Liverpool-kampen som startet alt: – Uten den, så ville ikke Chelsea vært det samme i dag

Bli med Chelsea-legenden Gianfranco Zola på et dypdykk i historien forut for denne helgens storkamp.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Se Chelsea-Liverpool på TV 2 Sumo og TV 2 Sport Premium lørdag fra 18.00.

Scenen er Stamford Bridge, 11. mai 2003.

Et dramatisk klimaks for Premier League-sesongen. Chelsea møter Liverpool, og trenger kun uavgjort for å sikre Champions League-plass den kommende sesongen. Gjestene fra Liverpool må vinne om de skal snyte de blå for 4. plassen, i det som blir omtalt som «20-millionerspundkampen» i engelsk media.

På Chelsea-benken sitter blant andre Gianfranco Zola, klubblegenden som av klubbens tilskuere noen måneder tidligere er kåret til de blås beste spiller gjennom tidene. Det er hans siste kamp. På tribunen henger flaggene. «Do It for Zola, and one more year. Do it for the chairman. Do it for us. And do it for yourselves. You deserve it.»

I den nyeste sesongen av Gary Neville’s Soccerbox, en programserie du kan se på TV 2 Sumo, snakker italieneren opp viktigheten av nettopp denne enkeltkampen for 15 år siden, og det faktum at klubben fra Vest-London overvant Liverpool og tok seg inn i Champions League. På tribunen satt nemlig en styrtrik russer, som kun uker senere kjøpte opp klubben. Resten er historie.

– Den var veldig, veldig viktig. En av grunnene til at Roman Abramovitsj kjøpte klubben var at Chelsea var i Champions League. Uten den, så ville ikke Chelsea vært det samme i dag, sier mannen som i sommer returnerte til Stamford Bridge i kapasitet av å være assistenttrener under landsmannen Maurizio Sarri.

– Abramovitsj kjøpte klubben dagen etter jeg var enig med ny klubb. Så prøvde han å kjøpe meg tilbake
Til selve kampen i 2003 hadde daværende Chelsea-sjef Claudio Ranieri bestemt seg for å starte med Zola på benken, noe TV-produsentene den gang selvsagt valgte på å fokusere på før kampstart. I dag ler den lille tryllekunstneren av de surmulende bildene av seg selv fra den gangen, men avslører også at han, til tross for at kontrakten gikk ut ved sesongslutt, ikke var 100 prosent sikker på at det var hans siste kamp i London.

– Du kan se at jeg ikke var veldig glad. Men jeg visste ikke at jeg definitivt kom til å forlate klubben. På det tidspunktet visste ingen at Roman Abramovitsj kom til å kjøpe klubben, men jeg tror ikke det ville ha endret noe. Jeg hadde alltid drømt om å avslutte karrieren i Cagliari, forteller Zola.

Det ble nemlig ingen ny Chelsea-kontrakt. I stedet fortsatte karrieren på Zolas barndomsøy Sardinia, med to sesonger i Cagliari, mens Chelsea startet sin moderne storhetstid under russisk eierskap.

– Jeg dro på ferie, og var i kontraktsforhandlinger. En dag fikk jeg en telefon fra Cagliari, og ble enige med dem om å dra dit. Etter at jeg hadde avtalt det, fikk jeg en telefon fra daværende Chelsea-eier Ken Bates, som sa at «i morgen kommer klubben til å bli kjøpt av en viktig person», men jeg måtte bare si «beklager, sjef, men jeg har allerede avtalt å dra dit». Så fant jeg ut dagen etter at Roman hadde kjøpt klubben. Jeg tror ikke han var klar over at jeg skulle forlate dem. Han trodde han kjøpte hele pakken. Så han prøvde på en eller annen måte å kjøpe meg tilbake fra Cagliari, det er i hvert fall det de fortalte meg, men avgjørelsen var allerede tatt, sier Zola.

Skryter av Terry og Lampard
To år senere, samme sesong som Zola avsluttet sin aktive spillerkarriere som 38-åring, vant Chelsea sin første Premier League-pokal og første engelske ligatittel på 50 år. Siden den gang har de vunnet ytterligere fire ligatitler, samt fem FA-cup'er, to ligacuper og både Champions League og Europaligaen.

Zola var den største stjernen i æraen før de virkelig store titlene rant inn dørene i Vest-London, men så allerede den gang konturene av dem som skulle bli sentrale i suksessen. I den samme Chelsea-troppen som Zola for 15 år siden spilte nemlig også en ung John Terry og en ung Frank Lampard.

– Jeg var ikke i tvil om at de kom til å bli veldig viktige spillere. Alt man trengte å se på var holdningene deres. John Terry leverte 100 prosent hver eneste treningsøkt, og jeg og Frank Lampard stod igjen etter hver eneste trening og skjøt. Når du ser slikt, så skjønner du at de kommer til å gjøre viktige ting, sier Zola i dag om den engelske stjerneduoen.

Ikonisk 2003-øyeblikk - latterliggjør Carragher
Selve kamputviklingen på Stamford Bridge denne ettermiddagen i mai 2003 var slik at Liverpool tok en tidlig ledelse via Sami Hyypiä, før stopperkollega på motsatt side, Marcel Desailly, utlignet kun to minutter senere. Like før pause scoret så Jesper Grønkjær målet som skulle vise seg å være matchvinnerscoringen, som sendte Chelsea til Champions League og som kickstartet hele den moderne Chelsea-revolusjonen iverksatt av pengebingen til Roman Abramovitsj.

ØYBLIKKET: Jesper Grønkjær feirer det som skulle bli matchvinnerscoringen.
ØYBLIKKET: Jesper Grønkjær feirer det som skulle bli matchvinnerscoringen. Foto: Adrian Dennis/AFP

De siste snaue 20 minuttene av kampen kom Zola inn, til det som trolig er ett av moderne Stamford Bridge-histories mest ikoniske øyeblikk. Det hele ble også godt beskrevet av kampens engelske kommentator.

– Hør på hvordan Stamford Bridge bryter ut i ekstase. De bare elsker denne lille mannen. Det har vært et syvårig kjærlighetsforhold mellom Chelsea-fansen og Gianfranco Zola, sa han.

Zola husker øyeblikket godt, og avslører også at han da, som 36-åring, umiddelbart kjente på innbytterpuls. Allikevel leverte han senere i kampen noen av sine beste tekniske prestasjoner på en fotballbane, i en video som siden har figurert mang en gang i sosiale medier. Måten han lurer Jamie Carragher ned på rumpen, samt holder av press fra både Bruno Cheyrou og Danny Murphy på, er estetisk vakkert for en fotballelsker til tross for at det til slutt ender med at ballen går ut over dødlinjen. At Zola ble helt utslitt av dribleriene, har imidlertid foreløpig vært ukjent.

– Jeg husker at jeg kom inn, gjorde et par løp, og var helt tom for pust med en gang. Og det der, for å være helt ærlig, tok med tre minutter å komme meg fra, sier Zola, mens samtalepartner Neville konsentrerer seg mest om å le av sin nåværende Sky Sports-kollega Jamie Carragher, som virkelig får kjørt seg.

Forteller om tøffe tak: – Begynte å sparke meg allerede i tunnelen
Den tidigere Liverpool-bautaen var ikke den eneste som fikk føle på Zolas teknikk gjennom de sju sesongene stjernespilleren sprudlet i Premier League. I dag snakker Zola varmt om sine år i England, men avslører også at det var tøffe tak.

– Det var det beste som skjedde meg. Chelsea ga meg alt jeg hadde drømt om som fotballspiller. Jeg er veldig takknemlig. Jeg husker en kamp mot Leeds. Motspillerne begynte å sparke meg allerede i tunnelen på vei inn til kamp. Spillerne i dag er mer beskyttet, sier Zola.

I tillegg til Liverpool-kampen, vises det i løpet av samtalen med Neville også høydepunkter fra kamper mot blant annet Everton og Manchester United, samt Zolas fem vakreste scoringer i Premier League-karrieren.

TILBAKE I CHELSEA: Gianfranco Zola returnerte til Chelsea i sommer. Her i forbindelse med kampen mot Arsenal i august.
TILBAKE I CHELSEA: Gianfranco Zola returnerte til Chelsea i sommer. Her i forbindelse med kampen mot Arsenal i august. Foto: Alastair Grant/AP

Sammen med stjerner som Ruud Gullit, Gianluca Vialli og Roberto Di Matteo, var Zola en sentral del av den internasjonale legionen som virkelig preget ligaen på siste halvdel av 90-tallet. Nå avslører han imidlertid at det var helt andre spillere som var grunnlaget for suksessen som blant annet sikret ham og Chelsea to FA-cuptitler, en ligacupseier og triumf i cupvinnercupen.

– Hemmeligheten var at kjernen i laget var engelsk. Vi hadde Dennis Wise, Steve Clarke og Michael Duberry. Det var mange stjerner og mange utlendinger, men de spillerne der holdt alle sammen. Alle hadde masse respekt for dem, sier Zola.

Om du setter av litt tid til å se hele episoden, ser du også Zola fortelle om hvorfor han gikk til Chelsea, hvor godt han likte den engelske ligaen, hvordan han aktivt måtte gå inn for å roe ned Dennis Wise, hvor vanskelig det var å ha Gullit og Vialli som spillende trenere, hvilken brasiliansk spiller han alltid har beundret, en innholdsrik kamp mot Manchester United og mye, mye mer!

Se Chelsea-Liverpool på TV 2 Sumo og TV 2 Sport Premium lørdag fra 18.00.

Se Zola fortelle sin historie i vinduet øverst!