Spanish UME (Emergency Army Unit) soldiers disinfect the terminal to prevent the spread of COVID-19 at the airport of Barcelona, Spain, Thursday, March 19, 2020. For most people, the new coronavirus causes only mild or moderate symptoms. For some, it can cause more severe illness, especially in older adults and people with existing health problems. (AP Photo/Emilio Morenatti)

Kinas «bat woman» knakk korona-koden: – Bare toppen av isfjellet

Da de første pasientene ble innlagt på sykehus i Wuhan med et mystisk virus, fikk kinesiske Shi Zhengli et helt spesielt oppdrag.

Den kinesiske forskeren jobber til daglig ved instituttet for smittsomme sykdommer i Wuhan i Kina. Millionbyen som i desember 2019 registrerte de første tilfellene av koronaviruset covid-19.

Et par pasienter ble innlagt med en uforklarlig lungeinfeksjon, og legene klarte ikke finne ut hva som forårsaket sykdommen.

Klar beskjed

Shi Zhengli var på dette tidspunktet på en konferanse i Shanghai, men ble umiddelbart beordret hjem av sjefen ved instituttet.

– Slipp alt du holder på med, og løs dette, var den klare beskjeden.

Men det var ikke uten grunn at det var akkurat Zhengli som fikk dette oppdraget. Av flere kollegaer har hun fått kallenavnet Kinas «bat woman» på grunn av en rekke virusekspedisjoner i flaggermushuler de siste 16 årene.

Det skriver Scientific American.

Flaggermusteori

Det var nemlig takket være den kinesiske forskerens arbeid at vi vet hvor Sars-viruset stammer fra.

I 2004 startet hun og en gruppe andre forskere arbeidet med å finne ut hvor Sars-viruset kom fra, etter at det hadde herjet i Øst-Asia siden utbruddet i 2002 og 2003.

En teori var at smitten kom fra flaggermus, som senere smittet videre til andre dyr, som igjen smittet mennesker. Men det skulle ta lang tid og mange mislykkede forsøk innen de lyktes.

VIRUS: Shi Zhengli tror det finnes 5000 ulike koronavirus i flaggermus rundt om kring i verden.
VIRUS: Shi Zhengli tror det finnes 5000 ulike koronavirus i flaggermus rundt om kring i verden. Foto: Paul Kleiven

Det store gjennombruddet kom i Shitou-grotten i utkanten av Kunming, hovedstaden i provinsen Yunnan. Der finnes det store mengder flaggermus, og Shi Zhengli fant ikke bare ett koronavirus, men hundrevis.

– De fleste av dem er harmløse, men et dusinvis tilhører samme gruppe som SARS, sier forskeren.

96 prosent identisk

I 2015 ble det tatt blodprøver av 200 innbyggere i fire byer i nærheten av Shitou-grotten. Seks personer – tre prosent av innbyggerne – bar på antistoffer mot koronavirus, men ingen av dem hadde vært alvorlig syk.

Det var på bakgrunn av denne jobben at Zhengli fikk i oppdrag å kartlegge den genetiske koden for det nye viruset som i desember dukket opp i Wuhan.

Det viste seg senere at viruset som ble oppdaget i Wuhan, var 96 prosent identisk med det viruset Zhengli og hennes kolleger fant i flaggermusene i Yunnan.

7. januar i år var Shi Zhengli og hennes kolleger klar med sin analyse. Kinesiske myndigheter hadde forsøkt å dysse ned sykdommen, og straffet leger som forsøkte å slå alarm allerede i desember.

– Vi må finne dem

Den 10. januar fikk resten av verden tilgang til virusets genetiske kode.

Utbruddet i Wuhan sies å ha sitt utspring fra et marked hvor blant annet flaggermus og andre ville dyr selges. Mange kinesere er glad i å spise ville dyr, men i slutten av februar ble dette forbudt.

Til tross for at Shi Zhengli og hennes team klarte å knekke koronavirus-koden, frykter hun at vi har en lang kamp foran oss med fremtidige utbrudd av koronaviruset. Hun forteller at det finnes cirka 5.000 ulike varianter av koronavirus hos flaggermus rundt omkring i verden.

– Dette er bare toppen av isfjellet. Koronavirus kommer til å forårsake flere epidemier. Det er derfor vi må finne dem, før de finner oss, sier hun til Scientific American.

Over 407.000 personer i 196 land og territorier har fått påvist smitte av koronaviruset. 18.250 smittede er døde, mens tilstanden for 12.500 er alvorlig eller kritisk.

I Norge har 12 personer så langt mistet livet, og 2792 personer har fått påvist viruset.