Janez Brajkovic (Foto: LIONEL BONAVENTURE/Afp)
Janez Brajkovic (Foto: LIONEL BONAVENTURE/Afp)

Astana Pro Team

Årets utgave av Tour de France blir det femte for laget som ble rangert som nr. 10 på World Tour-listen etter fjoråret. Mot tredjeplass i 2010. Lagets store profil – Alexander Vinokourov – veltet stygt og brakk lårhalsen i Tour de France 2011, hvilket satte sitt negative preg på laget for to år siden. De fleste trodde at nå var det slutt på karrieren til Vinokourov. Men han var tilbake i fjor, og ble olympisk mester i London. Maksim Iglinskij vant en annen stor triumf ved å vinne Liège–Bastogne–Liège tidligere på året.

Laget ble bygget på fundamentet av det spanske laget Liberty Seguros, som var sterkt involvert i dopingskandalen «Operacion Puerto». Sponsorene Liberty Seguros og Würth trakk seg da øyeblikkelig. Astana overtok sponsoratet, ikke minst fordi landets idrettshelt nummer én – Alexander Vinokourov – kjørte for laget, og sterkt ønsket at det skulle fortsette og gi et tilbud til lovende ryttere fra hjemlandet.

Den kasakhstanske regjeringen har støttet laget. Astana er navnet på hovedstaden i Kasakhstan, og betyr «hovedstad» på morsmålet. Byen er nest størst i landet og ble hovedstad i 1998 etter Alma Ata, som hadde hatt samme posisjon siden landets uavhengighet i 1991. Da Discovery Channel ble lagt ned, kom mange av rytterne og støtteapparatet derfra over til Astana, inkludert Lance Armstrong, Alberto Contador og lagets profilerte sportsdirektør Johan Bruyneel.

Laget har en trist dopinghistorie. I mai 2007 testet Matthias Kessler (tidligere etappevinner i Tour de France) positivt på testosteron i en test utenfor konkurranse. Sommeren 2007 måtte Eddy Mazzoleni (nr. 3 i Giro d'Italia 2007) forlate laget etter sterke mistanker om dopingbruk, og for å ha «pushet» dopingprodukter. Samme år testet Alexander Vinokourov positivt på blodoverføring (bloddoping) under Tour de France, og arrangøren ba laget trekke seg fra videre deltakelse i rittet, noe som selvfølgelig skjedde. Så fulgte Andrej Kasjetsjkin (nr. 3 i Vuelta a Espana i 2006) med positiv test på EPO i en utenfor-konkurranse-test under et treningsopphold i Tyrkia. I tillegg ble Jose Antonio Redondo sagt opp for ikke å følge lagets antidopingregler. På grunn av hendelsene i 2007 ble laget ikke invitert til Tour de France året etter. Dermed mistet vinneren fra 2007, Alberto Contador, muligheten til å forsvare seieren.

Alberto Contador vant Tour de France i 2009 og 2010. Den siste seieren mistet han i februar 2012 da idrettens internasjonale voldgiftsdomstol (CAS) avviste hans anke, og dømte ham for Clenbuterol-misbruk. Lance Armstrong ble nr. 3 i 2009. Laget har også fire etappeseirer i Tour de France.

Svensken Fredrik Kessiakoff kjører sin tredje sesong for laget, og har utviklet seg til en spennende etapperytter. I 2011 vant han Østerrike rundt, og lå lenge blant de beste i Vuelta a Esapana før sykdom ødela mulighetene til en flott sammenlagtplassering. I fjor kjørte han med klatretrøya i Tour de France.

Laget har satset hardt og hentet en av verdens beste etapperyttere – Vincenzo Nibali – til laget foran årets sesong.

Laget er betydelig styrket selv om Vinokourov har lagt opp og Roman Kreuziger har gått til Saxobank-Tinkoff. Hvor godt laget vil lykkes i Tour de France, er avhengig av hva Nibali prioriterer. I fjor valgte han Tour de France, i år var Giro d`Italia første prioritet. Vi venter også på gjennombruddet til Janez Brajkovic.

Profiler:
Janez Brajkovic, Slovenia: Nr. 9 Tour de France 2012. Verdensmester på tempo U23 i 2004. Vant Criterium Dauphine 2010. Nr. 2 i Il Lombardia 2008. Hadde ledertrøya i Vuelta a Espana 2006. Nr. 3 i Tyskland rundt 2008.

Jacob Fuglsang, Danmark: Nr. 3 Sveits rundt 2010, og nr. 4 2011. Nr. 4 Il Lombardia 2010. Nr. 4 Amstel Gold Race 2011. Nr. 6 Criterium Dauphine 2010. Nr. 6 Catalonia rundt 2010. Vant Danmark rundt 2008, 2009 og 2010. Vant Østerrike rundt og Luxemburg rundt 2012. Verdensmester i terrengsykling U23 2007.

Maksim Iglinskij, Kasakhstan: Vant Liège–Bastogne–Liège 2012. Vunnet etappe i Criterium Dauphine og Romandiet rundt. Nr. 4 Tirreno-Adriatico 2010.

Vincenzo Nibali, Italia: Vant Vuelta a Espana i 2010. Vant Giro d'Italia 2013. Nr. 3 i Giro d'Italia 2010 og 2011. I og med at Contador mister seieren fra i fjor, rykker Nibali da frem én plass. Nr. 3 Tour de France 2012. En etappeseier i Giro d'Italia. Vant Tirreno-Adriatico 2012 og 2013. Nr. 2 Liège–Bastogne–Liège 2012. Nr. 3 Milano-San Remo 2012. Bronsemedalje i VM tempo både i junior og U23 – klassen. Vant GP Ouest Plouay i 2006.

Sponsorer og organisasjon:
Laget finansieres av et konsortium av landets oljeselskaper, den nasjonale jernbanen og flyselskapet. Holdingselskapet Samruk-Kazyna er nå laget hovedsponsor, og er et selskap som ble grunnlagt i 2009 for å hjelpe til med å stabilisere den kasakhstanske økonomien. Laget ble startet etter initiativ fra Alexander Vinokourov, som har nær forbindelse med sentrale personer i landets styre og stell. På ministernivå ble det tatt initiativ til at fem av de største selskapene i landet skulle gå inn med kapital i fem år, med opsjon for tre nye år. Våren 2009 fikk laget likviditetsproblemer, og det gikk sterke rykter om at Giro d'Italia ville bli lagets siste ritt. Dette skjedde parallelt med at Lance Armstrong, som da kjørte for laget, offentliggjorde at han ville starte sitt eget lag. Men finansene er nå på plass, og den ambisiøse satsingen videreføres. Alexander Vinokourov er mannen som holder i trådene.