Etter kort tids sykeleie sovnet i dag Gjermund Eggen inn på Elverum sykehus. Med det mistet Norge en av sine aller største idrettshelter gjennom tidene. Eggen var langrennssportens første popstjerne, og kanskje var han til og med større enn selveste Petter Northug.

En skulle kanskje ikke tro at en utøver som vant tre VM-gull i 1966 kan være forbilde for en som er født i 1989, men det var Gjermund Eggen. «Engerdalsprinsen» er og blir et forbilde for alle norske langrennsløpere, både på grunn av prestasjonene i sporet og hvordan han bidro til å styrke langrennssportens posisjon som nasjonalidrett.

De største langrennsløperne blir folkehelter, og de aller største heltene skapes i Holmenkollen. Hallgeir Brenden, Oddvar Brå, Petter Northug jr. og Gjermund Eggen. OL i 1952, VM i 1982 og VM i 2011 sørget for at de tre førstnevnte alltid vil stå med gullskrift i norsk idrettshistorie.

For Gjermund Eggen var det VM i Holmenkollen i 1966 som gjorde han til folkehelt. Et mesterskap der Eggen vant både 15-kilometeren og stafetten ble kronet med et legendarisk femmilsgull. Før den avsluttende femmila var han så sliten av alt oppstyret at han måtte overtales til i det hele tatt å stille til start. Men Eggen stilte til start, og vant. Ventingen på gullhåpet er et av tidenes norske TV- og radioøyeblikk og den legendariske kommentaren «Nå må du komme, Gjermund» glemmes aldri. Det gjør heller ikke Eggen.

Med sitt tredje VM-gull ble han den første mannlige utøvere med tre gull i et OL eller VM i nordiske grener siden Thorleif Haug i 1924. Etter suksessen på hjemmebane eksploderte interessen for Gjermund Eggen, og kanskje har aldri noen norsk idrettsutøver opplevd samme oppmerksomhet, tidsepoken tatt i betraktning. Med sitt lure smil og gode humør gikk populariteten langt utover at han gikk fort på ski.

Ved siden av triumfene i skiløypa opplevde Eggen plate- og showsuksess, og busslass med ivrige fans dukket til stadighet opp i Engerdal for å besøke sin store helt. Samme sted ble det også bygget skifabrikk, selvsagt oppkalt etter bygdas store helt. I 2006 ble statuen av «Engerdalsprinsen» avduket i Engerdal, en statue som sannsynligvis vil besøkes av mange langrennselskere i tiden fremover.

Thor Gotaas sier det kanskje bedre enn noen. For å bli en norsk folkehelt må du være alminnelig, men gjøre noe ualminnelig - og aller helst snakke dialekt. Gjermund Eggen er selve kroneksempelet på en norsk langrennsløper. Han kom fra bygda, jobbet i skogen og på ski gikk han fortere enn noen andre. Og da han forsvant inn i skogen så ventet man på at han skulle komme tilbake. Det var få det var finere å vente på enn Gjermund Eggen.

«Nå må du komme, Gjermund». Hvil i fred.