møtes i sluttspillet for første gang siden 1994. Da feide Rangers New York-naboene ut i første runde, og tok hjem sin seneste Stanley Cup-pokal. 

– Rangers har vært det beste laget i lang tid, men vi tror på karma her ute og nå er Islanders tilbake, smiler Goring.

Zucca er langt ifra enig, selv om Rangers ikke har knekt Islanders-koden så langt denne sesongen. 

– Vi er fortsatt storebror. De hadde vel sommerferie da vi spilte sluttspill i fjor, fleiper Zuccarello. 

Etter flere mislykkende forsøk på å renovere hjemmearenaen Nassao Coliseum vil Islanders flytte til Barclays Center i forkant av 2015/2016-sesongen, og vil dermed dele arena med NBA-laget Brooklyn Nets. 

Med ny hjemmearena i Brooklyn vil Islanders komme enda nærmere rivalene i Madison Square Garden.