Michael Bradley (t.v.), Lionel Messi og Clint Dempsey. (AP Photo/Bill Kostroun, File)
Michael Bradley (t.v.), Lionel Messi og Clint Dempsey. (AP Photo/Bill Kostroun, File)

VM-analyse: Han er ekstremt viktig for USA

Tor-Kristian Karlsen analyserer alle VM-lagene. I dag: USA.

21. USA: Muligens den mest innholdsrike nasjonen å omtale, USA har gjennomført flere forandringer de siste ukene enn andre land har gjort på flere år. Grepene landslagstrener Klinsmann har presset gjennom kan minne litt om det Australia gjorde for cirka et halvt år tilbake; siden begge har havnet i tilsynelatende håpløse grupper, har man langt på vei "ofret" dette VM til fordel for 2018. En tanke som forsterkes ved det faktum at Klinsmann nylig forlenget sin kontrakt med US Soccer (til nettopp etter Russland-VM) – som ikke bare ga han mer arbeidsrom, men også mer makt.

Det mest kontroversielle grepet er naturligvis utelatelsen av Landon Donovan. LA Galaxy-spilleren har ikke hatt noen stor MLS-sesong i 2014, men USAs beste spiller gjennom tidene (med 156 landskamper) er "kun” 32 og ville på rent sportslig grunnlag ikke hatt problemer med å fortjene en plass i startoppstillingen til USA. Derimot peker de fleste kilder mot at Donovan hadde for mye makt i garderoben og ikke nødvendigvis var den gode lederen som Klinsmann ønsket skulle lede dette ”nye” landslaget mot kommende utfordringer. Tyskeren har også latt flere av spillerne som har spilt en rolle i kvalik/Gold Cup bli hjemme (Corona, Orozco, Goodson, Parkhurst, Boyd) til fordel for relativt urutinerte MLS-spillere og unge Bundesliga-talenter (Green, Johnson, Brooks).

Om ikke en svak USA-utgave, er dette allikevel en nedgradering av troppene vi har sett i de siste VM-sluttspillene. Keeper, Tim Howard, er en sikker sisteskanse men man kan stille spørsmålstegn om midtstopperparet fra MLS – Besler og Gonazalez – er godt nok på dette nivået. Venstreback, DeMarcus Beasley, har også sett sine beste dager og mangler tempo og utholdenhet. Midtbanen er utvilsomt USAs sterkeste segment; Jermaine Jones sin defensive disiplin vil gjøre det mulig for Michael Bradley å bidra offensivt og om Jozy Altidore starter på topp, vil det åpne for Clint Dempsey i en offensiv midtbanerolle. Kantspilleren, Alejandro Bedoya, med en fin sesong bak seg i Nantes, vil også kunne bidra- med energi, teknikk og fart- i en slags jokerrolle. Et lite kryss i margen også ved Rosenborgeren, Mix Diskerud, som Klinsmann holder høyt i kurs. Om Klinsmann velger å bruke kun én spiss, vil han trolig gå for Altidore (for sine kvaliteter som ”feilvendt”), men personlig tror jeg den Alabama-fødte islendingen, Aron Johannsson, kan utrette vel så mye som Sunderland-angriperen.

Veien til VM
USA ruslet gjennom CONCACAF-kvaliken som gruppevinnere, fire poeng foran Costa Rica og hele 11 poeng ned til playoff-plass. De eneste tapene kom i San Jose mot Costa Rica (3-1), og kanskje litt mer overraskende, i Honduras (2-1). De gode resultatene til tross, USA var spillemessig langt unna sitt optimale nivå.

Sannsynlig lagoppstilling
(4-1-4-1) Howard (35, Everton/ENG); Cameron (28, Stoke City/ENG), Gonzalez (25, Los Angeles Galaxy/MLS), Besler (27, Sporting Kansas City/MLS), Beasley (32, Puebla/MEX); Jones (32, Besiktas/TUR); Zusi (27, Sporting Kansas City/MLS), Dempsey (Seattle Sounders/MLS), Michael Bradley (26, Toronto FC/MLS), Bedoya (27, Nantes/FRA); Altidore (24, Sunderland/ENG)

Nøkkelspillere
Solide Tim Howard blir trolig amerikanernes viktigste spiller i Brasil. Med all usikkerheten rundt den bakre fireren, bringer Everton-målvakten trygghet og lederskap fra sitt utsiktspunkt helt bakerst. Blant de mest undervurderte spillerne i Premier League, sisteskanse som er dyktig i de fleste aspekter og gjør sjelden feil. Roper, dirigerer, vinker – gjør ofte mer ut av seg enn det han får æren for. Ti år erfaring fra toppfotball og runder snart 100 landskamper.

Uten Landon Donovan er det i all hovedsak Clint Dempsey som må stå frem som den offensive flaggbæreren. Etter et kort, uproduktivt utlånsopphold tilbake hos Fulham, har Dempsey startet MLS-sesongen forrykende med åtte mål på like mange kamper. Ikke ulik Australias Tim Cahill i den forstand at de kan brukes i flere offensive midtbaneroller, besitter en fandenivoldsk vinnervilje og spiller alltid på kanten av hva energi og temperament tillater. Ekstremt viktig for USA.

Fysisk sterk sentral midtbanespiller som nylig returnerte til MLS fra italiensk fotball, Michael Bradleys løpsstyrke, spilleforståelse og pasningspresisjon blir av stor nytte for USA i Brasil. Startet karrieren som en typisk offensiv midtbanespiller – til tross for at han egentlig ikke er ”omstendelig nok” til å være en playmaker – men etter overgangen til Chievo i 2011 ble han flyttet lenger tilbake på midtbanen, til i dag å være en slags hybrid mellom et midtbaneanker og en indreløper (behersker begge rollene, men mer effektiv med offensiv frihet). I den amerikanske landslagsdrakten nyter sønnen til Stabæk-trener, Bob Bradley, regelmessig mer offensivt ansvar enn hva som har vært tilfellet på klubblag.

Landslagssjef Jürgen Klinsmann .  AFP PHOTO/JOSH EDELSON
Landslagssjef Jürgen Klinsmann . AFP PHOTO/JOSH EDELSON

Trener
Jürgen Klinsmann er inne i en noe forvirrende periode som USA-trener. Selv om landet har prestert tilfredsstillende under hans lederskap – eksemplifisert ved Gold Cup-seier i 2013, VM-billett og fornyet kontrakt – har tyskeren slitt med å etablere en tydelig og gjennomført spillestil. De hyppige tropputvekslingene har ikke hjulpet, som en følge fremstår ofte USA som et kontringslag fremfor å vise frem den lekne høytempo-fotballen som Klinsmann forkynner. Tidlig i trenerkarrieren ble han stemplet som en ”smågal”, motivasjonsbasert leder fremfor en respektert ”fagmann” (særlig perioden i Bayern München var preget av eksentriske innfall), mens dagens Klinsmann er mer pragmatisk og analytisk. Verdensmesteren fra 1990 bringer selvsagt et hav av erfaring; han ledet Tyskland på hjemmebane i 2006 og tok selv del i tre sluttspill.

X-faktor
Samhold. Som Australia kan man aldri undervurdere amerikanernes evne til å trekke i samme retning når det gjelder. Ved utlukingen av Landon Donovan har Klinsmann sendt et klart signal om at gruppen er viktigere enn enkeltpersoner. I tillegg vet man at USA vil være optimalt forberedt og at organisasjonen rundt laget vil være av en topp standard. Slike detaljer kan enkelte ganger være utslagsgivende.

Sjansene
Amerikanerne slår gjerne fra seg i mesterskap – avansementet fra gruppespillet i 2010 og kvartfinalen i 2002 er eksempler på at USA gjerne presterer over forventning når presset står på – men det er ekstremt vanskelig å se at denne troppen skal kunne komme seg videre fra en gruppe med Portugal og Tyskland som hovedutfordrere. Som tidligere poengtert, dette VM-sluttspillet blir trolig for amerikanerne husket som en nyttig drill mot 2018 - og, hvem vet, kanskje starten på en gyllen epoke?