Newcastle (Foto: Owen Humphreys/Pa Photos)
Newcastle (Foto: Owen Humphreys/Pa Photos)

Kontroversielle Mike Ashley: Har tuklet med Newcastle-fansens identitet

Mike Ashley har gjort mye som har satt sinnene i kok i Newcastle, men avgjørelsen om å fjerne St. James’ Park-navnet er bare hjerteskjærende for supporterne.

London (TV 2 Sporten): – En katedral, sa Sir Bobby Robson en gang.

Den avdøde fotballegenden snakket om St. James’ Park. Stedet som har vært Newcastle Uniteds hjem siden 1892. Som har en unik beliggenhet ved at den er plassert i sentrum av byen.

Har man fått billett høyt nok på arenaen, kan man skue utover Newcastle. Klubben har ikke flyttet på seg, men det legendariske navnet er nå historie. Sports Direct Arena heter stedet som ”The Magpies” spiller sine hjemmekamper.

– I går kveld solgte de klubbens sjel. De har kommet med en klar melding til supportere: Alt her er til salgs. Klubben, spillerne og identiteten, skriver Tony Evans i dagens papirutgave av The Times.

Kontroverser
I 2007 kjøpte Mike Ashley opp Newcastle. Mannen uttaler seg sjeldent, har forsøkt å selge klubben flere ganger og kontroverser har ofte vært gjennomgangsmelodien med han ved roret.

Mike Ashley (Foto: Mike Egerton/Pa Photos)
Mike Ashley (Foto: Mike Egerton/Pa Photos)

LES OGSÅ: Sjokkovergang i januar? – David Villa på vei til Liverpool
LES OGSÅ:Politiet undersøker Gunnarsson-saken

Ashley har fått en solid formue gjennom sportskjeden Sports Direct, og det er altså Newcastle-eierens egen bedrift som har kjøpt navnerettighetene på St. James’ Park. I 2009 fikk stadionet navnet sportsdirect.com @ St. James' Park Stadium, men det var ment til å være midlertidig. Og det var først denne uken at St. James’ Park forsvant for godt.

Flere har byttet navn
Newcastle er imidlertid ikke alene om at et ærverdig navn forsvinner. Bradford, Leyton Orient, Cheltenham og York City er blant klubbene som har døpt om stadionet på grunn av at en sponsor har spyttet inn store summer med penger. Fortsatt velger mange fans å omtale hjemmebanen med det gamle navnet.

Manchester City lot Etihad bli det nye tilnavnet på Eastlands i sommer, men forskjellen er at City of Manchester Stadium aldri fikk samme plass i de lyseblå supporternes hjerter som Main Road.

Selv om majoriteten av eierne i Premier League er ute etter å tjene penger, er det tydelig at de aller fleste unngår å tukle med arenanavnet. Både Liverpool og Manchester United blir styrt av amerikanere, men det virker for øyeblikket uaktuelt å bytte ut Anfield og Old Trafford med noe annet.

LES OGSÅ: – Bari skylder Huseklepp én million i lønn
LES OGSÅ: Se FC Football: Tim Kruls skilpadderedning

Supporterne raser
Ikke overraskende er Toons-supporterne i harnisk over eierens avgjørelse. Ashley og fansen har aldri vært bestevenner, og han fikk gjennomgå da han stilte opp i Newcastle-drakt i borteseksjonen på Emirates i 2008. Med en øl i hånda ved setet sitt – noe som ikke er lov – fikk han klar beskjed om at han ikke var ønsket. Episoden i London var virkelig starten på et betent forhold mellom Ashley og de lojale tilhengerne.

Tidligere har han gjort flere forsøk på å selge klubben uten hell.

– Jeg har hørt på dere. Dere vil ha meg bort, og det er hva jeg nå prøver å få til, sa han i 2008.

TOPPER LISTEN: Newcastle-supporterne, her representert ved en aggresiv gjeng etter Kevin Keegans avgang i 2008, stod bak flest arrestasjoner forrige sesong. (Foto: SCOTT HEPPELL/AP)
TOPPER LISTEN: Newcastle-supporterne, her representert ved en aggresiv gjeng etter Kevin Keegans avgang i 2008, stod bak flest arrestasjoner forrige sesong. (Foto: SCOTT HEPPELL/AP)

Men engelskmannen fikk aldri solgt Newcastle, og derfor sitter han der fortsatt. I 2009 opplevde klubben den største nedturen på lange tider med å rykke ned til Championship. I laget var det flere spillere med skyhøye lønninger. Michael Owen var blant dem som fikk inn i overkant mange pundsedler på konto hver eneste uke. Det har også ofte vært gjennomgangsmelodien: de har brukt store summer på spillere som ikke har slått til.

Nye spillere
Newcastle-ledernes argument for navneendringen er at det vil gi dem økonomi til å forsterke stallen. Direktør Derek Llambias tror at klubben på sikt vil kunne få inn 80 millioner kroner årlig når noen andre enn Sports Direct velger å kjøpe rettighetene for arenaen.

– Det vil gi oss en ny spiller, sier han ifølge The Telegraph.

LES OGSÅ: Zlatan: – Skal fortsette å dominere

Newcastle (Foto: Owen Humphreys/Pa Photos)
Newcastle (Foto: Owen Humphreys/Pa Photos)

Spørsmålet er om det er en forklaring som supporterne aksepterer. For da Andy Carroll ble solgt til Liverpool for en svimlende sum i januar, kom det lovnader om at pengene skulle brukes til forsterkninger. Selv om det ble hentet inn nye fjes i sommer, var de ikke i nærheten av å bruke beløpet som de fikk inn for Carroll. Og derfor blir det vanskelig for folkene på Tyneside å tro at historien blir annerledes denne gangen.

Stabilitet
Tidspunktet for å kvitte seg med St. James’ Park-navnet kan heller ikke sees på som gunstig. I en tid der Newcastle flyr høyt i Premier League, fortsatt er ubeseiret og innehar tredjeplassen på tabellen, kan den hjerteskjærende avgjørelsen påvirke sesongen.

Samtidig er dette et nytt bevis på at stabilitet og ro er to ord som ikke eksisterer i Newcastle.

Mike Ashley har vært på kanten med supporterne før, men i en by der fotballen står sterkere enn de fleste andre steder, kan denne bli for tung å svelge.

LES OGSÅ: Slik ble Ronaldo hetset av Bosnia-fansen

Newcastle-fansen vil møte opp – like høylytte som vanlig til neste kamp, men Sports Direct Arena vil aldri bli et navn de vil trykke til seg. En eier kan gjøre mye galt, men han havner fort i trøbbel hvis han fjerner noe av identiteten.

Det har nå skjedd med at St. James’ Park har forduftet.