Ian Harte   Reading (Foto: Adam Davy/Pa Photos)
Ian Harte Reading (Foto: Adam Davy/Pa Photos)

Kulthelt drømmer om comeback i Premier League

Tidligere klubbløs og stemplet som utgått på dato – nå øyner Ian Harte muligheten til å få spille i Premier League igjen.

Det er fire år siden tidligere Leeds-helt Ian Harte ble sett på som vrakgods og hans desperate jakt på klubber som ville tilby han en skikkelig kontrakt til og med førte han til Oslo og prøvespill hos Vålerenga.

For fallhøydene er store som fotballspiller på toppnivå. Det kan fort gå fra høyt til lavt, men noen ganger går det også opp igjen. Nå kan nemlig den 34 år gamle venstrebacken få sin retur til Premier League etter at Reading med Harte fra start tirsdag sikret opprykk til enorm jubel hjemme på Madejski Stadium. Spillerens kontrakt går derimot ut til sommeren, men iren drømmer om fornyelse og spill i Premier League.

LES OGSÅ: Reading tilbake til Premier League

Tidligere klubbløs og stemplet som utgått på dato – nå øyner han muligheten til å få spille i Premier League igjen.

Dette er historien om Ian Harte:

Minner fra et storlag
Husker du da Leeds United mai 2001 spilte semifinale mot Valencia i Europas gjeveste turnering? Det laget som hadde slått ut Deportivo La Coruña i kvartfinalen før og gått videre fra gruppespillene på bekostning av blant andre Lazio og Barcelona.

Da direktør Peter Ridsdale tok opp enorme lån for å sørge for at daværende manager David O’Leary fritt kunne bruke rundt 100 millioner britiske pund på det beste av det beste som kunne tenke seg å flytte til West-Yorkshire, England.

Da husker du helt sikkert også den trofaste irske venstrebacken Ian Harte med nummer tre på ryggen. Han som scoret på et utsøkt frispark i den nevnte kvartfinalen mot Deportivo La Coruña og som sammen med Danny Mills, Dominic Matteo og ikke minst en ung Rio Ferdinand, utgjorde en av England’s mest standhaftige forsvarsrekker.

Med en utsøkt dødballfot og sin tradisjonelle spillestil som kompenserte for hans manglende fart, var Ian Harte en sentral del av Leeds United.

FRISPARKMÅL: Ian Harte scorer på frispark mot Deportivo La Coruña. (Foto: ADRIAN DENNIS/AFP)
FRISPARKMÅL: Ian Harte scorer på frispark mot Deportivo La Coruña. (Foto: ADRIAN DENNIS/AFP)

En karrière på hell
Kjenner du til den delen av historien, så kjenner du også til at det raskt ble andre tider for klubben fra West-Yorkshire. Økonomiske feilskjær førte til at Leeds raskt raste nedover, solgte sine stjerner, ble tvunget til å selge treningsanlegget og rykket ned til Championship i 2004.

Og det ble andre tider for Ian Harte også.

Mens store deler av Leeds-laget han var en del av gikk til toppklubber, dro Harte til lille Levante i La Liga. Hans manglende fart var da blitt mer og mer synlig, men fra 2004 til 2007-sesongen spilte han 66 kamper og fikk med seg 10 nettkjenninger for spanjolene, før han fikk beskjeden om at han ikke lenger var en del av klubbens fremtidsplaner.

Og herfra gikk det sakte, men sikkert, nedover med irens karrière.

Da Levante ikke lenger så Harte som en del av laget og terminerte hans kontrakt 12 måneder før tiden, ble han plukket opp av Sunderlands daværende manager Roy Keane. Men bare fem måneder seinere og med kun åtte kamper ble han satt på overgangslisten og til slutt frigjort av klubben sommeren 2008.

Om det ikke var klart fra før, ble det tydelig at Ian Hartes dager som spiller på høyeste nivå virket talte. Etter å ha blitt frigjort fra Sunderland dro han på prøvespill hos Wolverhampton, som kun ville gi ham en månedlig kontraktavtale, og hos Sheffield United hvor det mest minnerike ble et reservelagsoppgjør mot Newcastle United.

32 år gammel og klubbløs bestemte iren seg for å ta flyet til Oslo med mål om å imponere Martin Andresen og Vålerenga. Tippeliga-klubben vurderte å gi ham kontrakt, men det ble aldri noe av.

LES OGSÅ: Harte imponerer Andresen

Oppstandelsen
Det ble aldri noe norsk eventyr med Vålerenga for Ian Harte og da han heller ikke ble enig med Charlton Athletic, innså Harte at han måtte ta til takke med en månedlig avtale hos Blackpool i desember 2008. Men månedlig avtaler gir ingen forsikring og Championship-klubben valgte å frigjøre Harte etter fire kamper på drøye to måneder.

Hva nå for iren som desperat ville tilbake til det høyeste nivået, men som ble sett på som vrakgods.

– Jeg husker jeg tenkte; jeg driver og slår hodet mot veggen her. Jeg visste at jeg hadde nok kvalitet i meg til og i det minste få spille i Championship. jeg bare trengte en mulighet til å få vist det, fortalte Harte til The Guardian i fjor.

Etter to turbulente år bestemte iren seg så for å signere med Carlisle United som spilte i League One. Åtte år etter å ha spilt semifinale i Champions League spilte så Ian Harte fotball på tredje høyeste nivå i England. Men nå fikk engelsk fotball se glimt av den gamle Ian Harte. Han storspilte for League One-klubben og hjulpet frem av sine ferdigheter fra dødball ble han klubbens toppscorer og fikk en plass på årets lag. Ian Hartes gjenreising var et faktum.

Storspill for Carlisle førte til interesse fra andre klubber i ligasystemet og etter et år i League One, rykket han opp et nivå da Reading hentet han i august 2010. For Reading har Ian Harte vært en viktig brikke på venstreback i klubbens jakt på opprykk til Premier League.

Og tirsdag 17. april ble det klart; Reading og Ian Harte er offisielt klare for Premier League-spill sesongen 2012/2013.

Nå gjenstår det bare å se om Ian Harte vil få prøve seg i Premier League igjen, åtte år etter han forlot ligaen.

– Jeg må være tålmodig. Selvsagt hadde det vært en drøm, men det er opp til klubben å bestemme om jeg får en ny kontrakt, fortalte Harte i et intervju med BBC denne måneden.

HÅPER PÅ MONTENEGRO - FRYKTER FRANKRIKE: TV 2-kommentator Øyvind Alsaker. (Foto: Holm, Morten/SCANPIX)
HÅPER PÅ MONTENEGRO - FRYKTER FRANKRIKE: TV 2-kommentator Øyvind Alsaker. (Foto: Holm, Morten/SCANPIX)

Alsaker tror på Harte
TV 2 Sportens fotballkommentator Øyvind Alsaker tror at Ian Harte kan bli en viktig bidragsyter for et nyopprykket lag i Premier League, dersom han skulle få fornyet kontrakten sin. Men da må Reading ha flere spillere i samme posisjon når kalenderen viser august.

– Ian Harte er en ringrev og har solid erfaring etter å ha spilt i de gjeveste turneringene i Europa. Det er gull verdt for et nyopprykket lag under en lang og tøff sesong på øverste nivå. Men det blir spennende å se hvordan han klarer seg mot spillere som Theo Walcott og Aaron Lennon på kanten.

– Forklar?

– Ian Harte har alltid vært en relativt treg spiller, noe som ikke har blitt bedre med årene. Heldigvis for han kommer man langt med klokskap i fotball og vi må også huske på at han har spisskompetanse med sin gode venstrefot. Jeg tror han med ny kontrakt vil være en del av laget som skal prøve seg i Premier League neste år, men de bør ha dekning til å rotere på backplass, mener Alsaker.

Alsaker drar sammenligning med en Rosenborg-legende når han ser for seg irens eventuelle rolle i neste års sesong.

– Tenk på Roar Strand i Rosenborg. Der hadde du mot slutten av hans karrière en spiller som bidro positivt med erfaring og gode holdninger på treningsfeltet, i garderoben og før, under og etter kamp, selv om han ikke krever å få spille uke ut og uke inn. Det er en lignende rolle jeg ser for meg Ian Harte i, spår Alsaker.