VM-OUTSIDER: Qatar ble det første laget som slo Sør-Korea i Sør-Korea siden Sovjetunionen vant OL-finalen i Seoul i 1988 da de vant Asia-mesterskapet i oktober. Foto: AFP PHOTO / AL-WATAN DOHA / KARIM JAAFAR
VM-OUTSIDER: Qatar ble det første laget som slo Sør-Korea i Sør-Korea siden Sovjetunionen vant OL-finalen i Seoul i 1988 da de vant Asia-mesterskapet i oktober. Foto: AFP PHOTO / AL-WATAN DOHA / KARIM JAAFAR

VM-vertene har kjøpt seg landslag for fantasisummer

Og seiersbonusene overgår det Tysklands VM-helter fikk i Brasil.

15. januar starter håndball-VM i Qatar, og for en gangs skyld er en ikke-europeisk nasjon blant medaljekandidatene.

En må tilbake til VM i Tunisia i 2005 for å finne sist et land fra utenfor Europa gikk til semifinale. Den gangen var det vertsnasjonen som endte på fjerdeplass.

Fire år tidligere ble Egypt nummer fire, men samtlige medaljer i VM-historien har gått til europeiske nasjoner.

Nå skal en ny vertsnasjon utfordre de europeiske håndballstormaktene, og mange eksperter mener Qatar er i stand til å ta seg til en semifinale.

Etter at nasjonen noe overraskende ble tildelt mesterskapet under VM i Sverige i 2011, så startet jobben med å bygge et slagkraftig mannskap.

De forhørte seg blant spillere som ikke var faste landslagsspillere rundt om, og tilbød lukrative avtaler dersom de ville bytte statsborgerskap.

Den danske tometersmannen Nikolaj Markussen var den første til å fortelle at han var blitt tilbudt minst et sekssifret beløp for å bli qatarer.

Les også: Qatar ville kjøpe statsborgerskapet til dansk landslagsspiller

– Masse penger. Masse, masse penger, fortalte han til dansk TV 2 den gang.

Kristian Kjelling var en annen som ble spurt om han kunne tenke seg å spille VM for Qatar. Han var på utlån til Al-Ahli i mai 2012, og klubbledelsen ymtet frempå om det kunne være aktuelt.

– Min nasjonalitet har ingen pris. Hvis jeg skal spille for noe landslag, så er det Norge, fortalte han til TV 2.

Les også: Qatar ville kjøpe Kristian Kjelling

Selv om de ikke fikk plukke fra øverste hylle, kom Qatar med et ganske så internasjonalt lag til VM i 2013.

Ni av landets 16 spillere den gang var hentet fra andre nasjoner. Fem fra Tunisia, tre egyptere og en bosnier var med da de endte på 20. plass i Spania.

Les også: Qatar med fremmedlegion til VM

Etter VM startet trinn to i landslagsbyggingen. Valero Rivera hadde akkurat ledet Spania til VM-gull på hjemmebane, og sto uten kontrakt.

Fem måneder senere var han i gang med jobben med å gjøre Qatar til et internasjonalt topplag.

– Vi er en liten nasjon med begrensede menneskelige ressurser, derfor har vi tidligere vært nødt til å hente spillere utenfra. Men nå er vi ikke lenger ute etter å hente flere seniorspillere før VM i 2015, sa håndballpresident Ahmed Mohammed Abdulrab Al Shaabi sommeren 2013.

Likevel har fremmedlegionen vokst til 14 mann da Rivera presenterte de 28 navnene i bruttotroppen sin. Og da er bare fire av de ni som var med i VM 2013 fortsatt med.

Bortsett fra målvaktsduoen Danijel Saric og Goran Stojanovic så er det ikke de aller største stjernene som kommer på banen for Qatar.

Saric fikk ifølge Handball World rundt fem millioner kroner bare for å bytte statsborgerskap. Hva han får for å spille VM er foreløpig ukjent.

Den rutinerte montenegrineren Zarko Markovic og kubaneren Jorge Luis Pavan er andre nykommere i troppen.

Aftonbladet skriver at Stojanovic og Markovic har mellom 250 000 og 350 000 skattefrie kroner i måneden for å spille klubbhåndball for El Jaish.

Det ryktes også at de 16 spillerne i den endelige troppen får 30 millioner kroner på deling for hver seier i VM. Til sammenligning fikk Tysklands VM-vinnere i fotball 2,4 millioner kroner for å vinne hele mesterskapet i Brasil i fjor sommer.

Men Rivera har en annen fordel i forhold til sine kolleger, som bare kan hente spillerne sine fra egne rekker..

– Takket være den store støtten fra Det qatarske håndballforbundet, så kan jeg forberede landslaget omtrent som et klubblag. Vi er samlet i lengre perioder, noe som betyr at laget er godt samspilt. Men vi vet at det er fortsatt en jobb å gjøre før VM på hjemmebane, forteller Rivera til VM-arrangørens hjemmeside.

Under Riveras ledelse har Qatar bare tapt to av 20 kamper.

Da de spilte Golden League i Frankrike for et år siden, slo de Norge og spilte uavgjort mot Danmark. 

Det gjør at Frankrikes trener Claude Onesta tror Qatar kan bli en overraskelse for mange.

– Qatar kan så absolutt overraske på hjemmebane. Vi møtte dem i Golden League i Frankrike i januar. Der slo de Norge og spilte uavgjort mot Danmark, noe som viser hvilket potensial som ligger i dette laget. Valero Rivera er en av de beste trenerne i verden, og han har bygget opp et godt lag. Han har innarbeidet stor taktisk disiplin og forbedret de individuelle ferdighetene til spillerne. Så vi kan vente mye fra dette laget, forteller han til qatarhandball2015.com.

Qatar åpner hele VM mot Brasil, og har også Spania, Chile, Slovenia og Hviterussland i gruppen.

Selv om mange tror Qatar kan kjempe om en semifinaleplass, har Rivera en litt mer forsiktig tilnærming til mesterskapet. Målet er å komme blant de fire beste i gruppen og ta seg til åttedelsfinale.

– Det vil i så fall være det beste VM-resultatet for Qatar, og jeg har god tro på at vi kan klare det, sier landslagssjefen.

Se Qatar - Brasil direkte på TV 2 Sumo torsdag klokken 18.30