Asteroiden 2013 R3, fotografert av romteleskopet Hubble. Foto: NAS / ESA
Asteroiden 2013 R3, fotografert av romteleskopet Hubble. Foto: NAS / ESA

Hva er det som ødelegger asteroiden?

For første gang har NASA klart å ta bilder av en asteroide som går i fillebiter. Hvorfor det skjer er et mysterium.

Denne artikkelen er over ett år gammel, og kan inneholde utdatert informasjon.

Astronomene oppdaget asteroiden 2013 R3 den 15. september 2013.

Bildene var uvanlig tåkete, så de bestemte seg for å se litt nøyere på den med det kraftige Kreck-teleskopet på toppen av Mauna Kea på Hawaii. 

Bildene viste at asteroiden hadde delt seg i tre store biter, omgitt av en stor sky av støv. Hele gruppen var på størrelse med jordkloden.

Første gang

Astronomene hoppet i stolen. Det er ikke uvanlig at kometer bryter sammen. De består av is og støv, og tåler ikke mye. Men asteroider er av stein, og dette er første gang noe har sett en asteroide gå i fillebiter.

– Å se den gå i stykker foran øynene våre er ganske spesielt, sier David Jewitt ved UCLA til NASA.

Hubble

Astronomene trengte tyngre skyts, og snudde romteleskopet Hubble mot asteroiden. Siden Hubble svever ute i rommet, påvirkes ikke bildene det tar av forstyrrelser i atmosfæren vår.

– Den fantastiske oppløsningen til romteleskopet viste at asteroiden var i ti deler, forteller Jewitt.

Dette er bildene Hubble har tatt av asteroiden. Foto: NASA / ESA
Dette er bildene Hubble har tatt av asteroiden. Foto: NASA / ESA

Hver av delene hadde en hale av støv, og ser ut nesten som kometer. De fire største bitene var rundt 350 meter i diameter. Bitene driver langsomt fra hverandre, med en fart på tre-fire kilometer i timen.

Hvorfor?

2013 R3 begynte å dele seg opp tidlig i 2013.

Hvorfor vet ikke astronomene, men de er rimelig sikre på at den ikke har kollidert med en annen stor asteroide.

Asteroider beveger seg gjennom rommet med en fart på mange tusen kilometer i timen, og en kollisjon ville vært et kjempesmell. Bitene ville rast fra hverandre med høy hastighet, omtrent som når den første kulen skytes mot alle de andre på et biljardbord.

Den rives heller ikke i stykker fordi is i det indre av asteroiden varmes opp og fordamper, slik mange kometer ender livet.

Bare en forklaring

Astronomene vet ikke hvorfor 2013 R3 går i stykker, men i følge NASA finnes det bare en sannsynlig forklaring.

Asteroiden har vært full av sprekker, kanskje fordi den en gang i løpet av de millioner av år den har eksistert er blitt truffet av småstein, uten å bli ødelagt. Alle kraterne i kometen Eros på bildet nederst viser at slike kollisjoner ikke er uvanlige.

Så har det svake trykket fra sollyset fått kometen til å begynne å rotere raskere. Sentrifugalkraften har fått sprekkene til å utvide seg, og til slutt har bitene skilt lag.

Mye av restene etter 2013 R3 kommer til å falle inn mot solen, men noen småbiter kan en gang ende opp som stjerneskudd over himmelen her på jorden.

Asteroiden 1898 433 Eros. Foto: NASA
Asteroiden 1898 433 Eros. Foto: NASA