Lagerbäck lar seg fascinere av Berge

21-åringen spiller allerede landskamp nummer 20 i kveld.

Sander Berge er bare 21 år, men spiller sin landskamp nummer 20 mot Malta i kveld.

Til sammenligning hadde John Arne Riise - mannen med flest landskamper for Norge gjennom tidene (110) - bare halvparten så mange kamper som Berge da han var på samme alder.

Prestasjonen blir ikke dårligere av at Berge har mistet over et halvt år med fotball på grunn av langtidsskade.

– Det er en ære å få representere landet i hver kamp, og jeg føler at jeg også har gjort meg fortjent til det, sier Berge til TV 2.

Mer offensiv
Han har scoret én gang med flagget på brystet, mot nettopp Malta på Ullevaal i juni, da han stupte fram på et innlegg og headet ballen i mål.

Mot Færøyene på fredag kunne man også se den storvokste 21-åringen forsere flere motspillere og raide inn i straffefeltet med fart, teknikk og kraft.

Berge er i ferd med å ta mer ansvar offensivt, både for Norge og klubblaget Genk, der han nylig scoret et flott utlikningsmål på overtid.

– Jeg har gradvis beveget meg over til å bli en mer boks til boks-midtbanespiller. Tidligere var jeg veldig mye sittende, og det skyldtes mest laget i Genk. Jeg spilte med to veldig offensive midtbanespillere, som gjorde at jeg ble den sittende som tok mer for meg defensivt og i oppspillsfasen.

– Men nå har jeg gradvis spilt mer 4-4-2 i klubblaget, fått drive mer framover med ball og ta ansvar. Det tar jeg med meg her på landslaget ogs, hvor vi stort sett spiller 4-4-2. Det hjelper å bli mer komfortabel og få flere opplevelser rundt 16-meteren. Hvis du aldri beveger deg der oppe, da har du ikke den erfaringen til å dra av motspilleren eller følelsen av hvor målene scores fra, forklarer Berge.

Lagerbäck-favoritt
Han ble raskt en favoritt hos Lars Lagerbäck som 19-åring, og trukket fram som den største positive overraskelsen av svensken selv etter det første året som landslagssjef.

To år senere har beundringen vokst seg enda litt større.

– Vi har forsøkt å legge opp til at han skal kunne gå mer framover. Han var jo veldig bra allerede da han debuterte for noen år siden. Han har fortsatt å utvikle seg, og blitt mer og mer dominant i vårt lag og vårt spill. Sander har mange gode egenskaper både offensivt og defensivt. Det er en spiller som jeg kan si fascinerer meg litt, spesielt med tanke på at han er så ung.

– Hva er det som fascinerer?

– Én ting er at han er veldig stor og sterk fysisk, men samtidig er han meget løpssterk. Han jobber hardt over hele banen og er veldig bevegelig. Som person er han moden, og spilleforståelsen er på høyt nivå. Han er teknisk dyktig og sterk i pasningsspillet. Egentlig har han alle egenskaper som skal til for å lykkes på et veldig høyt nivå, roser Lagerbäck - som ikke har for vane å hausse opp spillere i såpass stor grad.

Klubbskifte i januar?
Før landslaget samles neste gang, når det handler om Serbia og Nations League-semifinale på Ullevaal i mars, er det stor sannsynlighet for at Berge spiller i en annen klubb enn Genk.

Han har i hvert fall ikke svekket muligheten for et klubbskifte gjennom prestasjonene i Champions League denne høsten - selv om Genk har tatt ett poeng på fire kamper. I serien er de helt nede på 9. plass - og rett før landslagspausen fikk treneren sparken.

Klubber som Napoli og Liverpool skal være interesserte i Berge, ifølge sportsdirektør Dmitri De Conde.

– Jeg er en av de spillerne som resten av gruppa ser opp til nå, og som trenerne bruker i form av litt veiledning på feltet og ekstra bearbeiding av gruppa.

– Har Champions League gitt deg den bekreftelsen du trengte på at du holder det nivået som kreves på øverste nivå?

– Hva skal man si? Jeg har veldig tro på meg selv og egne kvaliteter, men så handler det om å få spille på det øverste nivået. Det er ganske stor forskjell på Liverpool, Napoli og Jupiler League (i Belgia). Men man tar jo den rytmen også. I Champions League ser det ut til at vi trenger en halvtime for å finne rytmen. Men når jeg først har fått spille fire kamper, så føler jeg at jeg henger godt med og bare blir bedre og bedre for hver kamp. Ikke minst tar jeg med meg det tempoet inn i klubbhverdagen og på landslaget, sier Sander Berge.