OSLO SUKSESS: Ernst A. Lersveen inviterer Kristoffer Bergström til Oslo, der Petter Northug jr. og resten av det norske landslaget dominerte under VM. (Foto: Åserud, Lise/Scanpix)
OSLO SUKSESS: Ernst A. Lersveen inviterer Kristoffer Bergström til Oslo, der Petter Northug jr. og resten av det norske landslaget dominerte under VM. (Foto: Åserud, Lise/Scanpix)

Hjelmeset lover norsk langrennsdominans

TV 2 Sportens langrennsekspert vurderer favorittene før verdenscupåpningen på Sjusjøen.

Petter ”Nollthug” og flere av de andre norske langrennsløperne åpnet konkurransesesongen på svenske Bruksvallarna i helgen, men verdenscupsesongen i langrenn er enda ikke i gang. Den starter på Sjusjøen lørdag, på grunn av snømangel på Beitostølen.

I fjor ble det ingen individuell norsk sammenlagtseier, verken for menn eller kvinner - uten at det var noen grunn til å henge med hodet. VM i Holmenkollen ble nemlig en norsk folkefest. Marit Bjørgen ble VM-dronning med fire gull og ett sølv, Petter Northug jr. VM-konge med tre gull og to sølv.

Les også: Kalte Northug en gris: – Hadde jeg sett ham før start, hadde jeg vunnet

Denne sesongen er det ingen store mesterskap på programmet. Både VM og OL har pause. Men betyr det at det ikke er god grunn til å glede seg til vinteren? Slettes ikke. Sammen med TV 2 Sportens langrennsekspert, Odd-Bjørn Hjelmeset, har vi sett på hvordan løperne ligger an foran sesongen. Hvis Hjelmeset får rett, går det mot nok en norsk jubelsesong.

Tour de Ski avgjør
29. desember begynner det som blir høydepunktet for de store stjernene: Tour de Ski. Fem ganger har det vært arrangert, men Norge står fortsatt uten sammenlagtseier i langrennssportens svar på Tour de France.

- Jeg tror at alle de store favorittene er giret på Tour de Ski. Det er greia denne sesongen. Både Petter Northug og Dario Cologna har vunnet verdenscupen totalt, det har ikke Marcus Hellner. For å vinne verdenscupen totalt så må man hevde seg i Tour de Ski, så enkelt er det, sier Odd-Bjørn Hjelmeset.

Dario Cologna, Marcus Hellner og Daniel Rickardsson skal alle utfordre Petter Northug jr. denne sesongen. (Foto: Sandberg, Fredrik/Scanpix)
Dario Cologna, Marcus Hellner og Daniel Rickardsson skal alle utfordre Petter Northug jr. denne sesongen. (Foto: Sandberg, Fredrik/Scanpix)

I fjor vant Cologna både Tour de Ski og verdenscupen – begge deler med god margin ned til Northug. Hjelmeset tror at sveitseren er den fremste utfordreren til Northug også denne vinteren.

- Han jeg nok det, men samtidig er det veldig jevnt på herresiden og mange kan overraske. Lukas Bauer er fortsatt en mann som kan vinne Tour de Ski, selv om han er 34 år. Hellner må man alltid passe på. Og så har vi Daniel Rickardsson da, som bare går utrolig vakkert på ski og ser kjempesterk ut.

Mange kandidater
Hjelmeset mener at det som skiller kvinne- og herresiden i langrenn er at det er mye tøffere konkurranse helt i toppen. 39-åringen fortsetter derfor å nevne utøvere som kan hevde seg i verdenscuprenn.

- Russerne virker sterke. Både Aleksander Legkov og Maksim Vylegzjanin var veldig fokuserte når jeg så dem i Val Senales tidligere i høst. Det er ingen tvil om at det satses veldig i Russland inn mot Sotsji-OL i 2014.

Les også: Langrennsåpningen flyttes til Sjusjøen

- Canada og Finland har også menn som kan slå til. Devon Kershaw og Alex Harvey imponerte meg veldig forrige vinter. Begge to virker uredde og ivrige. Finnene har spesielt én mann som er veldig spennende, nemlig Matti Heikkinen. Når Heikkinen er i form går han så ekstremt bra at han ikke ser sliten ut en gang. Hvis han holder den formen en hel sesong blir det skummelt, mener Hjelmeset.

Klokkertro på Røthe
For Norge sin del har det vært litt tynt bak Petter Northug i distanserenn de siste årene. Sprintlandslaget sørger alltid for å ta noen seire, men i de lengre distansene må man ofte stole på at Northug klarer å bevise at han ikke bare har det i kjeften. Denne sesongen tror Hjelmeset Norge har flere kandidater til å ta verdenscupseire enn på lenge.

- Det blir spennende å se Martin Johnsrud Sundby i år. Han har slitt litt med hjerterytmen, men har nå fått beskjed om at det ikke er så farlig. I form er han kanskje verdens beste klassiskløper.

- Eldar Rønning har trent vanvittig bra i år. Han har funnet roen og er trygg på seg selv. De nye trenerne har jobbet mye med skøyteteknikken hans, men han vet jo uansett at han er knallsterk i klassisk, forteller Hjelmeset.

Les også: Her står de norske hopperne rett ned alpinbakken

Johnsrud Sundby og Rønning har vært faste bidragsytere til det norske landslaget i mange år, men det er unggutt fra Voss IL veteranen Hjelmeset er mest imponert over.

- Han jeg har desidert mest tro på er Sjur Røthe. Han har rett og slett hatt et veldig godt treningsopplegg. Sjur er en løper som har det aller meste. Han er god nok til å hevde seg i nesten alle løp og fortsatt bare 23 år gammel.

Sjur Røthe er den langrennsløperen Odd-Bjørn Hjelmeset er mest spent på denne sesongen. (Foto: Junge, Heiko/Scanpix)
Sjur Røthe er den langrennsløperen Odd-Bjørn Hjelmeset er mest spent på denne sesongen. (Foto: Junge, Heiko/Scanpix)

- Simen har mye å revansjere
En løper som står utenfor landslaget, men som likevel bør følges nøye, er Simen Østensen. Før sesongen gikk han inn i Team Xtra Personell. Hjelmeset tror at det var lurt for mannen som ble nummer tre i Tour de Ski i 2006/07-sesongen.

- Jeg har snakket litt med Anders Aukland. Han sier at Simen er veldig bra. Denne sesongen får han mindre forventningspress, men han har nok veldig lyst å revansjere seg etter noen svake sesonger. Han er tross alt den mest komplette løperen vi har ved siden av Petter.

Les også: Østensen klar for Team Xtra Personell

Sammen med Jørgen Aukland (t.v.) skal Simen Østensen endelig finne tilbake til storformen. (Foto: Holm, Morten/SCANPIX)
Sammen med Jørgen Aukland (t.v.) skal Simen Østensen endelig finne tilbake til storformen. (Foto: Holm, Morten/SCANPIX)

Hjelmeset mener også at det er flere løpere på landslaget som kan hevde seg i enkeltrenn. En mann som Tord Asle Gjerdalen har hatt en tendens til å frustrere det norske publikum, men i VM fikk han en fortjent opptur med bronsemedalje på femmilen.

- I tillegg har vi Petter Eliassen og Tord Asle Gjerdalen. Eliassen er like god i klassisk som i skøyting, men han er sjelden i form før jul – noe han må være i år. Gjerdalen har vært mye syk, men vi vet at han har nivået inne, sier Hjelmeset.

- Nystad oser trygghet
Etter VM-suksessen på hjemmebane valgte herretrener Morten Aa Djupvik å trekke seg fra stillingen. Inn kom Trond Nystad, tidligere landslagstrener for USA og sprinttrener for Sveits. Så langt har ikke Hjelmeset klart å se noen svakhetstegn ved den nye sjefen.

- Han har en veldig rolig og fin stemning i laget, slik det har vært i mange år. Han oser trygghet til løperne og har en klar plan for hva han ønsker å oppnå denne sesongen.

Trond Nystad er ny sjef for langrennsherrene etter at Morten Aa Djupvik trakk seg. (Foto: Junge, Heiko/Scanpix)
Trond Nystad er ny sjef for langrennsherrene etter at Morten Aa Djupvik trakk seg. (Foto: Junge, Heiko/Scanpix)

Står mellom tre kvinner
På kvinnesiden blir det også spennende, men det er ikke like mange navn å gå gjennom. Grunnen er ifølge Hjelmeset enkel: det er noen få løpere som er i en egen klasse.

- Justyna Kowalczyk, Charlotte Kalla og Marit Bjørgen kommer til å dominere både i verdenscupen og Tour de Ski – det er jeg ganske sikker på. Marit er rå på alt, det samme er Kowalczyk. Kalla er litt for dårlig på klassisk og sprint, men henger godt nok med til å hevde seg i Tour de Ski.

Les også: Bjørgen: – Jeg er drittlei av å trene

Forrige sesong droppet Bjørgen Tour de Ski for å satse på VM. Det endte med at hun ble overlegen VM-dronning, mens Justyna Kowalczyk vant Tour de Ski et drøyt minutt foran Therese Johaug. I tillegg vant Bjørgen de fleste verdenscuprennene hun stilte opp i – 12 v-cup-seire ble det til slutt.

- På herresiden er det ekstremt tett. Men hvis Marit har en fryktelig dårlig dag er hun med i toppen likevel. Det er mange som må satse på at de tre beste har en dårlig dag, mener Hjelmeset.

Trioen Kowalczyk, Bjørgen og Kalla kommer til å dominere igjen, tror Hjelmeset. (Foto: Wiklund, Anders/SCANPIX)
Trioen Kowalczyk, Bjørgen og Kalla kommer til å dominere igjen, tror Hjelmeset. (Foto: Wiklund, Anders/SCANPIX)

Tror Uhrenholdt Jacobsen blir outsider
Heldigvis har Norge mange av de som følger i sjiktet bak trioen Bjørgen, Kowalczyk, Kalla og på kvinnesiden var forrige vinter strålende sesong sett med norske øyne. Odd-Bjørn Hjelmeset ser ingen grunn til at dominansen ikke skal fortsette.

- Therese Johaug og Kristin Størmer Steira henger nok med i Tour de Ski. Kristin er blitt så god i klassisk at hun kan henge med der og begge fyker jo opp alpintbakken (siste etappe red. anm.) i rekordfart. Problemet er at begge to sliter med sprint. I vanlig verdenscup kommer de også til å være helt i toppen mange ganger.

- En jeg er veldig spent på er Astrid Uhrenholdt Jacobsen. Hun har en veldig ro på trening og kan bli en kjempeoutsider. I 2007/08 var det hun som kjempet mot Virpi Kuitunen om sammenlagtseieren i v-cupen.

Lover norsk dominans
Hvis Hjelmeset får rett, er den eneste grunnen til deppe over mangelen på mesterskap at den norske jubelsesongen kunne blitt enda bedre. Men det bør ikke hindre norske vintersportsfans fra å møte opp langs løypen med kubjeller og lusekofte.

- Det blir norsk dominans i år også, det kan jeg vedde ganske mye på. Publikum kommer til å få se mange flotte skirenn og det blir veldig gøy med Tour de Ski. I tillegg skal også mange av guttene gå langløp denne sesongen, så Vasaloppet blir et annet stort høydepunkt, sier 39-åringen.

Det er bare å glede seg. Vinteren er her.

2010/11 ble en jubelsesong for det norske kvinnelandslaget i langrenn. Her fra VM i Holmenkollen. (Foto: Lien, Kyrre/Scanpix)
2010/11 ble en jubelsesong for det norske kvinnelandslaget i langrenn. Her fra VM i Holmenkollen. (Foto: Lien, Kyrre/Scanpix)