(FILES) In this file photo taken on September 02, 2018 Britain's Chris Froome (R) and Geraint Thomas (L) of Team Sky prior to the start of the first stage of the Tour of Britain cycle race in Pembrey Country Park, south Wales on September 2, 2018. - British media giant Sky on December 12, 2018 said it would axe its sponsorship of cycling giant Team Sky after next season, ending a partnership that has delivered six Tour de France titles in the past seven years. (Photo by Oli SCARFF / AFP)
(FILES) In this file photo taken on September 02, 2018 Britain's Chris Froome (R) and Geraint Thomas (L) of Team Sky prior to the start of the first stage of the Tour of Britain cycle race in Pembrey Country Park, south Wales on September 2, 2018. - British media giant Sky on December 12, 2018 said it would axe its sponsorship of cycling giant Team Sky after next season, ending a partnership that has delivered six Tour de France titles in the past seven years. (Photo by Oli SCARFF / AFP) Foto: Oli Scarff

Tar Wall Street rotta på verdens beste sykkel-lag?

Fremtiden til Team Sky er uviss. Johan Kaggestad mener utfordringene står i kø for det britiske storlaget.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Team Skys dominans i sykkel-verdenen har vært massiv siden lagets inntreden på scenen i 2010-sesongen. Seks av de siste syv Tour de France-rittene er vunnet av lagets ryttere. Bradley Wiggins ble den første i 2012, så fulgte Chris Froome med fire før Garaint Thomas overtok stafettpinnen i år og tittelen «vinner av verdens viktigste sykkelritt».

BSkyB har vært lagets hovedsponsor siden starten. I tillegg bidrar en rekke andre selskaper til lagets drift, viktigst er 21st Century Fox. Lagets eksistens er fundamentert på tankene, ideene og dristigheten til spesielt en person – Dave Brailsford.

Ideen til prosjektet oppsto under Samveldelekene i Melbourne i mars 2006, på tribunen i Melbourne Park Velodrome. Britene vant brorparten av medaljene. Sammen med banetreneren Shane Sutton drøftet Brailsford ideen om å få på beina et landsveislag basert med visjonen til banesatsingen «vi skal bli best i verden».

Ideen ble videreutviklet, et U23-akademi ble etablert, der Mark Cavendish og Geraint Thomas var med i det første kullet. Både Mark og Geraint nådde gode resultater, og fikk proffkontrakter utenfor Storbritannia. Fokus var fremdeles medaljedominans i Beijing-OL i 2008, mens planene for landeveislaget ble videreforedlet. 13. juli 2007, dagen da Bradley Wiggins i Cofidis-drakt gikk i et monsterbrudd på etappen til Bourg-en Bresse, på 20-års dagen for Tom Simpsons død på Mont Ventoux, offentliggjorde Brailsford ideen om landeveislaget. På en liten bar like ved mållinjen med kun tre britiske journalister, med hver sin øl, til stede. Troen på prosjektet var minimal, britiske ryttere i verdenseliten var så langt tilfeldig. Ledet av et forbund der ledelsen var mer interessert i fargen på blazeren og matchende slips.

Målet var å etablere et britisk profflag i 2013 etter London-OL. Brailsford startet jakten på sponsorer. Det var like mye Sky som fant Brailsford som omvendt. Like etter bane-VM i Manchester i 2008, der Storbritannia vant halvparten av de 18 gullmedaljene, møttes administrerende direktør i Sky, Jeremy Darroch, og Brailsford. Resultatet var at Sky gikk inn som hovedsponsor for British Cycling. På en pressekonferanse få måneder senere ble det meddelt at lanseringen av landeveislaget ble flyttet fra 2013 til 2010. Hovedmålet var å etablere et av verdens beste sykkellag, og at en britisk rytter skulle vinne Tour de France innen 2015. Sky ble så presentert som hovedsponsor for fem år, i et program som inkluderte talentprogram og grasrotaktiviteter i skoler og lokalsamfunn. Etter suksessen i OL i 2008 med sju gull og 14 medaljer ble det klart at Sky også skulle være det finansielle fundamentet i det nye landeveislaget.

2010 ble den første sesongen, også med deltagelse i Tour de France. Edvald Boasson Hagen, Lars Petter Nordhaug, Gabriel Rasch, Kurt Asle Arvesen og nå Kristoffer Halvorsen har kjørt for laget. Edvald har bidratt med to etappeseire i Touren pluss en rekke flotte resultater. Lars Petter vant lagets seier nr. 100 med triumfen i GP Montreal i 2012. Gabriel og Kurt Asle Arvesen har også inngått i støtteapparatet rundt rytterne, en rolle Gabriel fremdeles fyller.

Det har ikke manglet på ressurser, og laget er ofte kritisert for å ha «kjøpt seg til suksess». Årsbudsjettet er NOK 370 millioner, hvorav Sky står for ca. NOK 245 millioner. 21st Century Fox putter ca. NOK 41 millioner inn i satsingen. Lønnsbudsjettet er nær NOK 300 millioner årlig. Jeg påstår at knapt noen idrettsorganisasjon i verden er bedre organisert, og har mer relevant spisskompetanse for å rendyrke de gode prestasjonene enn Sky har utviklet. Og, selvfølgelig er realiteten at lønnsbudsjettet gjør det mulig i å rekruttere de beste av de beste.

Ifølge Repucom har intet annet sykkellag gitt mer verdi tilbake til sponsorene, den årlige verdien anslås til NOK 6 milliarder.

Geraint Thomas hylles på Champs-Élysées, suksessen ruller videre, og så dukker de finansielle truslene opp. I britisk media leser jeg at «Wall Street kan påvirke utviklingen av Team Sky». Skys Jeremy Darroch, som var sentral i etableringen i 2008 sier: «Sky er stolte over hva vi har vært med på å få til, både som partner for British Cycling og Team Sky, men etter 2019 er tiden for å komme videre og skape et nytt kapittel i Skys historie.

Det har skjedd en rekke endringer i eierstrukturen til TV-konsernet de siste 12 månedene. Disney kjøpte opp en stor del av Robert Murdochs 21st Century Fox, som inkluderte en 39 prosent andel i Sky. Murdoch hadde håpet å få kjøpt aksjer nok til å kontrollere selskapet, men tapte budrunden med den amerikanske mediegiganten Comcast i oktober. Murdoch har vært en garanti for TV-selskapets samarbeid med sykkellaget, ikke minst gjennom sin personlige interesse for sporten. Med Murdoch borte fra rattet, vokste usikkerheten. Jeremy Darroch mottok ca. NOK 430 millioner i bonus i forbindelse med overtagelsen. Ikke rart han sterkt anbefalte Skys aksjeeiere til omgående å akseptere budet fra Comcast, som var ca. 43 milliarder høyere enn tilbudet fra Disney. Det amerikanske selskapet har sikret seg en kronjuvel, verdsatt på børsen til ca. NOK 325 milliarder, og i positiv utvikling.

Nye koster, nye tanker. Deler av markedskommunikasjonsbudsjettet skal etter 2019 ikke lenger brukes på sykkelsponsing. Som dog har gitt stor positiv oppmerksomhet til mediebedriften. Ifølge Repucom har intet annet sykkellag gitt mer verdi tilbake til sponsorene. Den årlig verdien anslås til NOK 6 milliarder. Siden starten har Sky bidratt med svimlende ca. NOK 2.5 milliarder til verdens beste sykkellag. Nå skal disse midlene kanaliseres andre steder. Det kan spekuleres i årsakene til at samarbeidet brytes. Jeg tror det er så enkelt at nye eiere ser nye muligheter andre steder.

Det er et amerikansk selskap. Mange av de største dopingskandalene i sykkel har relasjoner til USA. Lance Armstrong, US Postal, Floyd Landis m.fl. har bidratt til sportens negative omdømme. Det hjelper ikke at det er ryddet opp i stor stil, gammel «moro» hefter ved. Team Skys strategi om nulltoleranse for doping har slått sprekker. Ingen ansatt skulle ha hatt befatning med doping. Legen Geert Leinders, og tidligere ryttere som Bobby Julich og Stephen De Jongh, måtte gå. Jonathan Tiernan-Locke, med en rekke oppsiktsvekkende gode resultater i 2012, ble kastet ut etter en serie med unormale blodverdier. Sergio Henao var også en periode suspendert. Det toppet seg da Bradley Wiggins, lagets store profil, som den første Tour de France – vinner og med åtte olympiske medaljer derav fem i gull, hadde mottatt injeksjoner av det kraftfulle steroidet Triamcinolone før viktige ritt. Opplysningene dukket opp i forbindelse med Fancy Bear-hackingen av WADAs database. Wiggins hadde TUE-tillatelse (Therapeutic Use Exemption), men det var ingen god påviselig grunn til at slik tillatelse skulle vært gitt. Lagets omdømme ble vesentlig svekket. Britisk media angrep laget, og hissigproppen Dave Brailsford viste seg å håndtere beskyldningene arrogant. Helt opp på Departements og Parlaments nivå havnet bekymringene rundt Team Sky.

Hva nå? Brailsford mener at ny hovedsponsor skal være på plass før Tour de France. Klarer man det? Det er kun tiden og veien. BMC klarte ikke å skaffe ny finansiering da familien til Andy Rihs trakk seg ut, det endte med en fusjon med det polske CCC. Quick Step Floors, årets mestvinnende lag, har måtte jobbe hardt for å sikre fremtiden. Og, da snakker vi om langt lavere beløp en Team Sky opererer med. Økonomien i Storbritannia utfordres med Brexit-situasjonen. Og, potensielle internasjonale sponsorer står heller ikke i kø. Usikkerhet kan bre seg. Gode prestasjoner forankres i trygghet. Mange av rytterne har langtidskontrakter som skal honoreres. Andre lag følger med, og sirkler rundt byttet, og det vil være naturlig at sentrale ryttere i laget vil få tilbud om å bli kjøpt fri fra sine kontrakter hvis jakten på ny hovedsponsor trekker ut. Egan Bernal, den unge rytteren i verden med størst etapperitt-potensiale, tegnet nylig en solid kontrakt ut 2022. Utfordringene står i kø for Brailsford & Co. Lagets konkurrenter ser nye muligheter i et svekket Team Sky.

Det vil være synd for sykkelsporten hvis det strålende laget med sin formidable organisasjon full av internasjonal spisskompetanse skulle brytes ned. Husk på hva laget har gjort for å skape den voldsomme sykkelinteressen i Storbritannia. I 2014 gikk de tre første etappene i Tour de France i Yorkshire og inn til London. Politiet anslo at seks millioner mennesker så de tre etappene live langs løypa. Og, interessen har holdt seg etter det. Noe vi sikkert vil oppleve under årets VM, som nettopp avholdes i Yorkshire. Og, husk også at lagets måte å drifte på har bidratt til en sterk faglig utvikling på alle konkurransesyklingens områder.

Som på alle områder i samfunnet – penga rår, sånn er det med den saken!​