FLYTTER HJEM: Ilja Kovaltsjuk har bestemt seg for å si opp kontrakten med New Jersey Devils og flytte hjem til Russland. (Foto: Paul Bereswill/Afp)
FLYTTER HJEM: Ilja Kovaltsjuk har bestemt seg for å si opp kontrakten med New Jersey Devils og flytte hjem til Russland. (Foto: Paul Bereswill/Afp)

Superstjerne «legger opp» for å være best mulig rustet til OL

Ilja Kovaltsjuk sier fra seg nesten en halv milliard kroner for å vende hjem til Russland.

Torsdag kom sjokkmeldingen om at NHL-stjernen Ilja Kovaltsjuk legger opp.

30-åringen hadde tolv år igjen av kontrakten sin med New Jersey Devils. En kontrakt som ville gitt ham rundt 450 millioner kroner i lønn.

Lagkamerat med Thoresen
Under fjorårets lockout i NHL dro Kovaltsjuk hjem til Russland og spilte sammen med Patrick Thoresen i SKA St. Petersburg.

Under denne tiden merket han hvor mye han savnet hjemlandet.

– Dette går tilbake til lockouten. Før han kom tilbake hit så gikk tankene hans til å bli værende i Russland. Som dere sikkert vet så kom han litt sent tilbake. Men vi hadde ingen samtaler om det resten av sesongen. Så kom ønsket hans om å gi seg i NHL til overflaten, og eneste måten han kunne gjøre det på var frivillig å signere pensjonspapirene sine. Noe han gjorde, fortalte Devils-direktør Lou Lamoriello på en pressekonferanse.

OL-gullet henger høyt
NHL og Det internasjonale ishockeyforbundet har fortsatt ikke kommet til enighet om en avtale som frigir NHL-spillerne for spill i OL i Sotsji neste vinter. Det har fått ryktene til å gå om at flere av de russiske stjernene vurderte å vende hjem for å være best mulig rustet til turneringen. Det er hevet over en hver tvil om at gullet i ishockey er det som henger høyest for president Vladimir Putin.

Ifølge Izvestia vender nå Kovaltsjuk tilbake til SKA St. Petersburg, hvor han skal spille neste sesong.

– Denne avgjørelsen er noe jeg har tenkt på lenge. Helt siden lockouten og tilbrakte et år i Russland. Selv om jeg kom tilbake hit, så har Lou vært klar over ønsket mitt om å flytte hjem med familien min. Det vanskeligste for meg er å forlate New Jersey Devils. Det er en fantastisk klubb som jeg har stor respekt for. Og fansen har vært fantastisk mot meg, sa han ifølge ESPN.

Verst mulig timing
Og det setter Devils i en veldig vanskelig situasjon. Ikke bare mister de sin største stjerne, de blir også straffet for det av NHL.

Devils fikk en utvidelse av lønnstaket for å signere Kovaltsjuk på en 15-årskontrakt i 2010. Nå må de betale en bot på 1,8 millioner kroner frem til 2024/25-sesongen når kontrakten skulle gått ut.

Devils måtte også si fra seg et førsterundevalg for å få godkjent kontrakten. Det trer i kraft neste sommer. Altså er timingen for Kovaltsjuks avgang verst tenkelig for klubben.

– Jeg kan ikke tenke på timingen nå. Det er sånn det er, og vi må bare gå videre. Akkurat nå må vi ta et steg tilbake for å komme oss fremover. Vi må gå gjennom hvilke muligheter vi har og gjør det beste vi kan, men vi vil være klar i september, sa Lamoriello.