En del av USA ble regelrett vasket bort fra kartet, da orkanen Walaka slo innover Hawaii tidligere denne måneden.

Ferske satellittbilder fra Stillehavet viser at øya ikke eksisterer lenger.

Forskere har, ifølge The Guardian, bekreftet at den 44 mål store øya har forsvunnet.

– Jeg må innrømme at jeg bannet høyt. Jeg trodde nesten ikke mine egne øyne, sier professor Chip Fletcher ved Universitetet i Hawaii.

– Et stort tap

Fletcher og hans kolleger har jobbet med å undersøke East Island, ved hjelp av dronevideo samt at de har tatt prøver av sanden og korallene, for å fastslå øyas alder og hvor utsatt den er for klimaendringer.

Øya var antakeligvis mellom 1000 og 2000 år gammel. Fletcher og hans kolleger var der så sent som i juli.

– At den nå bare er borte, er ganske uflaks. Det er klart at vi er skuffet, men nå har vi lært at disse øyene er langt mer utsatt enn det vi trodde, sier han.

Østøya var rundt 800 meter lang og rundt 400 meter bred, og den nest største øya i Fransk Frigate Shoals, en atoll i den vestlige delen av Hawaiis øygruppe. Inntil 1952 var den også vert for en US Coast Guard radar stasjon.

– Dette er et stort tap. Vi var ikke klar over at øya kunne forsvinne så fort, sier Fletcher.

Forsvinner i havet

Til tross for sin størrelse spilte øya en viktig rolle for dyrelivet.

Den var blant annet tilholdssted for den utrydningstruede hawaiiske munkeselen, en art som består av bare 1400 individ. Øya var også tilholdssted for den truede arten grønnhavsskildpadder, samt en del sjøfugler som albatrosser.

Også tidligere har det hendt at kraftige orkaner har slettet en liten atoll fra kartet, når de rette forutsetningene har vært til stede.

The Guardian skriver at klimaforandringer gjør de tropiske stormene kraftigere. De forekommer også lenger nord, blant annet der East Island en gang lå.

Dette er en frykt flere av øynasjonene i Stillehavet gjentatte ganger har gitt uttrykk for.​

– Meldingen er klar: Klimaendringene er reelle og de skjer nå, sier senioransatte Randy Kosaki for Hawaii-monumentet ved National Oceanic and Atmospheric Administration ved Honolulu Civil Beat, som først rapporterte at East Island hadde forsvunnet i havet.