Satt 37 år i fengsel for en voldtekt han aldri begikk – nå er han storfavoritt i talentprogram

Archie Williams (59) var 22 år gammel da han fikk livstidsdommen. I 2019 slapp han ut, og nå står han på scenen i America's Got Talent.

9. desember 1982 blir en 30 år gammel kvinne funnet voldtatt og knivstukket i sitt hjem i Louisiana.

Om lag en måned senere, 4. januar 1983, blir 22 år gamle Archie Williams arrestert av politiet. Kvinnen peker ham ut blant flere andre, selv om hun i avhør beskrev gjerningsmannen annerledes enn Archies utseende.

Under rettssaken viser det seg at fingeravtrykkene på åstedet ikke matcher Archies. Han har også alibi, noe som bekreftes av tre vitner.

Men påtalemyndighetene hadde allerede bestemt seg. Archie blir dømt til en livstidsdom samt 80 år – uten mulighet for prøveløslatelse.

– USAs blodigste fengsel

22 år gammel blir han sendt til Angola State Penitentiary i Louisiana, USAs største høysikkerhetsfengsel med over 5000 innsatte.

– Fengselet ble omtalt som landets blodigste. Jeg hadde to valg, enten være sterk – eller være svak. For du vil bli satt på prøve, og du vil bli testet. Det var et mareritt, sier Archie i America's Got Talent.

Uker ble til måneder, og måneder til år. Archies mor bosatte seg nærmere fengselet slik at hun kunne besøke sønnen oftere.

– Jeg ble sendt i fengsel, men jeg lot aldri tankene mine havne i fengsel. Når jeg møtte vanskelig tider, så ba jeg og sang. Det er slik jeg fant fred der inne.

Archies foreldre dør i henholdsvis 1999 og 2003. De får aldri oppleve at sønnen blir en fri mann.

Får treff på fingeravtrykkene

Etter mer enn ti år bak lås og slå, skriver Archie et brev til organisasjonen Innocence Project. De er en ideell organisasjon som er forpliktet til å hjelpe mennesker som hevder de er dømt med urett gjennom bruk av DNA-testing.

Ny teknologi sender ham tilbake til rettssalen. Fingeravtrykkene som ble funnet i kvinnens hjem får en match i systemet, og viser seg å tilhøre en kjent serievoldtektsmann ved navn Stephen Forbes.

Forbes ble tatt på fersken under et overgrep og arrestert tre år etter at Archie fikk livstidsdommen. Han tilsto fire voldtekter som ble begått i 1985 og 1986. Forbes dør i fengselet i 1996.

Drømte om talentprogrammet i fengselet

21. mars 2019, etter å ha sonet 37 år for en voldtekt han aldri begikk, blir Archie en fri mann.

Han sier han ikke bærer nag overfor kvinnen som identifiserte feil overgriper.

– Gud lar meg ikke holde noen ansvarlig og bære nag, sa han under rettssaken i 2019, gjengitt av New York Times.

Nå står den 59 år gamle mannen på scenen foran flere tusen amerikanere, og har allerede blitt en av favorittene i talentprogrammet.

– Jeg så på America's Got Talent i fengselet, og jeg visualiserte meg selv stå på scenen. Og nå står jeg her. Dette er mitt livs sjanse.

Til stor jubel fra publikum og dommere fremfører han sangen «Don't Let the Sun Go Down on Me» av Elton John og George Michael.

– Jeg kommer aldri til å tenke på den sangen på samme måte igjen. Den ga meg en helt ny mening. Dette er en audition jeg kommer til å huske for resten av mitt liv, Archie, sier dommer Simon Cowell etter opptredenen – før han gir 59-åringen en god klem.

Oppringt av Elton John

Etter at Archies audition ble tilgjengelig på sosiale medier i forbindelse med sesongpremieren, fikk han en overraskende telefon fra ingen ringere enn Elton John.

– Han ringte meg personlig og ga meg en invitasjon til å synge på showet hans når han kommer tilbake til USA. Det var definitivt en kjempestor overraskelse. Han sa han aldri hadde hørt noen synge hans sang på den måten før, og at han ble beveget og rørt til tårer, sier Archie til People.

Under kan de se hele den fantastiske opptredenen.