– Det målet forandret livet mitt

Michael Owen reiste til Frankrike som en lovende tenåring og kom tilbake som verdensstjerne.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Året var 1998 og i England var forventningene som vanlig skyhøye før Three lions dro til Frankrike for å kjempe om VM-trofeet.

Viste seg frem for verden
18 år gamle Michael Owen var akkurat blitt toppscorer i Premier League bare 12 måneder etter at han gjorde sin debut for Liverpool. Nå var han høyaktuell for en plass i Glenn Hoddles VM-tropp.

Unggutten ble til slutt tatt ut og ble tildelt trøye nummer 20. I første gruppekamp mot Tunisia ble han ikke overraskende plassert på benken mens Teddy Sheringham og Alan Shearer utgjorde Englands spisspar.

Se Owens legendariske scoring fra VM i 1998 øverst i artikkelen

Ble Englands yngste VM-spiller gjennom tidene
Men fem minutter før slutt ble han byttet inn for Teddy Sheringham, og han ble dermed Englands yngste landslagsspiller gjennom tidene, bare 18 år og 123 dager gammel.

SCORET: David Beckham gratulerer Michael Owen etter at han scoret mot Romania. (AP Photo/Luca Bruno)
SCORET: David Beckham gratulerer Michael Owen etter at han scoret mot Romania. (AP Photo/Luca Bruno)

Men eventyret var knapt i gang for unggutten fra Liverpool. I neste kamp mot Romania måtte han nok en gang finne seg i å starte på benken. Men denne gangen fikk han nærmere 20 minutter å vise seg fram på, og det var også alt han trengte.

Etter bare sju minutter på banen banket han nemlig ballen i mål på volley. En sein Romania-scoring sørget likevel for at Engand tapte kampen 2-1, men Owen hadde nå presentert seg for det internasjonale publikum.

Også Glenn Hoddle var overbevist og lot Owen starte i 2-0 seieren over Colombia i siste gruppespillkamp. Og da England dro til St Etienne for å møte Argentina i åttendedelsfinalen ble 18-åringen nok en gang valgt foran Teddy Sheringham.

Argentinsk presse hadde på forhånd uttrykt bekymring for den ekstreme farten til det engelske stjerneskuddet.

– Owen er velsignet med en utrolig fart og kan bli et farlig våpen for England, sa tidligere Tottenham-spiller Ossie Ardiles før kampen.

Herjet med Argentina
Og ingen kan klandre ham for å ha tatt feil.

HERJET: Michael Owen ordnet England straffe før han seinere gjorde seg selv udødelig med en fantastisk scoring. (ELECTRONIC IMAGE)  
PA PHOTO/AFP/GERARD MALIE
HERJET: Michael Owen ordnet England straffe før han seinere gjorde seg selv udødelig med en fantastisk scoring. (ELECTRONIC IMAGE) PA PHOTO/AFP/GERARD MALIE

For like etter at Gabriel Batistuta sendte Argentina i føringen på straffespark etter bare seks minutter tok unggutten frem akkurat de egenskapene som argentinerne fryktet. Owen mottok ballen midt på motstanderens banehalvdel og satte full fart inn i boksen. Der måtte de argentinske forsvarerne ty til ulovlige middel for å stoppe ham. Dermed kunne Alan Shearer sette inn utligningen på karakteristisk vis fra straffemerket.

– Ikke mulig å ta ballen fra ham
Og etter 16 minutter av kampen kom øyeblikket som har gjort Michael Owen uforglemmelig for alle fotballelskere.

David Beckham spilte ballen frem i banen hvor Michael Owen med høyrefoten tok den vakkert med seg forbi Jose Chamot før han rykket fra Roberto Ayala og plasserte ballen oppe i motsatt vinkel bak keeper Carlos Roa.

– Jeg trodde jeg skulle klare å ta ballen fra han, men det var bare ikke mulig, har Chamot uttalt i ettertid.

Historien om hva som skjedde videre er kjent for de fleste. Argentina utlignet, Beckham ble utvist etter å ha sparket ned Diego Simeone og England røk til slutt ut på straffer.

– Målet endret livet mitt
Men for Michael Owen ble kampen et høydepunkt i en karriere som seinere ble preget av skader og flere mindre vellykkede klubbytter.

I 2013 stemte engelske supportere målet frem som nasjonens tredje fineste gjennom historien.

– Det målet endret definitivt livet mitt. Jeg endret meg ikke som person, men det endret hvordan resten av verden så på meg. Jeg gikk ikke lenger under radaren, og det presenterte meg for fotballverden. På den måten endret det livet mitt, sa hovedpersonen selv i et intervju i fjor.

Tror på Argentina
16 år etter den dramatiske kvelden i Frankrike sitter Michael Owen nå som fotballpensjonist og gleder seg til å se landets unge spillere prøve å gjøre noe av det samme som han fikk til da Glenn Hoddle ga ham sjansen.

Men når han skal fortelle hvem han tror vinner trekker han frem nettopp motstanderen fra åttendedelsfinalen i 1998.

– De har noen fantastiske spillere i Di Maria, Messi, Higuain og Agüero. Jeg vet at Brasil er på hjemmebane, men Argentina spiller også i hjemlige trakter og jeg tror at dette er Messis tur til å skinne på verdensarenaen, sier han ifølge Reuters.

 Michael Owen ble i 2001 tildelt Gullballen. I løpet av sin karriere spilte han for Liverpool, Real Madrid, Newcastle, Manchester United og Stoke. 

Han la opp som fotballspiller etter 2012/2013-sesongen.