Toni (22) ble historisk: – Folk vil ikke ha kvinner i denne sporten

Hyllest og skepsis etter historisk avtale i amerikansk fotball.

Toni Harris (22) skriver idrettshistorie. Hun er den første kvinnen som får fullt stipend for å spille amerikansk fotball for et universitetslag.

Tidligere denne uken skrev hun under på intensjonsavtalen med Central Methodist University (CMU), en avtale som har fått stor oppmerksomhet i USA.

Det var et emosjonelt øyeblikk for både Harris, familien og hennes støttespillere på pressekonferansen der hun satte navnetrekket sitt på arket.

Det har vært en lang, og hard kamp.

– Folk vil ikke ha kvinner i denne sporten, så om du vil ha en sjanse må du være så god at de ikke kan ignorere deg, sier hun ifølge Forbes.

– Med en gang du er så god, vil folk strekke ut en hånd. Dersom du har talentet vil de finne deg, og jeg antar de har funnet meg.

Men det er ikke bare ytre faktorer som har vært en utfordring for Harris. I tenårene ble hun diagnostisert med kreft i eggstokkene, skriver CNN. Hun mistet halve kroppsvekten, men ble etterhvert frisk.

Reklame-stjerne

Drømmen om å spille amerikansk fotball på det høyeste nivået, NFL, har hun aldri gitt opp. Får hun høre at hun ikke kan gjøre noe, tenner det henne bare mer.

Før årets Super Bowl var hun frontfigur i en Toyota-reklame. Reklamen spiller på at hun blir undervurdert som fotballspiller.

– Jeg har aldri vært en fan av antagelser, sier hun i videoen du kan se øverst i denne saken.

Til CNN utbroderer hun:

– Jeg hadde en trener som sa til meg at jeg aldri ville komme til det neste nivået, fordi jeg var mye mindre, og ikke like rask som de andre karene. Det øyeblikket lærte meg aldri å gi opp. Fra og med da sa jeg til meg selv at ingen andre skal avgjøre hva jeg skal gjøre med livet. Det er min avgjørelse.

Den 165 centimeter høye defensive backen har som hovedoppgave å bryte pasninger, eller å stoppe løpere. Tidligere har hun spilt for East Los Angeles College sitt herrelag.

Sonja Drangsholt. FOTO: Chicago Force.
Sonja Drangsholt. FOTO: Chicago Force.

Norsk profil glad

Norske Sonja Drangsholt er verdensmester i amerikansk fotball for kvinner. Hun spilte på USA vinnerlag i 2017-VM. Nå gleder hun seg stort over nyheten om Toni Harris.

– Det er helt fantastisk, og en veldig positiv utvikling. Det er noe mange jenter har drømt om og sier noe om at sporten utvikler seg. Det er i ferd med å ønskes mer velkommen til kvinner. Det er en sport som har vært veldig restriktiv mot å gi kvinner muligheter, spesielt i USA, sier Drangsholt til TV 2.

– Oppfatningen har vært at jenter er ikke sterke nok, ikke raske nok og at de ikke tåler å bli taklet. Så ser man disse eksemplene her. Jeg kjenner ikke henne godt, men slik jeg har sett henne i media, så har hun virkelig kjempet for saken og hun er åpenbart en skikkelig dyktig fotballspiller som vet hva hun gjør. Da har det ikke noe å si hvilket kjønn hun er.

Drangsholt mener kvinnelige trenere i NFL har vært med på å bane vei. At det viser at kvinner også kan amerikansk fotball. I et så taktisk spill er det å lese spillet er den viktigste egenskapen. Ikke minst i Harris' posisjon.

– Hennes jobb blir å lese de ulike rutene. Hvor pasningene kommer, og hvordan de som mottar eller har ballen løper. Gjør du det bra, så er mye av rollen løst.

Sonja Drangsholt i aksjon. FOTO: Chicago Force.
Sonja Drangsholt i aksjon. FOTO: Chicago Force.

– Det er klart det er fysiske forskjeller på menn og kvinner. Kvinner må jobbe enda hardere for å kompensere for dette og komme oss på et tilsvarende nivå. Det vet jeg fra min egen karriere, der jeg i Norge særlig spilte med gutter. Jeg måtte trene litt mer og litt hardere for å holde følge.

I Norge spilte Drangsholt for Kristiansand Gladiators, der hun ble oppdaget og hentet til USA. Der har hun spilt for kvinnelaget Chicago Force. Akkurat nå er 23-åringen tilbake i Norge, og har en pause fra idretten for å lege en kneskade. Målet er imidlertid å slå seg inn på USAs VM-lag i 2021.

Skepsis og støtte

Det er ikke alle som jubler for Harris' avtale. Troen på at hun lykkes er liten blant ekspertene, og det hevdes at det hele er mer et PR-stunt enn en avtale tuftet på hennes reelle kvalitet.

– Hun virker som en fantastisk person, og det er en fin historie, men den vil ikke vare lenge. Man må prestere, og hun er en dårlig fotballspiller, sier tidligere NFL-spiller Marcellus Wiley etter å ha sett hennes skrytevideo.

Harris har uttalt at drømmen er å spille for Seattle Seahawks. Trener der, Pete Carroll, valgte å være litt mer oppmuntrende.

– Hun har en sjanse og kan ha en fremtid hos Seahawks. Vi kommer til å følge henne veldig nøye gjennom årene, sier Carroll høflig, og legger til at han har sett at hun er god på «interceptions».

– Vi gleder oss over å få henne inn i sporten, og vi gratulerer henne med å være den første. Hun rydder veien for mange unge jenter til å fortsette og ta det samme steget. De kan gjøre det. Alle kan gjøre dette.

Har allerede hjulpet

For selv om det ikke skulle bli NFL-spill på Toni Harris har hun betydd mye for idretten allerede, mener Sonja Drangsholt. Håpet er at jenter både i USA, men også i Norge, blir inspirert til å prøve idretten som har vært veldig mannsdominert.

– NFL-spillerne er svære, høye og sterke menn. Store atleter. Klart det er vanskelig å slå gjennom der. Det blir spennende å se om det en gang blir noen kvinner som kan komme opp på det nivået, sier hun, og fortsetter:

– Men jeg håper at dette kan hjelpe til å sette mer fokus på kvinneligaen. At unge jenter ser at det er mulig for dem også å spille amerikansk fotball. At det tilrettelegges for det i yngre alder, enten i form av egne lag, eller at de får være med guttene i større grad enn nå. Jeg håper slike ting er med å forandre synspunktet om kvinner i amerikanske fotball. Så lenge man kommer på trening og er dedikert, liker sporten og vil spille så er man velkommen.

Trener ved CMU, David Calloway, ble spurt om hvordan stemningen i garderoben ville være mot en kvinne i stallen.

– Dersom guttene ikke er komfortable med det, er det mange andre skoler de kan ta med seg talentet sitt til. Vi føler sterkt for vår gruppe med unge menn og strukturen vi har på vårt universitet, og vi tror ikke dette blir et problem fremover, sier Calloway.