FARLIG TRIO: Mateo Kovacic (t.v.) og Luka Modric (t.h.) er to tredeler av Kroatias fantastiske midtbane. Og mellom er spissen Mario Mandzukic, som blir farlig i VM. Foto: AFP PHOTO / DIMITAR DILKOFF
FARLIG TRIO: Mateo Kovacic (t.v.) og Luka Modric (t.h.) er to tredeler av Kroatias fantastiske midtbane. Og mellom er spissen Mario Mandzukic, som blir farlig i VM. Foto: AFP PHOTO / DIMITAR DILKOFF

VM-analyse: Kroatias midtbanetrio kan spille ut hvem som helst

Anført av Luka Modric er Kroatia Tor-Kristian Karlsens store joker i VM.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

5. Kroata: For mange er det muligens sært å velge Kroatia som VMs femte sterkeste nasjon, og før jeg begir meg utpå den krevende jobben med å (forsøke å) rettferdiggjøre denne nominasjonen, så bør det nevnes at her har jeg blandet inn personlige preferanser for spillestil og fotballtradisjoner med totalvurderingen av status quo. Men allikevel er det flere interessante faktorer som gjør at jeg velger Kroatia som min virkelige «joker» i dette VM.

Etter et traumatisk 2013 (som allikevel endte godt) har Kroatia, under Niko Kovacs ledelse, kommet på riktig spor i månedene før VM. Under den forrige landslagssjefen, Igor Stimac, gikk ting så til de grader galt mot slutten av VM-kvaliken at den knallharde, disiplinære tidligere Derby County-stopperen måtte løses fra stillingen før de avgjørende playoff-kampene mot Island. Spillerne var opprørte over den kompromissløse trenerstilen og Forbundet var like bekymret over resultatene som hadde tatt en skremmende negativ retning. Daværende U21-landslagstrener Niko Kovac ble hentet inn som en slags antidote mot Stimac, og i etterkant har Kroatia fremstått som et langt mer solid enhet (ubeseiret på fem kamper siden trenerskiftet i fjor høst) – kanskje like mye takket være en forløsende post Stimac-effekt som Kovacs inntreden.

Det skal sies at Kroatia fortsatt spiller et relativ tilbakeholdent, overgangsbasert 4-2-3-1-system under Kovac, men stilen er likevel mer «løssluppen» og tillater mer individuell frihet for de offensive spillerne. I Brasil er det forventet at Kroatia vil sitte relativt lavt og truslene vil komme gjennom raske kontringsspillere som Mario Mandzukic (som mister åpningskampen på grunn av karantene), Ivan Perisic og, til tross for alderen, 34-åringen Ivica Olic.

Landets sterkeste lagdel er imidlertid midtbanen. I spillere som Luka Modric, Ivan Rakitic og Mateo Kovavic finnes det nok klasse, kvalitet og fotballintelligens til å frustrere absolutt alle motstanderne i dette sluttspillet. Allerede i kvaliken kunne man bevitne maksimalnivået som Kroatia behersker når de nevnte spillerne setter opp tempo på avleveringer og bevegelser – og skulle disse nøkkelspillerne klikke i Brasil så kan kroatene bli en attraksjon.

Forsvaret blir imidlertid trukket frem som et svakt punkt, men for min del synes jeg midtstopperne Vedran Corluka og Dejan Lovren – sett i kontekst av at de fleste VM-nasjonene sliter med å finne stabile stopperpar - holder et rimelig høyt nivå og komplementerer hverandre på en tilfredsstillende måte. Backene, på høyre side kapteinen Dario Srna, og på motsatt side – i Danijel Pranjics skadefravær – høyrebeinte Sime Vrsaljko, er også av et respektabelt kaliber (selv om sistnevnte til daglig opererer på høyreback).

Kroatia reiser til VM uten press eller skyhøye forventninger, og i dette mannskapet finnes det nok latent kvalitet til at oppholdet i Sør-Amerika kan vare lenger enn mange tror.

Veien til VM:
Kroatia hadde flott flyt frem til oppløpssiden i kvaliken, inntil de imploderte med tre tap på de siste fire kampene. Tapene hjemme og borte mot Skottland var så harde å svelge for Fotballforbundet at trener Igor Stimac måtte betale med jobben sin, selv om Kroatia haltet inn til andreplass i gruppen tre poeng foran erkefienden Serbia. Med ny trener på plass cruiset Kroatia inn til 2-0 sammenlagtseier over Island i playoff-runden (et resultat som kunne vært langt mer ydmykende for våre nordiske brødre).

Sannsynlig lagoppstilling:
(4-2-3-1) Pletikosa (35, Rostov/RUS); Srna (32, Sjakhtar Donetsk/UKR), Corluka (28, Lokomotiv Moskva/RUS), Lovren (25, Southampton/ENG), Vrsaljko (25, Genoa/ITA); Modric (28, Real Madrid/ESP), Vukojevic (30, Dynamo Kiev/UKR); Kovacic (20, Internazionale/ITA), Rakitic (26, Sevilla/ESP), Perisic (25, Wolfsburg/GER); Olic (34, Wolfsburg/GER)

Nøkkelspillere:
Luka Modric, en av verdens fremste playmakere, er absolutt uvurderlig for dette laget. Med hans evne til å holde på ballen og slippe den til beste tenkelige alternativ, kan Modric skaffe Kroatia tid og sette i gang raske kontringer når laget er under press. Samtidig kan den samme eminente fotballhjernen styre spillet og tempoet når man dominerer motstanderen. Fotballspiller av god gammeldags jugoslavisk tradisjon. En treners drøm.

Kroatias stjernespiss, Mario Mandzukic, mister altså åpningskampen grunnet det røde kortet han pådro seg i playoff-kampen mot Island. Spillesulten og uthvilt kan man forvente at Mandzukic vil gjøre et heftig inntrykk mot Kamerun og Mexico. Hurtig, hardtarbeidende angriper som er glimrende rettvendt og et veritabelt mareritt for motstandernes forsvarsspillere. Blant verdens beste spisser også uten ball (bevegelser og press). Forlater trolig Bayern München i sommer fordi han er for direkte i spillestilen for trener Pep Guardiola.

Sveits-fødte Ivan Rakitic har hatt en fantastisk sesong for Sevilla, og var en av de dominerende spillerne i Europaliga-finalen forrige måned. Ikke bare er 26-åringen anvendelig – kan spille dypt på midtbanen eller lenger fremme som en rendyrket «nummer 10» - men han er blant få spillere som kombinerer førsteklasses tekniske ferdigheter med god arbeidskapasitet. Skal etter rapportene snart være klar for spill i Barcelona.

Trener:
Ikke uventet har Berlin-fødte Niko Kovac en særdeles tysk tilnærming til treneryrket. Disiplin, organisering og struktur er hovedprinsippene til 42-åringen, som deltok i 2002- og 2006-VM for Kroatia, og nøt en lang Bundesliga-karriere som defensiv (og offensiv) midtbanespiller i klubber som Hamburger SV, Hertha Berlin og Bayer 04 Leverkusen. Kovac, som har sin ditto meritterte bror Robert som assistent, er fersk på dette nivået. Da han tok over Kroatia foran playoff-kampene i høst hadde han kun ledet ungdomslag og Kroatias U21-landslag, men det påpekes hvordan han likevel har satt seg i respekt hos spillerne med sin blanding av moderne treningsmetoder og tysk disiplin.

URUTINERT: Niko Kovac hadde aldri trent et seniorlag da han overtok som landslagssjef for Kroatia. Foto: AFP PHOTO / DIMITAR DILKOFF
URUTINERT: Niko Kovac hadde aldri trent et seniorlag da han overtok som landslagssjef for Kroatia. Foto: AFP PHOTO / DIMITAR DILKOFF

X-faktor:
Midtbanen. Modric, Rakitic og Kovacic – finnes det en bedre midtbanetrio i dette verdensmesterkapet? Den første trakk i trådene da Real Madrid ble løftet Champions League-pokalen for noen uker siden, den andre var arkitekten bak Sevillas Europaliga-suksess, mens stortalentet Kovacic avsluttet sesongen på en imponerende måte for Internazionale. Denne formsterke trioen kan utspille hvem som helst.

Sjansene:
Ingen forventer at Kroatia skal spolere festen for vertene i mesterskapets åpningskamp, men selv uten suspenderte Mario Mandzukic vil kroatene by på vrien motstand for Brasil. At man må spille Kamerun i nettopp hete Manaus i den neste kampen er ingen fordel for Kroatia. Men tatt i betraktning den store kvalitetsforskjellen mellom lagene og det enorme kaoset som råder rundt VM-forberedelsene til afrikanerne, bør det være mulig å kapre poeng selv i tropiske forhold. Mexico bør også være en overkommelig oppgave for dette sterke kroatiske mannskapet.