NYE LIVERPOOL-KOSTER: Liverpool-manager Brendan Rodgers har hatt laget sitt på turné i blant annet Bangkok. Foto Pornchai Kittiwongsakul/AP
NYE LIVERPOOL-KOSTER: Liverpool-manager Brendan Rodgers har hatt laget sitt på turné i blant annet Bangkok. Foto Pornchai Kittiwongsakul/AP

Tabelltips: – Hvis ikke de blir topp fire, ligger Rodgers tynt an

Tabelltips Premier League: Liverpool ruster opp for å kjempe om Mesterliga-plass, men ekspertene er samstemte om at de havner utenfor på ny.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

5. plass: Liverpool

Da Liverpool kjempet om ligagullet i mai i fjor, var suksessfaktorene SSS og Steven Gerrard. Når sesongen 2015/16 starter, er både Luis Suárez, Raheem Sterling og Steven Gerrard borte. Kun Daniel Sturrige er igjen, og den engelske landslagsspissen kommer fra nok en sesong med store skadeproblemer.

Hva forkortelsene for Liverpools nykomponerte offensiv blir, gjenstår å se, men det skal i hvert fall ikke stå på kjøpekraft når det gjelder hva Brendan Rodgers har hentet til Anfield denne sommeren. I tur og orden er storsigneringene James Milner og Danny Ings, som riktignok kom gratis fra henholdsvis Manchester City og Burnley, Roberto Firmino, Nathaniel Clyne og Christian Benteke ankommet klubben, og tar vi med at Divock Origis overgang også for alvor trer i kraft denne sommeren så skjønner vi at Rodgers virkelig ruster opp.

Det må også til, og viktigere enn noen gang blir det at laget setter seg raskt. Når vi vet at de første sju bortekampene de skal spille muligens er de sju vanskeligste som er å finne i Premier League, skjønner man også hvor viktig det blir å komme seg ut av startblokkene. I tur og orden skal de røde møte Stoke, Arsenal, Manchester United, Everton, Tottenham, Chelsea og Manchester City på sine sju første borteturer denne sesongen.

Det ender nok neppe med resultatrekken 0-0-7, slik QPR leverte forrige sesong, og Rodgers må i hvert fall unngå å starte like dårlig borte som man gjorde i 1953/54. Da ble det elleve strake bortetap fra sesongstart for Liverpool, en rekke som for øvrig ble kopiert av QPR forrige sesong. 

Rodgers og Liverpool har nemlig ikke råd til en tilsvarende svak høstsesong som i 2014, en høst som i realiteten kostet dem en plass i Mesterligaen kommende år. Kun fire av de første tolv kampene ble vunnet, og hele seks av dem endte med tap. Og da hjalp det ikke mye at sesongens beste kamp kanskje ble levert allerede i tredje runde med 3-0 borte mot Tottenham, for de seks tapene totalt etter tolv kamper var like mange som de tapte hele sesongen i forveien. De nye signeringene, med Mario Balotelli i spissen, hadde ikke slått til, og laget led uten en solgt Suárez og en skadet Sturridge.

Les også: Balotelli til TV 2: – Jeg er uheldig

Spesielt november var bekmørk, og Øyvind Alsaker brukte ordet «krise» allerede etter den første kampen i måneden da Newcastle vant 1-0 på St. James' Park. Lokalavisen Liverpool Echo kalte prestasjonen for årsverste, og da det også ble tap helgen etter hjemme mot Chelsea, begynte enkelte å spekulere i om forrige sesongs store manager i Premier League levde farlig.

Et nytt tap mot Crystal Palace i den 12. runden gjorde at også TV 2-ekspertisen tok bladet fra munnen, og mente at det brente under føttene på Brendan Rodgers. Eierne ga dog nord-iren full tillit, men allikevel sa Rodgers forut for kampen mot Stoke i slutten av november at han var den største favoritten til å bli sparket i ligaen.

Kanskje var det det som skulle til for å kickstarte sesongen, for selv om man langt ifra imponerte i 1-0-seieren over pottemakerne til Mark Hughes, så startet de røde i hvert fall en klatring på tabellen. 12. plassen de lå på før kampstart var langt ifra det som var forventet av Rodgers' mannskap, og lavere enn dette skulle de heller ikke være resten av sesongen.

Sju poeng på tre kamper før oppgjøret mot erkerival Manchester United gjorde godt, men 0-3-tapet på Old Trafford var et nytt slag i trynet på både fansen og Rodgers. Ni måneder etter at man selv hadde vunnet med samme sifre samme sted, var det Liverpool sin tur til å bli ydmyket.

Dette tapet var dog en virkelig vekker for Rodgers' mannskap, som da - 16 runder ut i sesongen - lå på 10. plass i Premier League. Ettersom også Arsenal og Tottenham hadde skuffet noe, var det kun tre og fem poeng opp til det som ble ansett som de hardeste utfordrerne om Mesterliga-plass, og kanskje var det dette som inspirerte laget til å levere 13 strake i ligaen uten tap.

Fra 2-2 mot Arsenal 21. desember og til og med 1-0-seieren borte mot Swansea 16. mars ble det ti seirer og tre uavgjorte, noe som betød at da det var duket for nytt erkerivalmøte mot Manchester United 22. mars, kun var to poeng som skilte de to. Rodgers' Liverpool hadde bykset til 5. plass, og ville med tre poeng hjemme mot de røde djevlene gå forbi dem på tabellen.

I stedet ble det et nytt tap, etter brassesparkmagi fra Juan Mata, og dermed ble man liggende på 5. plass. Den plassen ble de også værende på, helt til forut for siste Premier League-runde. Tap mot både Hull og Crystal Palace (i det som var Gerrards siste hjemmekamp) i to av de fem siste kampene betød nemlig at Tottenham kunne snike seg forbi i siste runde. Og i Steven Gerrards avskjedskamp ble det utrolige 1-6-tap mot Stoke, noe som plasserte Liverpool på 6. plass i Premier League.

Nedturen var enorm fra sesongen i forveien, men den endelige tabellplasseringen var fakitks ikke noe dårlige enn det den hadde vært de fire sesongene forut for 13/14-sesongen. Allikevel stilles det betraktelig høyere krav kommende sesong, for storklubben som har 18 ligatitler, sju FA Cup-triumfer, åtte ligacuppokaler, fem serievinnercuptitler og tre UEFA-cupseire hører hjemme høyere oppe på en engelsk fotballtabell.

Keeper:
For at kravene skal tilfredsstilles, er man trolig avhengig av at det leveres på keeperplass. Det har vært delte meninger om Simon Mignolet etter at han ble hentet til Anfield fra Sunderland sommeren 2013, men etter sesongen fikk han i hvert fall prisen for sesongens spiller i klubben - kåret av eks-spillere på Anfield.

Den fikk han til tross for en start på sesongen som gjorde at han ble vraket til storkampen mot Manchester United i desember, til fordel for Brad Jones, en avgjørelse som fikk Erik Thorstvedt til å riste på hodet i forundring. Jones har nemlig aldri vært regnet for å være førstekeepermateriale på Anfield, og fikk da heller ikke mer enn tre ligakamper forrige sesong.

Etter denne gjenfant nemlig Mignolet deler av den formen som gjorde at Liverpool punget ut over 100 millioner kroner for å hente ham fra Sunderland sommeren 2013. Den gangen mente Thorstvedt at belgieren var ligaens beste keeper, og hadde det ikke vært for at Thibaut Courtois også er belgisk så ville 27-åringen stått med betraktelig flere enn de 14 landskampene han har bokført per dags dato. I den sterke 13-kampers rekken forrige sesong holdt han nullen hele åtte av dem, så potensialet er i det minste der.

Ny reservekeeper på Anfield, etter at Jones ble frigitt, er for øvrig Ádam Bogdán. Den ungarske 27-åringen kommer gratis fra Bolton, hvor han har spilt siden 2007. Rødtoppen er kanskje kjent for dem som følger Premier League-tettest, da han fikk 24 kamper for Bolton på øverste nivå - hvorav 20 av dem i nedrykkssesongen i 2011/12. Denne sesongen ble han kåret til sesongens spiller i klubben, men huskes kanskje best for at han slapp inn et mål fra motstanderkeeper Tim Howard borte mot Everton. 

Forsvar:
Forsvaret var heller ikke Liverpools mest stabile lagdel forrige sesong, uansett om Rodgers valgte en treer eller firer bak, og denne sommeren er det gjort en solid endring på høyrebackplass på Anfield.

Både Javier Manquillo, som i utgangspunktet skulle være på lån fra Atlético Madrid i to år men ble sendt tilbake etter ett, og Glen Johnson, som ikke fikk ny kontrakt, er borte fra klubben, og erstattes av Nathaniel Clyne. 130-millionersmannen på 24 år kommer fra tre sesonger som en av ligaens absolutt ypperste spillere i posisjonen i Southampton-drakt, og blir en spennende tilvekst i Liverpool-laget. 

En annen tilvekst i denne lagdelen er Joe Gomez, som kommer fra Charlton for i overkant av 45 millioner kroner. 18-åringen blir neppe noe førstevalg kommende sesong, men kan bekle alle posisjoner i bakre rekker og innehar i så måte den versaliteten som Rodgers ønsker seg når han til stadighet veksler mellom treback-og firebackslinje. Den engelske U-landslagsspilelren fikk 21 kamper for Charlton på nest øverste nivå forrige sesong.

På motsatt back tar Alberto Moreno fatt på sin andre sesong, mens landsmannen José Enrique ser ut til ikke å ta fatt på sin fjerde. Han fikk nemlig ikke være med verken på Asia/Australia-turneen eller i den siste treningskampen mot HJK Helsinki, og virker derfor å være på vei bort fra Anfield. 23-årige Moreno ser dermed ut til å få carte blanche langs venstresiden, og håper nok på å bedre spesielt de defensive prestasjonene kommende sesong. I debutsesongen i Premier League scoret han to flotte mål og bidro mye positivt framover, men ble gjentatte ganger brakt fram som eksempel hvorfor det defensive ikke fungerte i Liverpool-laget.

Jon Flanagan blir også forhåpentligvis etter hvert et alternativ på ny, men 22-åringen må først på skikk på knærne sine. For etter å ha fått gjennombruddet i 2013/14-sesongen og spilt 23 kamper i Premier League, måtte han operere kneet i september i fjor. Da han endelig så ut til å være på vei tilbake på våren i år, viste nye undersøkelser at nok en kneoperasjon var nødvendig, og Flanagan er i hvert fall ikke tilbake før tidligst i oktober. Allikevel skrev han under en ny ettårsavtale med klubben i mai.

Ny avtale ble det også for Kolo Touré, som dermed tar fatt på sin tredje sesong på Anfield. Ivorianeren med 118 landskamper har vunnet ligaen med både Arsenal og Manchester City, og så våren 2014 ut til å være på vei til å bli den første som vinner Premier League med tre ulike klubber, men må altså foreløpig vente på tittel nummer tre. 34-årige Kolo er som kjent også storebroren til Yaya, og sammen er de involvert i kanskje tidenes stiligste supportersang.

Også Martin Skrtel har skrevet under ny kontrakt med Liverpool i sommer, og dermed blir det trolig ti sesonger på slovaken på Merseyside. Nå står han bokført med åtte, og har etter overgangen fra Zenit St. Petersburg i 2007 vokst seg til å bli en mer og mer sentral spiller i Liverpool-laget. Enten stoppermakkeren har hett Jamie Carragher, Daniel Agger, Kolo Touré eller Dejan Lovren, har den nå 30 år gamle slovakiske stjernestopperen klamret seg fast til en plass. I suksessesongen for to år siden scoret han sågar sju mål i ligaen, og var klubbens femte mestscorende i ligaen.

Sju mål fra stopperplass er for øvrig det samme antallet som Mamadou Sakho leverte i løpet av sju sesonger i Ligue 1 med Paris Saint-Germain. Nå var det nok ikke derfor Rodgers brukte over 200 millioner kroner på å sikre seg den franske landslagsspilleren for to somrer siden, men atleten Sakho har med sin fart og styrke vist at han har andre egenskaper som skal til for å klare seg som stopper i Premier League.

25-åringen kom dog med en gigantisk prislapp, og supporterne hadde nok håpet på noe mer stabilitet enn det han har vist de to årene han har vært på Anfield til nå. Det samme kan til gangs også sies om forrige sommers 200 millioner+-kjøp, Dejan Lovren. Kroaten hadde vært en av Premier Leagues høyest aktede stoppere i Southampton, men så ut til å slite med å finne seg selv på Merseyside. Midtveis i sesongen mistet han plassen i laget, og da han ble vraket kom også resultatene. Dermed ble 26-åringen sittende på benken i store perioder fra november til slutten av februar, før han gjenvant plassen mot slutten av sesongen.

Les også: Lovren direkte involvert i to av tre Liverpool-baklengsmål

Derfor blir det også meget spennende å se hvilke stoppere som får tillit når sesongen begynner igjen om en uke. Et siste alternativ er nemlig Tiago Ilori, som etter to sesonger på utlån i Granada i La Liga og Bordeaux i Ligue 1 trolig begynner å bli klar for spill også i engelsk fotballs øverste divisjon. I sommer var han en sentral del av Portugal-laget som kom til finalen i U21-EM, og er trolig ute etter å vise hvorfor Liverpool bladde opp over 90 millioner kroner for å hente ham fra Sporting for to år siden.

Midtbane:
I midtbaneleddet er det også en betraktelig erstatningsjobb som skal gjøres, og for Liverpool-supporterne vil det nok føles som om«livet etter Steven Gerrard» starter på Anfield denne sesongen. Talismanen og klubblegenden Gerrard var del av Liverpool-systemet fra han var sju, i 1987, og en del av seniorlaget siden 1998.

Det at han nå ikke skal være der ved sesongstart blir uvant, og når man vet at Liverpool også har mistet mannen som forrige sesong var involvert i flest scoringer i Raheem Sterling, så skjønner man at ting starter litt på fresh i Liverpool denne sesongen. Sterlings sju mål og sju målgivende forrige sesong var i «målpoeng» nøyaktig det samme som i suksessesongen 2013/14. Da hadde han også ni mål og fem målgivende, men druknet litt i Suárez' 31+12, Sturridges 21+7 og Gerrards 13+13.

Derfor stilles det også store forventninger til de to forsterkningene Rodgers har foretatt seg. James Milner og Roberto Firmino virker i hvert fall på papiret som de to spillerne som skal forsøke å erstatte Gerrard og Sterling i Liverpool-laget, og de kommer til klubben og til Premier League med to fullstendig forskjellige utgangspunkt.

Bosman-spilleren Milner tar nemlig fatt på sin 14. Premier League-sesong, og det i en alder av 29. Da han debuterte for Leeds som 16 år og 309 dager gammel var han på det tidspunktet Premier League-historiens nest yngste spiller noensinne, og da han på Boxing Day scoret sitt første mål i en alder av 16 år og 356 dager ble han den yngste til å score i ligaen. (Denne rekorden er i ettertid blitt slått av James Vaughan).

Etter to sesonger i klubben han hadde heiet på siden han var liten gikk turen videre til Newcastle sommeren 2004. Leeds var i økonomiske problemer, og til tross for at han ble sett på som «klubbens framtid», måtte de til slutt takke ja da Newcastle la over 40 millioner kroner på bordet for den da 18 år gamle offensive midtbanespilleren. På St. James' Park fikk han ikke en så sentral rolle som han hadde ønsket seg, og ble utlånt til Aston Villa i sin andre sesong. Der imponerte unggutten, og fikk tillit igjen i Newcastle fra 2006/07-sesongen under klubbens nye manager Glenn Roeder.

Denne sesongen viste han også at han var svært fleksibel, og at han kunne bekle begge kanter, en offensiv midtbanerolle og også spille spiss om det trengtes, en fleksibilitet som som senere i karrieren er blitt Milners kanskje største varemerke. Allerede sommeren 2008 ble han lenket til Liverpool, men en overgang materialiserte seg aldri. I stedet ble det en permanent retur til Aston Villa, og han fikk i løpet av sesongen også sin debut for det engelske landslaget. Den påfølgende 2009/10-sesongen tok han ytterligere steg, da han etter salget av Gareth Barry til Manchester City ble plassert sentralt på midtbanen og etter hvert ble Villas store nøkkelspiller. Supporterne kåret ham til årets spiller i klubben, og han ble også anerkjent blant spillerne i ligaen som både lot ham få en plass på årets lag og kåret ham til årets unge spiller i Premier League - i hans åttende Premier League-sesong.

Sommeren 2010 var han dermed klar for enda nye steg, og til tross for at han startet sesongen som Villa-spiller og faktisk også scoret mål, visste man at hans dager på Villa Park var talte. Da han ble byttet ut mot slutten av kampen mottok han stående applaus fra publikum, før han tre dager senere gikk til City for rundt 300 millioner kroner, i en overgang som også sendte Stephen Ireland til Villa. Karrieren i City viste at Milner var enda mer fleksibel enn man hadde trodd, da han til tider spilte back både under Roberto Mancinis og Manuel Pellegrinis ledelse. Fem sesonger i Manchester ga to ligatitler, en FA Cup-pokal og en seier i ligacupen, og Liverpool-fansen håper han skal ta med seg den vinnermentaliteten og sørge for nye pokaler i skapet på Anfield allerede kommende sesong.

Den andre store signeringen, Roberto Firmino, er helt fersk i Premier League-sammenheng. 23-åringen er hentet fra Hoffenheim for svimlende 275 millioner kroner, og etter med fem sesonger i Bundesliga bak seg. Brasilianeren kan operere både bak en spiss, som ving eller sågar i spissrollen, og scoret 38 mål i Bundesliga i løpet av de fem sesongene han spilte der. På landslaget er det også blitt fire mål på kun ti kamper , blant annet ett under sommerens Copa America, og i 2013/14 fikk han prisen for «årets gjennombrudd» i Bundesliga. Nå håper samtlige med røde hjerter på Merseyside for at han skal få et tilsvarende gjennombrudd i Premier League.

Det gjennombruddet har allerede landsmannen Philippe Coutinho fått. Han er også kun 23, men har vært blant de rødes absolutt mest spennende spillere helt siden overgangen fra Inter i januarvinduet i 2012. Forrige sesong ble han kåret til Liverpools beste spiller av både medspillere og supportere, og kom også på sesongens lag i Premier League. Til tross for dette hadde han kun fem mål og fem målgivende, og må trolig bidra med enda mer effektivitet i spillestilen sin dersom han skal ta ytterligere steg denne sesongen.

Andre som kjemper om de offensive midtbaneplassene er Lazar Markovic, som heller ikke slo virkelig gjennom etter en 230-millionerssignering forrige sommer. Serberen viste prov på at han har teknikk og finesse til å henge med i Premier League, og er i en alder av 21 år fremdeles i en periode av karrieren der han skal utvikle seg. To mål og en målgivende i debutsesongen var dog uansett under pari for den tidligere Benfica-profilen.

Adam Lallana ble stående igjen med bedre skussmål etter sin første Liverpool-sesong, og den tidligere Southampton-spilleren leverte da sågar også fem mål og tre målgivende etter overgangen fra sørkystklubben forrige sommer. 27-åringen var en av Saints absolutt største stjerner, og hadde spilt for dem siden han var tolv. Da en overgang til storklubben Liverpool og Mesterliga-spill ble en mulighet etter at han kom med på årets lag i Premier League i 2013/14, var han allikevel klar for å flytte på seg etter åtte seniorsesonger. Midtbanespilleren vokste for øvrig opp som Everton-fan.

Dypere på midten blir det etter alt å dømme Milner og den nye kapteinen Jordan Henderson som skal danne midtbaneduoen i de største kampene. Henderson ble hentet fra Sunderland i 2011, og har etter fire sesonger på Merseyside nå altså overtatt kapteinsbåndet. Unggutten, som ikke fylte mer enn 25 i sommer, slet en stund med å forsvare de 200 millionene Kenny Dalglish bladde opp for ham, men den atletiske og hardtarbeidende midtbanespilleren har etter hvert rukket å spille seg inn i mangt et Liverpool-hjerte.

Det skal dermed ikke stå på løpskraft sentralt i Liverpool-laget, og spillere som Lucas Leiva og Joe Allen vil trolig også bidra med sin andel av kamper neste sesong. Brasilianske Lucas skal ta fatt på sin niende sesong, mens Brendan Rodgers første store kjøp som Liverpool-manager, Allen, begir seg ut på sin fjerde. En som trolig ønsker å være en utfordrer her, er også Emre Can. Tyskeren var den av forrige sesongs nykommere som trolig kom best fra det, og ble sågar tatt ut på Kasper Wikestads forslag til sesongens lag i divisjonen. Det ble 21-åringen dog som midtstopper, og det blir spennende å se hvorvidt han returnerer til sin mer vante sentrale midtbanerolle denne sesongen.

Andre som blir spennende å følge kommende sesong er Jordan Rossiter (18) og Jordon Ibe (19). Den sentrale midtbanespilleren Rossiter fikk sin debut i ligacupen mot Middlesbrough forrige sesong, og var ikke snauere enn at han scoret i debuten. Det gjorde ham til den nest yngste målscoreren i klubbens historie, kun slått av Michael Owen. 19-åringen Ibe startet sesongen på lån i Derby, men ble kalt tilbake i januar og spilte tolv kamper på vingen ut sesongen.

Angrep:
I 2013/14-sesongen scoret Luis Suárez og Daniel Sturrige til sammen 52 ligamål i Premier League. I 2014/15-sesongen scoret Liverpool Football Club totalt 52 ligamål i Premier League, og spissene Daniel Sturridge, Mario Balotelli, Rickie Lambert og Fabio Borini scoret fire av dem.

Da er det kanskje ikke så rart at denne lagdelen også er den Brendan Rodgers virkelig har rustet opp forut for en sesong som forhåpentligvis for de rødes supportere skal skyte dem tilbake i det gode Mesterliga-selskap. 414 millioner kroner er brukt på å hente Christian Benteke til klubben, mens Danny Ings kommer fra Burnley og Divock Origi-overgangen fra Lille også er sluttført.

Benteke har scoret 42 ligamål for Aston Villa på de tre Premier League-sesongene han har tilbakelagt etter overgangen fra Genk i 2012, og 24-åringen har vist seg som en av ligaens vanskeligste spillere å møte når han har dagen. Fysikken, hodespillet og evnen til å gjøre livet surt for forsvarere er det få som matcher, og selv om enkelte stiller seg tvilende til hvorvidt han passer inn i Liverpool-trøyen, er det han som er bookmakernes favoritt til å score flest for de røde kommende sesong.

Tidligere Burnley-toppscorer Ings var involvert i 54% av klubben sin sine scoringer forrige sesong, og endte på elleve mål i ligaen for laget som rykket ned. Den 23 år gamle spissen scoret 21 i opprykkssesongen sesongen før, men sesongen før opplevde han en flere alvorlige kneskader i karrieren og mistet seks måneder. De to siste sesongene har han dog spilt 75 ligakamper, og får nå endelig muligheten for en av de store gutta.

Divock Origi er også klar for sin første sesong i Liverpool-drakten, ett år etter at klubben kjøpte ham fra Lille. Den nå 20 år gamle lynhurtige belgieren imponerte under forrige sommers VM i Brasil, og scoret blant annet mot Russland i gruppespillet, men ble værende på utlån i Ligue 1-klubben hele forrige sesong. Da scoret han kun åtte ganger på 33 kamper, men vil med sin fart, styrke og gjennombruddskraft bli noe å håndtere for ethvert Premier League-forsvar denne sesongen.

Daniel Sturrige er mye allerede skrevet om, og når den engelske landslagsspissen finner tilbake til storformen som gjorde ham til en av ligaens giftigste angripere for to sesonger siden er ikke godt å si. Forrige sesong ble det kun tolv kamper, grunnet store skadeproblemer, og dette har også vært symptomatisk for hele karrieren til den nå 25 år gamle spissen. 2013/14 er den eneste sesongen han har fått både tillit og hatt helse til å spille fast i tilnærmet en hel sesong, og da svarte han også med 21 mål på 29 ligakamper.

Gjennombruddet i Manchester City kom aldri, og til tross for at han fikk 63 kamper i Premier League fordelt på fire sesonger i Chelsea, kan man vel heller ikke si at han vil bli husket for det han foretok seg i den blå drakten når karrieren oppsummeres om ti år. Etter et suksessfullt utlån til Bolton siste halvdel av 2010/11-sesongen, fikk han endelig muligheten under Andre Villas Boas og Roberto Di Matteo, og scoret elleve i ligaen i sesongen som også så Chelsea bli Mesterliga-vinnere.

Den påfølgende sesongen ble det allikevel mindre og mindre spilletid, og skader satte også sitt preg på både hans egen og Chelseas sesong. Etter at Rafa Benitez kom til klubben spilte ikke han en eneste kamp, og forsvant til Liverpool i januarvinduet. Ti mål på 14 ligakamper til sesongslutt var imponerende, og sammen med Luis Suárez dannet han i 1,5 år ett av ligaens absolutt ypperste spisspar.

Da Suárez forsvant, satte Liverpool-fansen sin lit til at Sturridge skulle gjøre savnet så lite merkbart som mulig, men nye skader preget altså forrige sesong, og dermed savnet man også i realiten to mann på topp på Anfield forrige sesong.

På topp er det også annen unggutt, Jerome Sinclair, som trolig håper på å banke på døren for mer førstelagsspill allerede denne sesongen. Han debuterte allerede i september 2012, og ble da klubbens yngste spiller noensinne i en alder av 16 år og seks dager. Mot slutten av forrige sesong fikk den nå 18 år gamle angriperen innhopp både mot Chelsea og Crystal Palace.

Og hva så med alle de andre spissene som allerede var der fra før? Rickie Lambert er solgt til WBA og Iago Aspas har funnet seg ny arbeidgiver i Celta Vigo. Samtidig virker det åpenlyst at den italienske duoen Fabio Borini og Mario Balotelli ikke vil bli satset på, men foreløpig har man ikke klart å finne nye arbeidsgivere til noen av de to.

Trener:
Derfor er det hevet over enhver tvil at det vil bli flere spillere som forsvinner ut av portene på Anfield denne sommeren, og så gjenstår det om Brendan Rodgers kommer til å hente flere spillere inn. Nord-iren har hentet 30 mann til klubben siden han ankom fra Swansea sommeren 2012, og ikke alle har vært store suksesshistorier.

Les også: Liverpool har ikke råd til flere flopper

En suksesshistorie må det uansett være lov til å si at Rodgers har vært, all den tid han har havnet nesten på toppen av Premier League-tabellen såpass tidlig i managerkarrieren. 42-åringen har ingen nevneverdig spillerkarriere å vise til, og jobbet seg via en jobb som leder for akademiet i Reading til en tilsvarende jobb som trener for Chelsea-akademiet under José Mourinhos ledelse i 2004. To år senere var han ansvarlig for reservelaget, og ble værende i denne jobben til han tok over Watford i 2008. Etter en trang start ledet han dem til 13. plass på tabellen i debutsesongen.

Deretter fikk han ansvaret for gamleklubben Reading, men varte kun seks måneder i jobben og forlot klubben like over nedrykksstreken på nest øverste nivå. Sommeren 2010 var det deretter Swansea som ble hans nye arbeidsgiver, og her startet også for alvor eventyret. Debutsesongen gikk over all forventning, og endte med Swanseas første opprykk til Premier League noensinne. Da han så ledet dem til en 11. plass over all forventning i debutsesongen på øverste nivå, lokket større klubber med ledige jobber.

I juli 2012 ble han ansatt i Liverpool, og endte som nummer sju i sin første sesong. I 13/14 kom så den utrolige 2. plass-sesongen, der Rodgers lenge så ut til å bli den første manageren siden Kenny Dalglish til å lede den sagnomsuste klubben til seier på engelsk fotballs øverste nivå. Den sesongen fikk han også prisen for sesongens beste manager, men skuffet stort i oppfølgersesongen forrige sesong.

Hurtigheten i pasningsspillet, kombinasjonene og det ekstreme presset var ikke å se igjen, og Rodgers så ut til å ta de feile avgjørelsene oftere enn de riktige i løpet av kamper. Senere har han også innrømmet at han fryktet å få sparken i denne delen av sesongen, men i takt med at laget hevet seg så hevet også troen på Rodgers seg blant både supportere og eksperter.

Ekspertenes vurdering:
Allikevel tror ikke TV 2s ekspertpanel at nord-iren har mulighet verken til å tangere eller overgå sin beste tabellplassering så langt.

– I utgangspunktet så bør de bli topp fire. Det er nesten slik at hvis de ikke greier det, så ligger Rodgers tynt an. Men samtidig så er det slik at Arsenal er kjempegode, der alt er i harmoni og alt ser bra ut. Manchester United har handlet mye og vil være der, og Manchester City er blitt topp to de siste fire årene og vil også være oppi der. Chelsea vant ligaen i fjor, så hvem skal Liverpool inn foran?

Ordene tilhører Erik Thorstvedt, som er én av sje eksperter som plasserer Liverpool som nummer fem.

– Jeg tror ikke at de kan vinne serien, noe jeg trodde forrige sesong, og de er sannsynligvis mye bedre nå! Men samtidig så har de andre lagene også forsterket, så jeg tror ikke de blir bedre enn nummer fem, sier Premier League-ekspert Erik Thorstvedt.

Kanalens nye Premier League-kommentator, Simen Stamsø Møller, spår heller ikke noe mer enn 5. plass. Allikevel trekker han fram klubbens nye spillere som spennende.

– Liverpool har tilsynelatende gjort noen meget gode signeringer. Clyne og Milner gir dem mye kvalitet for pengene, og i tillegg blir det veldig spennende å følge Firmino, sier han.

Det defensive arbeidet som ble levert forrige sesong er dog hovedgrunnen til at Stamsø Møller plasserer dem utenfor Mesterliga-plassene, og et godt stykke fra kampen om Premier League-pokalen.

– Jeg mener at laget til Brendan Rodgers ikke har i nærheten av gode nok folk bakover på banen til å være med i tittelkampen. Mange åpenbare defensive blemmer ble kostbare i de viktige kampene sist sesong. Jeg kan ikke skjønner hvordan gutta bak der skal ha blitt så mye bedre over sommeren, sier han.

Øyvind Alsaker deler mye av de samme tankene, og påpeker viktigheten av at Rodgers - med en ny trenerstab - gjorde signeringene tidlig i vinduet.

– De har handlet mye og tilsynelatende godt tidlig i vinduet. Det var ganske sikkert lurt ettersom Rodgers har hentet inn nye folk i trenerapparatet og behøver en solid start med knalltøffe bortekamper på rekke og rad. Det blir en «make or break season» for manageren, som igjen måtte se sin kanskje beste offensive spiller forlate klubben denne sommere, sier kommentatoren.

Han utelukker ikke at klubben gjør 5.-plasstipset til skamme, men mener det er mye som er uavklart rundt kommende sesongs Liverpool-mannskap.

– Det er absolutt muligheter for å kapre en Mesterliga-plass med flyt, men konkurransen er beinhard. Holder Mignolet nivået oppe? Har Rodgers et godt nok midtbaneanker? Passer Benteke inn i stilen, og hvordan fordeles de offensive posisjonene når Sturridge er tilbake ? Det er  mange spørsmål, men klubben viser ambisjoner med sine signeringer, sier kommentatoren.

Per-Jarle Heggelund mener hovedgrunnen til at det ikke blir Mesterliga-plass ligger i at de andre lagene innehar kvaliteter som overgår deres.

– Liverpool har handlet klokt, men kvaliteten på topp fire-lagene blir for tøff for de røde. Enkelt og greit, sier han.

Trevor Morley, som var den eneste som hadde Liverpool på noe annet enn 5. plass, plasserer dem som nummer seks. Det tipset ble levert før Christian Benteke-kjøpet, og er noe han har stått på.

– Det kan ta litt tid for ham å finne sin plass der. Han er ikke akkurat «a Liverpool-style player». Han er en god spiller, som vil score mål, men dette er veldig interessant. Jeg tror ikke nødvendigvis at han blir så bra for Liverpool. Enten treffer du eller så treffer du ikke.

– Når man henter noen som man forventer skal score 25 mål, så er det ikke alltid at det slår til. Uansett så er de fire øverste lagene altfor gode, så jeg klarer ikke å se for meg at Liverpool skal blande seg inn i kampen om Mesterliga-plassene. Det blir en kamp om 5. plassen, sier eksperten.