Lance Armstrong, Alexander Vinokourov og Alberto Contador har alle syklet for Astana. (Foto: BILDEMONTASJE/SCANPIX/)
Lance Armstrong, Alexander Vinokourov og Alberto Contador har alle syklet for Astana. (Foto: BILDEMONTASJE/SCANPIX/)

Her er såpeoperaen som er sykkellaget Astana

Les en historie om doping, penger, enorme ego og intriger.

Det profesjonelle sykkellaget Astana har ikke uten grunn navn etter hovedstaden i Kasakhstan. Eierne er en gruppe statseide selskaper fra landet, noe som forklarer lagets lite flatterende draktfarger – hentet fra det kasakhstanske flagget.

I dag er 37 år gamle Alexander Vinokourov (naturligvis kasakhstaner), tidligere doper og en av sykkelsportens mest kontroversielle figurer, enehersker i laget. Han har planer om å herje i Tour de France i sommer, før han sier takk for seg som aktiv syklist. I hovedrollene i såpeoperaen om Astana finner vi Vinokourov, samt Lance Armstrong, Alberto Contador og Johan Bruyneel.

I hovedrollene i såpeoperaen om Astana finner vi Vinokourov, samt Lance Armstrong, Alberto Contador og Johan Bruyneel.

2006 – Som fugl Føniks opp av dopingasken
Men hvordan dukket så Astana opp i sykkelsirkuset? Da må vi tilbake til 2006 og det spanske sykkellaget Liberty Seguros-Würth. I mai eksploderte ’Operasjon Puerto-skandalen’, der sportsdirektør Manolo Saiz var en av de som ble beskyldt for å drive med organisert doping med syklister. Liberty Seguros sa takk for seg og det gjorde scenen klar for sponsorgruppen Astanas inntreden.

Frem mot Tour de France fulgte en hektisk tid der lagets invitasjon til Touren ble trukket tilbake, før idrettens voldgiftsrett overprøvde den avgjørelsen. To dager før tourstarten navnga spanske myndigheter rytterne implisert i ’Operasjon Puerto’ og dagen før starten i Strasbourg kastet Astana inn håndkleet. Fem av ni ryttere var borte som følge av dopingsaken og Alexander Vinokourov (ja, han var med allerede da) hadde ikke nok lagkamerater igjen til å fylle minimumsgrensen på seks ryttere. Utrolig nok førte skandalen til at ingen av dem som ble topp fem i Tour de France i 2005 startet i 2006.

Astanas Andreij Katsjetsjkin, Joseba Beloki og Alexander Vinokourov
  tre dager før starten på Tour de France 2006, der laget ble bedt om å
  trekke seg. (Foto: JAVIER SORIANO/AFP)
Astanas Andreij Katsjetsjkin, Joseba Beloki og Alexander Vinokourov tre dager før starten på Tour de France 2006, der laget ble bedt om å trekke seg. (Foto: JAVIER SORIANO/AFP)

32 år gamle Vinokourov hadde syklet som luksushjelperytter for Jan Ullrich i Team Telekom i fem år tidligere. Han fikk aldri sjansen til å kjempe om seier i Touren der, men skulle nå endelig få sjansen til å bevise potensialet sitt i Liberty Seguros.

26. juli ble Astana-rytterne Joseba Beloki, Isidro Nozal, Sérgio Paulinho, Allan Davis og Alberto Contador alle frikjent for tilknytning til ’Operasjon Puerto’ av spansk rettsvesen.

På seinsommeren deltok Astana i Spania rundt og tok en kraftig hevn. Her vant Alexander Vinokourov sammenlagt, med lagkamerat og landsmann Andreij Katsjetsjkin på tredjeplass. Ingen av de to fikk forsvare de plasseringene.

Kontroversen rundt laget fortsatte etter at sesongen var over. Astana trengte en protourlisens, men Manolo Saiz ville ikke selge lisensen han var innehaver av. Lagets selvstendige søknad ble først avvist av Det internasjonale sykkelforbundet (UCI), men 20. desember ga de etter da arrangørene av de tre store tourene sa de ville invitere Astana uavhengig om laget hadde protourlisens eller ikke.

2007 – Alt går til hundene
Etter dette fulgte noen rolige måneder frem til Matthias Kessler i april fikk den tvilsomme æren av å bli lagets første rytter som ble tatt i doping. Tyskeren ble sparket i juli. Samme skjebne led italienske Eddy Mazzoleni, som også gikk i dopinggarnet.

Men den største Astana-fisken i dopinggarnet det året var Alexander Vinokourov, som testet positivt for blodoverføring etter etappe 15 i Tour de France. Det førte til at Tour-arrangørene 24. juli «inviterte» Astana til å trekke laget. Astana godtok «invitasjonen» umiddelbart. Lagledelsen hadde ikke annet valg enn å sparke nasjonalhelten Vinokourov da B-prøven også var positiv.

For å gjøre dopingsommeren komplett ble Andreij Katsjetsjkin tatt for bloddoping 1. august. Avskjedigelse ble skjebnen for ham også.

Alexander Vinokourov og Alejandro Valverde på siste etappe av
  Vuelta a Espana 2006, der Vinokourov vant sammenlagt. (Foto: JAIME REINA/AFP)
Alexander Vinokourov og Alejandro Valverde på siste etappe av Vuelta a Espana 2006, der Vinokourov vant sammenlagt. (Foto: JAIME REINA/AFP)

Astana-ledelsen valgte også å sparke José Antonio Redondo for «brudd på lagets regler» og innstille deltakelsen i alle ritt for å tenke seg godt om etter skandalesommeren.

Tour de France: Nyheter | Etappene | Lag/ryttere | Resultater | Historikk
Kan du skape et vinnerlag? Spill Tour de France-manager!

2008 – Tilbake på vinnersporet
Etter det katastrofale 2007 ble Johan Bruyneel, mesterhjernen bak Lance Armstrongs Tour de France-suksess på det nedlagte Discovery Channel-laget, hentet inn for å få orden i sysakene. Også han skulle forlate laget med bitre følelser.

Løsningen ble å hente inn en drøss med ryttere fra Discovery, deriblant Levi Leipheimer og 2007-tourvinner Alberto Contador.

Alberto Contador ble hanket inn fra strandferie og med hjelp fra åtte andre lagkamerater gikk han hen og vant hele greien.

Til tross for nysigneringene så ikke fremtiden lys ut. Tour de France-arrangørene ville ikke vite av dem og Giro d’Italia så ingen grunn til å invitere laget heller. Men bare én uke før starten på Giroen fikk laget en invitasjon. Alberto Contador ble hanket inn fra strandferie og med hjelp fra åtte andre lagkamerater gikk han hen og vant hele greien. Etter en ufrivillig pause under Touren vant Contador også Vuelta a España.

Bruyneel innførte et strengt dopingreglement, som førte til at Vladimir Gusev 28. juli fikk sparken for unormale blodverdier etter interne tester. 17. juni 2009 tapte Astana på alle punkter i idrettens voldgiftsrett og måtte betale Gusev lønn, erstatning og utgifter til advokat.

Klar for sykkeldiskusjon? Delta i vårt debattforum for Tour de France

2009 – Pengemangel, isfront og Vinokourovs tilbakekomst
Mye så bra ut for Astana etter 2008-sesongen. Verdens beste etapperytter i Alberto Contador og et strengt dopingsystem ga laget status. Men så kom det en ny slange i Paradis og det var ingen ringere enn legenden Lance Armstrong, som ga opp pensjonisttilværelsen fordi han kjedet seg. Med en gang det ble klart at Lance skulle sykle for Astana var det som om noen slo en kile inn i laget.

Amerikaneren hadde sine støttespillere blant de tidligere lagkameratene fra Discovery, mens Alberto Contador ble isolert i en egen gruppe med sine lojale, spanske hjelpere. Under Tour de France skulle de to utkjempe en iskald kamp seg imellom, i tillegg til den mot de andre lagene på landeveien.

Artikkelen fortsetter under bildet

Det var alt annet enn god stemninge mellom Astana-rytterne Alberto
  Contador og Lance Armstrong under Tour de France 2009. (Foto: PATRICK
  HERTZOG/AFP)
Det var alt annet enn god stemninge mellom Astana-rytterne Alberto Contador og Lance Armstrong under Tour de France 2009. (Foto: PATRICK HERTZOG/AFP)

Som oppvarming til Tour de France gjennomgikk laget en pengekrise og manglende utbetaling av lønn. De kasakhstanske eierne slet tungt under finanskrisen. Under Giroen bleket alle rytterne (bortsett fra den kasakhstanske rytteren Andreij Zeits) bort navnene til sponsorene som ikke betalte for seg. I juni ordnet dette seg og laget kunne se frem mot Tour de France.

Touren ble resultatmessig en opptur for Astana. Alberto Contador vant, mens Lance Armstrong ble nummer tre. Men medieoppstyret rundt isfronten mellom spanjolen og Armstrong gjorde sitt for å overdøve seiersjubelen.

Som om ikke det var nok med Lance Armstrong som slangen i Paradis, dukket den gamle kjenningen Alexander Vinokourov opp på ny. Dopingsuspensjonen var over i juli og han hadde ingen planer om å gå stille i dørene.

Astana ble skapt for meg og på grunn av mine anstrengelser.

- Astana ble skapt for meg og på grunn av mine anstrengelser, var den klare beskjeden til en lunken Johan Bruyneel.

Etter mye om og men i kulissene ble det 24. august kjent at Alexander Vinokourov skulle gjøre comeback i Spania rundt. Dagen etter kom beskjeden om at Bruyneel skulle ta over Team Radioshack i 2010. Det var en ny sheriff i byen.

Alberto
  Contador og Johan Bruyneel (Foto: JAIME REINA/AFP)
Alberto Contador og Johan Bruyneel (Foto: JAIME REINA/AFP)

2010 – Hvorfor liker dere meg ikke?
En rekke ryttere fulgte Johan Bruyneel ut Astana-dørene og etterlot alle kasakhstanerne (minus Muravjev), Alberto Contador og hans tre mest trofaste våpendragere. Åtte av de ni som syklet på vinnerlaget i Tour de France gikk til Radioshack.

Til tross for dette fortsatte Alberto Contador å vise klasse, men året skulle ende med tårer.

Før Contador vant Touren det året, var Vinokourov tilbake på toppen av seierspallen. Han vant klassikeren Liège-Bastogne-Liège, men ble buet av publikum da han mottok førstepremien. Det fikk Vino til å skrive et åpent brev der han sa han ikke kunne forstå fiendtligheten fra sykkelpressen.

- Jeg vil ikke være den eneste og litt for enkle skyteskiven for alt som er galt med sykkelsporten, skrev Vinokourov.

I Tour de France ble det en duell mellom Astanas Alberto Contador og Andy Schleck på Saxo Bank. Contador fikk mye pepper da han rykket fra en Schleck med mekaniske problemer og sikret seieren på den avgjørende tempoetappen.

alexander (Foto: TV 2/)
alexander (Foto: TV 2/)

30. september kom dopingsjokket. Contador, som da var klar for overgang til Bjarne Riis’ Saxo Bank, hadde testet positivt for bruk av det forbudte middelet clenbuterol under Tour de France. Den saken er i skrivende stund ikke avgjort og Contador sykler Touren 2011.

2011 – Vinos siste brøl?
24-åringen Roman Kreuziger ble hentet inn som erstatter for Alberto Contador. Han fikk tillit i Giro d’Italia uten å imponere, mens Vinokourov skal gi alt i Tour de France før han etter planen går fra de aktives rekker til en mer tilbaketrukket rolle.

- Jeg ville elske å ha den gule trøyen, bare en dag om nødvendig. Jeg har aldri kjent slik lykke i karrieren min som nå, sa Vino til Cyclismeactu.net en uke før Tour-start.

Han ser at konkurransen med Alberto Contador og Andy Schleck er formidabel, men vil ikke gi opp håpet.

- Jeg vil ikke avsløre mine planer, men jeg har noen ideer. Alberto er i en klasse for seg, men Tour de France er full av overraskelser, sa kasakhstaneren.

Hvem trenger såpeserier på tv når man har sykkellaget Astana? Følg med videre.

Kilder: Cyclingnews.com, Cyclingweekly.com, Pro Cycling magazine, Wikipedia, tv2sporten.no.