Dette er Boasson Hagens nye lag

MTN Qhubeka fremmer sykkelsporten i Afrika og vil bli «blant verdens beste».

Se alt av engelsk fotball
direkte — Klikk her

Gardermoen/Bergen (TV 2): Edvald Boasson Hagen ble - som TV 2 meldte tidligere på dagen - presentert som ny rytter hos MTN Qhubeka på en pressekonferanse onsdag ettermiddag.

Valget om ny arbeidsgiver for 2015-sesongen vil nok overraske en del norske sykkelfans. Ikke minst fordi det sørafrikanske laget befinner seg på det nest høyeste nivået for profflag, og dermed ikke er garantert plass i store ritt som Tour de France og vårklassikerne. I tillegg er ikke laget så profilert eller kjent som storheter som Sky, Tinkoff Saxo og BMC.

MTN Qhubeka har likevel en unik historie, og ikke minst en spesiell visjon for fremtiden.

Laget er nemlig bygget rundt den veldedige organisasjonen Qhubeka, som jobber for å fremme bruk av sykkel - spesielt blant unge - i Afrika. Navnet «Qhubeka» er hentet fra Nguni-språket og betyr «å jobbe seg fremover».

Deler ut sykler

SPESIELL VISJON: MTN Qhubeka ønsker å utvikle sykkelsporten i Afrika. Unggutten Jim Songezo (i midten) er en av lagets fremtidshåp. FOTO: AFP PHOTO / SERGE ROGERS
SPESIELL VISJON: MTN Qhubeka ønsker å utvikle sykkelsporten i Afrika. Unggutten Jim Songezo (i midten) er en av lagets fremtidshåp. FOTO: AFP PHOTO / SERGE ROGERS

Organisasjonen deler blant annet ut sykler i retur for arbeid med utvikling av lokalsamfunn, miljøet eller skoler. Filosofien er at «en sykkel kan endre et liv ved å minske avstandene for folk, hvor de kan reise, hva de kan ta med seg og hvor fort de kan komme seg dit».

Selve sykkellaget ble startet opp i 2007 og fikk kontinentalstatus i 2008. I 2013 rykket de opp nok et nivå og ble tildelt prokontinentalstatus.

MTN Qhubeka bugner ikke over av stjerneryttere, men har tidligere stortalenter som Gerald Ciolek og Linus Gerdemann i stallen.

Laget er ellers bygget rundt afrikanske ryttere, og har flere talenter fra både Sør-Afrika, Eritrea og Etiopia. Blant de mer profilerte afrikanske rytterne er Daniel Teklehaymanot og Songezo Jim, som seinest deltok i Arctic Race of Norway.

Med Boasson Hagen i stallen fra 1. januar neste år vil laget utvilsomt få mer oppmerksomhet, både fra mediene og ikke minst rittarrangører. 

– Edvald kan hjelpe oss

Det er også en av de viktigste grunnene til at nordmannen er hentet inn, forteller teamsjef Ryder Douglas til TV 2.

– Vi har signert Edvald fordi han er en av de beste rytterne i verden. Vi ønsker å bli ett av de beste lagene i verden. Det kan Edvald hjelpe oss med å bli. Han kan hjelpe oss med å fortsette og vokse, sier han.

– I tillegg vil Edvald være svært nyttig for å veilede våre unge afrikanske ryttere. Han har vært proff i fem år nå og har masse erfaring han kan dele, sier Douglas.

Den sympatiske teamsjefen tror også signeringen av 27-åringen vil gi plass i Tour de France allerede neste år.

– Sykkel er en spesiell sport. Det hjelper ikke med rik historie og bakgrunn i et lag. Det rittarrangørene vil ha er de store navnene. Der spiller Edvald en viktig rolle for oss, det er det ingen tvil om, sier Douglas.

– ASO (Tour de France-arrangør) liker allerede vårt lag. Vi kjører aggressivt og frisk, og det er noe de setter pris på. Jeg tror vi får invitasjon til å bli med i større ritt neste sesong, sier han.

Får de invitasjon til Touren i 2015 har Douglas allerede planen klar:

– Edvald vil bli kaptein, og vi vil gå for etappeseirer og kanskje grønn trøye. Ellers i sesongen vil Edvald bli kaptein i klassikerne, andre endagsritt og mindre etapperitt, sier han.

MTN Qhubeka fikk for øvrig sin Grand Tour-debut i det pågående Vuelta a España forrige uke. 

– Edvald har det fortsatt

Boasson Hagens resultater har uteblitt de siste par sesongene. Douglas og MTN Qhubeka har likevel troen på at de kan finne tilbake til rudsbygdingens gamle storform.

– Edvald har det definitivt i seg fortsatt. Jeg håper vi kan gjøre noe av det samme med Edvald som vi gjorde for Gerald Ciolek. Han kom til oss foran 2013-sesongen og hadde da sin beste sesong noensinne, etter noe tøffe år, sier han.

Douglas mener likevel ikke Boasson Hagen og Ciolek - som vant klassikeren Milano-Sanremo i fjor - vil ha vanskelig med å samarbeide.

– De vil nok kjøre litt forskjellig program i begynnelsen. Men etterhvert vil de kjøre sammen, og da vil Edvald blir lederen og Ciolek vil bli hjelperytter. De vil komplettere hverandre. Det er uansett godt å ha flere valg, sier Douglas.

Og mimrer litt tilbake i tid.

– Jeg husker jeg så Edvald for første gang i 2008 og 2009, da han vant som han ville i Tour of Britain. Han har fortsatt en stor motor og har mange år igjen foran seg. Jeg tror vi kan støtte og hjelpe ham, slik at han kan komme tilbake til å vinne seks-sju ritt i året.

MTN Qhubeka-sjefen avslører av laget jobber med nye forsterkninger, og at disse primært vil gå inn i hjelperytterroller for Boasson Hagen.

– Vi ønsker å hente ryttere fra hele verden for å globalisere laget. Men vi ønsker å hente gode ryttere med dybde. Det vil bli presentert nye navn i løpet av noen dager, sier han.