IMPONERER: Grant Leadbitter (t.v.) og Adam Reach er blant spillerne som har imponert mest for Middlesbrough denne sesongen.
IMPONERER: Grant Leadbitter (t.v.) og Adam Reach er blant spillerne som har imponert mest for Middlesbrough denne sesongen.

– Vi går for seier

Middlesbrough er offensive før møtet med Liverpool på Anfield.

Middlesbrough er den ikke så talentfulle lillebroren i Nordøst-England.

Selv om Boro har yppet seg litt opp gjennom årene, når verken Newcastle eller Sunderland helt har fått det til å fungere på fotballbanen, så må de innse at de er minst.

Klubben er blitt vant med å leve i fotballens skyggedal, og har funnet sin posisjon som nummer tre i området.

Drar for å vinne
Etter noen år med skuffelse og null håp om spill i Premier League, så har plutselig optimismen begynt å få grobunn på Teeside i høst.

Under Aitor Karankas ledelse har Boro spilt feiende fin fotball, og nå er man begynt å leke med tanken om et comeback i Premier League.

Tirsdag kveld er det imidlertid ligacup som står på programmet, og ingen mindre enn Liverpool på Anfield står på programmet. Men Karanka ser ikke noen grunn til å ha for stor respekt.

– Jeg drar til Liverpool for å vinne. Men jeg vet hvor vanskelig det blir, ettersom de er et av de beste lagene i Premier League og i Europa, sier han til The Gazzette.

Se Liverpool - Middlesbrough direkte på TV 2 Premium og TV 2 Sumo kl 20.45

Varsler endringer på laget
Den tidligere Real Madrid-stopperen har sett at de røde fra Merseyside langt fra har fått det til å stemme uten Luis Suarez. Men han vet at det fort kan snu.

– Det viktigste for oss blir å gå på banen og tro vi kan vinne kampen. Dersom vi går ut der for å nyte atmosfæren og opplevelsen av å møte Liverpool, så kan det gå skikkelig galt for oss, fortsetter spanjolen.

Lørdag vant Boro 4-0 over Brentford. Da hadde han gjort fem endringer fra laget som slo Cardiff 1-0 borte uken før, og som sørget for at Ole Gunnar Solskjær måtte gå.

– Jeg kommer nok til å gjøre fem-seks endringer igjen i kveld. Men stallen er den samme, forteller Karanka.

Trolig er kantspillerne Lee Tomlin og Adam Reach tilbake i startoppstillingen. Det samme er nok den nye supporterfavoritten Kike på topp.

Liverpool-retur for Ayala
I bakhånd har Karanka også spissene Jelle Vossen og Patrick Bamford (på lån fra Chelsea).

– Forrige sesong var det umulig for meg å spille med to spisser, for jeg hadde ikke to. Nå har jeg mange å velge fra, sier Boro-manageren.

En som garantert kommer på banen er Daniel Ayala.

Den spanske midtstopperen ble hentet til England av nettopp Liverpool.

– Det blir en spesiell kamp for meg ettersom jeg spilte der i flere år, og det blir godt å komme tilbake. Liverpool bidro til at jeg har utviklet meg som spiller. Jeg måtte utvikle meg raskere når jeg fikk spille med spillere fra hele verden, noe jeg er veldig takknemlig for, sier han til Boros hjemmeside.

Nesten slått konkurs
Men historien kunne vært en helt annen. For i 1986 ble Middlesbrough begjært konkurs, og så ut til å forsvinne helt fra fotballkartet. Klubben hadde falt ned til nivå tre, og klubbkassen var ikke bare tom. Det var ingen utsikter til å få noe i den heller.

Klubben ble reddet i ellevte time etter at styremedlemmet Steve Gibson fikk trommet sammen en gjeng som var villig til å kjøpe den. Ti minutter før fristen gikk ut for å registrere laget for 1986/87-sesongen, var klubben reddet.

Gibson fikk mer og mer makt i klubben. I takt med at hans egen formue vokste, tok han over kontrollen. Og i 1994 overtok han også som klubbformann.

Fjørtoft, Paulinho og Ravanelli
Han hentet Bryan Robson inn som manager, og ga den tidligere England-kapteinen penger til å handle fra de øverste spillerhyllene. Men først måtte de opp i Premier League.

Anført av Jan Åge Fjørtoft klarte de det, og i årene som kom ble spillere som Nick Barmby, Juninho Paulista, Fabrizio Ravanelli og Emerson.

Men resultatene uteble, og da laget ikke møtte til kamp mot Blackburn i romjulen 1996 ble de trukket tre poeng. Klubben hevdet de var rammet av en influensaepidimi, men den kjøpte ikke Det engelske fotballforbundet. De tre poengene skulle bli skjebnesvangre, for det var nok til å sende klubben ned ved sesongslutt.

Takket være en fantastisk Paul Merson ble det retur til Premier League på første forsøk, og siden ble de værende i toppdivisjonen frem til 2009. På veien vant de også ligacupen i 2004. Klubbens eneste tittel.

Nå ser man igjen fremover, og en seier over Liverpool ville ikke gjøre optimismen mindre på Teeside.

Se Liverpool - Middlesbrough direkte på TV 2 Premium og TV 2 Sumo kl 20.45